200 milhões de anos antes das baleias gigantes, os ictiossauros migraram para dar à luz em… Nevada

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Baleias gigantes azuis e jubarte migram pelo oceano para procriar e dar à luz em águas onde os predadores são escassos.

Uma nova análise do leito fóssil no Parque Estadual Berlin-Ichthyosaur (BISP) na Floresta Nacional Humboldt-Toiyabe de Nevada sugere que quase 200 milhões de anos antes das baleias gigantes evoluírem, répteis marinhos do tamanho de ônibus escolares chamados ictiossauros podem ter feito migrações semelhantes para procriar e dar à luz juntos em relativa segurança.

Nevada fica a leste do grande estado da Califórnia, e o estudo oferece uma possível explicação de por que pelo menos 37 desses répteis marinhos chegaram ao fim no mesmo local.


UMArepresentação artística de adultos e jovens da espécie de ictiossauro Shonisaurus popularis. Crédito: Gabriel Ugueto

Ao longo dos anos, alguns paleontólogos propuseram que os ictiossauros do BISP – predadores que se assemelham a golfinhos enormes e robustos que foram adotados como fósseis do estado de Nevada – morreram em um evento de encalhe em massa, como aqueles que às vezes afligem as baleias modernas, ou que as criaturas foram envenenadas por toxinas como a partir de uma proliferação de algas nocivas nas proximidades. O problema é que essas hipóteses carecem de fortes linhas de evidência científica para apoiá-las.

Para tentar resolver esse mistério pré-histórico, a equipe combinou técnicas paleontológicas mais recentes, como digitalização 3D e geoquímica, com perseverança paleontológica tradicional, examinando materiais de arquivo, fotografias, mapas, notas de campo e gaveta após gaveta de coleções de museus em busca de fragmentos de evidências que poderiam ser reanalisado.

Embora a maioria dos sítios paleontológicos bem estudados escavam fósseis para que possam ser estudados mais de perto por cientistas em instituições de pesquisa, a principal atração para os visitantes do BISP administrado pelo Nevada State Park é um edifício semelhante a um celeiro que abriga o que os pesquisadores chamam de Quarry 2, uma conjunto de ictiossauros que foram deixados embutidos na rocha para o público ver e apreciar. Quarry 2 tem esqueletos parciais de cerca de sete ictiossauros individuais que parecem ter morrido na mesma época.

“Apresentamos evidências de que esses ictiossauros morreram aqui em grande número porque estavam migrando para esta área para dar à luz por muitas gerações ao longo de centenas de milhares de anos”, disse o coautor e curador do Museu Nacional de História Natural do Smithsonian, Nicholas Pyenson. “Isso significa que esse tipo de comportamento que observamos hoje nas baleias existe há mais de 200 milhões de anos.”



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