A pele frágil do deserto não aguenta muito mais calor

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“Quando você a pisa, você está redefinindo um relógio que está há muito tempo voltando a zero”, diz Finger-Higgens, cujas últimas descobertas sobre a degradação da biocrosta foram publicadas no mês passado em PNAS. “E agora o sistema precisa se reparar.”

Para manter suas tramas livres de danos, Finger-Higgins prefere manter silêncio sobre a localização exata de seu local de pesquisa. Mas o que deveria ser uma crosta imaculada do deserto com fungos brancos espiando, ela diz, não é tão saudável quanto o esperado. Algo está errado – e não apenas no Colorado Plateau (que se estende por quatro estados dos EUA: Utah, Colorado, Arizona e Novo México), mas também em outros lugares.

Os desertos são, de certa forma, as paisagens esquecidas das mudanças climáticas. Isso é ainda mais incrível considerando a cobertura de terras secas cerca de 40 por cento da superfície terrestre da Terra e sustentam cerca de 2 bilhões de pessoas, com biocrostas cobrindo 12 por cento do nosso planeta superfície. E, no entanto, o estudo de Finger-Higgins sugere que, mesmo sem interferência humana, “o aquecimento pode anular parcialmente décadas de proteção contra distúrbios, com comunidades de biocrosta atingindo um ponto de inflexão vital”. Um “ponto de inflexão” refere-se ao momento em que os ecossistemas só podem suportar muito mais estresse antes de mudarem fundamentalmente.

O aumento das temperaturas e a seca significam que podemos estar “circulando o ralo disso”, diz Finger-Higgens. Os líquenes fixadores de nitrogênio aparentemente se mantiveram estáveis ​​de 1967 a 1996 em 19% da cobertura da biocrosta, mas depois caíram dessa constante para 5% em 2019. “Nosso estudo corrobora muitos trabalhos experimentais feitos globalmente. Isso mostra que existem limites superiores de calor para a biocrosta que não sabíamos completamente até recentemente.”

Bala Chaudhary, um ecologista do solo e professor assistente do Dartmouth College que não esteve envolvido no estudo, concorda. Mesmo que os humanos sejam proativos sobre como sua presença física afeta a paisagem, “as biocrostas estão sendo impactadas pelas mudanças climáticas globais”, diz ela.

Claro, é difícil, mesmo para estudos observacionais de longo prazo, eliminar todos os possíveis fatores de confusão, e é por isso que os cientistas também tomaram medidas experimentais para simular biocrostas em um mundo em aquecimento.

Por exemplo, entre 2005 e 2014 uma equipe usou lâmpadas de calor infravermelho para aquecer um pedaço de crosta no Planalto do Colorado em 2 a 4 graus Celsius. Eles também descobriram que o aquecimento levou a um declínio de musgos e líquens em comparação com um pedaço de terra inalterado.

Então houve um estudo de 2018 que analisou dados de mais de 500 publicações e estimou que as biocrostas “diminuirão cerca de 25 a 40 por cento dentro de 65 anos, devido às mudanças climáticas causadas antropogenicamente e à intensificação do uso da terra”.

O “papel de Finger-Higgens oferece um pouco mais de realismo” do que esses estudos experimentais, diz Bowker. Ele mostra “algo que se desenrolou durante um longo período de tempo em um ecossistema natural”.

Então, despir o deserto de sua crosta é realmente um grande negócio? Se você passou algum tempo no sudoeste dos EUA, sabe que está ventando muito e que os sistemas de tempestade podem se espalhar pela terra. A biocrosta atua como uma camada protetora – uma espécie de cola que mantém o solo unido. As biocrostas às vezes são chamadas de engenheiros do ecossistema, diz Chaudhary, que as compara aos castores em sua capacidade de alterar uma paisagem.



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