A ciência fascinante por trás do primeiro teste de vacina de mRNA de HIV humano – o que exatamente isso implica?

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Em um momento descrito como um “primeiro passo em potencial” na proteção das pessoas contra uma das pandemias mais devastadoras do mundo, a Moderna, a International AIDS Vaccine Initiative (IAVI) e a Fundação Bill e Melinda Gates uniram forças para iniciar um teste histórico – os primeiros testes em humanos de uma vacina contra o HIV baseada na tecnologia de ácido ribonucleico mensageiro (mRNA). A colaboração entre essas organizações, uma mistura de organizações sem fins lucrativos e uma empresa, trará muita experiência e tecnologia para a mesa, o que é absolutamente necessário para enfrentar esse tipo de desafio gigantesco.

O objetivo vale a pena: ajudar os estimados 37,7 milhões de pessoas atualmente vivendo com HIV (incluindo 1,7 milhão de crianças) e protegendo aqueles que serão expostos ao vírus no futuro. Infelizmente, cerca de 16% da população infectada (6,1 milhões de pessoas) não sabem que são portadores.

Apesar do progresso, o HIV continua letal. Perturbadoramente, em 2020, 680.000 pessoas morreram de doenças relacionadas à AIDS, apesar das incursões feitas em terapias para amortecer os efeitos da doença no sistema imunológico. Uma delas, a terapia antirretroviral (TARV), tem se mostrado altamente eficaz na prevenção da transmissão do HIV, progressão clínica e morte. Ainda assim, mesmo com o sucesso desta terapia ao longo da vida, o número de indivíduos infectados pelo HIV continua a crescer.

Não há cura para esta doença. Portanto, o desenvolvimento de vacinas tratar o HIV ou prevenir a aquisição da doença seria crucial para virar a mesa contra o vírus.

No entanto, não é tão fácil fazer uma vacina contra o HIV porque o vírus sofre mutações muito rapidamente, criando múltiplas variantes dentro do corpo, que produzem muitos alvos para uma terapia tratar. Além disso, esse retrovírus altamente conservado torna-se parte do genoma humano apenas 72 horas após a transmissão, o que significa que altos níveis de anticorpos neutralizantes devem estar presentes no momento da transmissão para prevenir a infecção.

Como o vírus é tão complicado, os pesquisadores geralmente consideram que uma vacina terapêutica (administrada após a infecção) é inviável. Em vez disso, os pesquisadores estão se concentrando em uma vacina de mRNA preventiva ou “profilática” semelhante às usadas por Pfizer/BioNTech e Moderna para combater o COVID-19.

Qual é a ciência por trás da vacina?

A pesquisa de base foi possibilitada pela descoberta de anticorpos amplamente neutralizantes do HIV-1 (bnAbs) em 1990. Eles são os anticorpos humanos mais potentes já identificados e são extremamente raros, desenvolvendo-se apenas em alguns pacientes com HIV crônico após anos de infecção.

Significativamente, os bnAbs podem neutralizar a cepa viral específica que infecta esse paciente e outras variantes do HIV – daí o termo ‘amplo’ em anticorpos amplamente neutralizantes. Eles conseguem isso usando extensões incomuns não vistas em outras células imunes para penetrar na glicoproteína do envelope do HIV (Env). O Env é a casca externa do vírus, formada a partir da membrana celular da célula hospedeira que invadiu, tornando-o extremamente difícil de destruir; ainda assim, os bnAbs podem atingir locais vulneráveis ​​neste shell para neutralizar e eliminar células infectadas.

Infelizmente, os anticorpos fazem pouco para ajudar os pacientes crônicos porque já há muito vírus em seus sistemas; no entanto, os pesquisadores teorizam que se uma pessoa livre de HIV pudesse produzir bnABS, isso poderia ajudar a protegê-la da infecção.

No ano passado, as mesmas organizações testaram uma vacina baseada nessa ideia em extensos testes em animais e um pequeno teste em humanos que não empregou a tecnologia de mRNA. Ele mostrou que imunógenos específicos – substâncias que podem provocar uma resposta imune – acionaram os anticorpos desejados em dezenas de pessoas que participaram da pesquisa. “Este estudo demonstra a prova de princípio de um novo conceito de vacina para o HIV”, disse o professor William Schief, do Departamento de Imunologia e Microbiologia da Scripps Research, que trabalhou no estudo anterior.

