50 anos atrás, Cavers conectaram Mammoth Cave e Flint Ridge

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Era o verão de 1972, e Tom Brucker estava em apuros por duas gerações. Seu pai, Roger, criou uma organização sem fins lucrativos dedicada à pesquisa de cavernas (apropriadamente chamada Cave Research Foundation) ao lado de colegas que estavam explorando a Floyd Collins Crystal Cave na década de 1950 – uma das principais portas de entrada para o Flint Ridge Cave System. Duas décadas depois, o Brucker mais jovem estava se espremendo por uma passagem extremamente estreita no interior de Flint Ridge, considerado o sistema de cavernas mais longo do mundo na época, em um esforço para ver se poderia se conectar com o igualmente espetacular e célebre sistema Mammoth Cave.

Em uma expedição anterior naquele verão, a exploradora de cavernas Patricia Crowther já havia passado pelo mesmo local apertado – uma passagem de aproximadamente 35 pés de comprimento que ficava perto do final do que era então considerado o trecho mais longo do sistema Flint Ridge. Crowther havia chegado a uma cachoeira que descia por um poço no final do aperto, mas não tinha equipamento na hora para continuar.

Roger e Tom Brucker retornaram em uma expedição subsequente com outros, e Tom tinha as dimensões certas para se esgueirar, embora tenha levado meia hora para fazê-lo. “Meu pai não conseguiu se encaixar no aperto inicial, então eu passei”, diz Tom. Ele então desceu a cachoeira e por uma passagem sinuosa, eventualmente chegando a um rio e seguindo-o por 500 metros antes de voltar. Ainda assim, esse progresso foi o primeiro passo para estender a maior caverna conhecida do mundo.

O caminho errado para o destino certo

Os exploradores voltaram; desta vez, quatro deles conseguiram. Mas o relógio estava correndo – por uma questão de segurança, eles tinham um limite de tempo estrito. Mas eles avançaram um pouco mais, seguindo o rio até chegarem a uma sala onde encontraram uma assinatura na parede inscrita por Pete Hanson – um explorador ativo décadas antes – ao lado de uma flecha.

Os espeleólogos costumam usar essas setas para apontar a saída de passagens profundas no caso de alguém se perder. Mas esta flecha apontava na direção oposta de onde a equipe de Crowther tinha acabado de chegar. “Vimos isso e ficamos muito, muito animados, porque sabemos que provavelmente estávamos em Mammoth Cave”, diz Brucker. Crowther continuou até chegar a um ponto em que o rio subia até o teto da caverna. A essa altura, os espeleólogos estavam muito acima do limite de tempo e todos voltaram.

Em 9 de setembro de 1972, o explorador John Wilcox conseguiu atravessar o rio subterrâneo quando viu que o nível da água havia baixado. Ele conseguiu chegar até o rio Echo, de onde podia ver a principal trilha turística da caverna Mammoth. Essa descoberta inicial de Crowther e Brucker foi agora confirmada – o Flint Ridge Cave System, que já era o sistema de cavernas mais longo do mundo, conectado a Mammoth, ganhando o título de Mammoth Cave.

“A caverna mais longa do mundo se tornou a caverna ainda mais longa do mundo”, diz Brucker, que passou a vida fazendo cavernas como seu pai. “Eventualmente a conexão ficou conhecida como o Everest do espeleologia.”

Uma descoberta gigantesca

A Caverna Mammoth, nomeada pelo tamanho de sua entrada histórica, é uma importante maravilha natural desde muito antes de os descendentes europeus a explorarem pela primeira vez. Evidências arqueológicas datadas de 4.000 a 5.000 anos atrás mostram que os povos indígenas explorou mais de 19 milhas de passagens no sistema, minerando gesso e deixando petróglifos. Pesquisadores e exploradores também encontraram restos humanos naturalmente mumificados enterrados em partes da caverna.

A entrada histórica da Mammoth Cave é uma abertura natural que tem sido usada por humanos há 5.000 anos. (Crédito: NPS)

No século 19, os afro-americanos também desempenharam papéis importantes na exploração de novas partes da caverna. Um escravo, Stephen Bishop, trabalhou como guia em Mammoth de 1838 a 1856, descobrindo áreas não mapeadas do sistema, como aquele em torno do chamado “Bottomless Pit”. Embora essas realizações não tenham sido reconhecidas na época, pioneiros como Bishop ajudaram a desencadear uma era de ouro da exploração de cavernas.

Mais de um século depois, em 1969, Mammoth Cave recebeu a designação oficial de a maior caverna do mundo, com cerca de 65 milhas exploradas na época. As explorações de Flint Ridge rapidamente ultrapassaram Mammoth nos próximos dois anos – em 1972, os exploradores registraram pelo menos 86,5 milhas de passagens em Flint Ridge. Mas as cavernas não eram tão distantes umas das outras: a entrada para Mammoth Cave, por exemplo, fica a apenas alguns quilômetros em linha reta do Fazenda Floyd Collinsuma cabine usada como base para explorar Flint Ridge.

Mammoth Cave também é importante ecologicamente, o lar de mais de 130 espécies de vida selvagem. Hoje, o local é designado como Patrimônio Mundial da UNESCO. “O parque também tem uma das maiores biodiversidades subterrâneas do mundo, com 41 espécies de organismos adaptados às cavernas”, segundo o site deles.

Estalactites e estalagmites revestem os pisos e tetos da Mammoth Cave. (Crédito: NPS)

Em 1972, o Mammoth Cave National Park se estendia por mais de 57 milhas, incluindo todas as suas passagens laterais. Enquanto isso, Flint Ridge se estendia por mais de 160 milhas. Hoje, outras explorações estenderam os números de todo o sistema combinado para perto de 420 milhas. Nada disso é uma linha reta – Brucker diz que todas essas passagens, que se dividem e correm paralelas, sob, sobre e em todas as direções subterrâneas, se encaixam dentro de uma área que atualmente tem cerca de 32 milhas quadradas. Além disso, cerca de 30% das passagens da caverna se estendem além dos limites do parque nacional.

Outro meio século de exploração

É possível que outro sistema de 130 milhas nas proximidades, o Fisher Ridge Cave System, conecta-se ao sistema combinado Mammoth Cave, mas isso ainda não foi confirmado através da exploração, diz Brucker. Se as cavernas estivessem conectadas, isso colocaria o sistema total em cerca de 550 milhas.

Dado que já faz meio século desde que a conexão entre Mammoth Cave e Flint Ridge foi encontrada, Brucker diz que é fácil imaginar que todas as cavernas dentro dos sistemas foram exploradas. Mas a realidade está longe disso. “Não estamos mais perto de terminar hoje do que estávamos naquela época”, diz ele. “O legado é que você pode continuar esse processo por mais 50 anos.”



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