O BnABS é o objetivo final desejado com a potencial vacina de mRNA do HIV e a base fundamental de sua ação. “A indução de bnAbs é amplamente considerada um objetivo da vacinação contra o HIV, e este é o primeiro passo nesse processo”, Moderna e a IAVI (Iniciativa Internacional de Vacinas contra a AIDS) em um comunicado.

Então, como exatamente a vacina de mRNA funciona?

A vacina experimental contra o HIV fornece instruções codificadas de mRNA para duas proteínas do HIV nas células do hospedeiro: os imunógenos são Env e Gag, que compõem cerca de 50% da partícula viral total. Como resultado, isso desencadeia uma resposta imune permitindo que o corpo crie as defesas necessárias – anticorpos e numerosos glóbulos brancos, como células B e células T – que protegem contra a infecção real.

Mais tarde, os participantes também receberão um imunógeno de reforço contendo mRNA Gag e Env de duas outras cepas de HIV para ampliar a resposta imune, esperançosamente induzindo bnABS.

Karie Youngdahl, porta-voz da IAVI, esclareceu que o principal objetivo das vacinas é estimular “células B com potencial para produzir bnAbs”. Estes, então, têm como alvo o envelope do vírus – sua camada mais externa que protege seu material genético – para impedir que ele entre nas células e as infecte.

Recuando, a equipe está convencida de que o teste ainda está nos estágios iniciais, com os voluntários possivelmente precisando de um número desconhecido de reforços.

“Mais imunógenos serão necessários para guiar o sistema imunológico nesse caminho, mas essa combinação de estímulo inicial pode ser o primeiro elemento-chave de um eventual regime de imunização contra o HIV”, disse o professor David Diemert, diretor clínico da Universidade George Washington e investigador principal. nas provações.

O que acontecerá no teste da vacina Moderna HIV?

O julgamento da Fase 1 consiste em 56 adultos saudáveis ​​que são HIV negativos para avaliar a segurança e eficácia das vacinas candidatas mRNA-1644 e mRNA-1644v2-Core. A Moderna explorará como fornecer seu imunógeno EOD-GT8 60mer proprietário com tecnologia de mRNA e investigará como usá-lo para direcionar células B para produzir proteínas que eliciam bnABS com a ajuda especializada de organizações sem fins lucrativos. Mas os leitores devem notar que apenas uma em cada 300.000 células B no corpo humano as produz para dar uma ideia da fragilidade da probabilidade envolvida aqui.

Sensivelmente, o teste não é “cego”, o que significa que todos que recebem a vacina saberão o que estão recebendo neste estágio inicial. Isso porque os cientistas não estão tentando descobrir o quão bem a vacina funciona nesta primeira fase que dura aproximadamente dez meses – eles querem ter certeza de que é seguro e capaz de montar a resposta imune desejada.

E mesmo que haja muito hype em torno deste teste, os especialistas alertam que “a Moderna está testando um conceito complicado que inicia a resposta imune contra o HIV”, diz Robin Shattock, imunologista do Imperial College London, ao Independente. “Isso leva você à primeira base, mas não é um home run. Essencialmente, reconhecemos que você precisa de uma série de vacinas para induzir uma resposta que lhe dê a amplitude necessária para neutralizar o HIV. A tecnologia de mRNA pode ser a chave para resolver o problema da vacina contra o HIV, mas será um processo de vários anos”.

E após esse longo período, se a vacina for considerada segura e mostrar sinais de produzir uma resposta imune, ela avançará para estudos mais extensos do mundo real e uma possível solução para um vírus que ainda está dizimando comunidades inteiras.

Ainda assim, essa colaboração híbrida oferece esperança futura em relação à priorização de humanos sobre ganhos financeiros em ensaios clínicos – a prova é que a maioria dos pacientes com HIV são cidadãos do terceiro mundo.

Como o presidente da IAVI, Mark Feinberg escreveu em junho, no 40º aniversário da epidemia de HIV: “A única esperança real que temos de acabar com a pandemia de HIV/AIDS é através da implantação de uma vacina eficaz contra o HIV, que é alcançada através do trabalho de parceiros, defensores e membros da comunidade juntando as mãos para fazer juntos o que nenhum indivíduo ou grupo pode fazer sozinho”.

Seja qual for o resultado, o dinheiro não é mais uma prerrogativa aqui e, com sorte, poderemos ver mais julgamentos baseados nessa premissa muito em breve.



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