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Quarta-feira, Julho 6, 2022

Antes da era dos dinossauros, centopéias do tamanho de um carro rastejavam pela Terra em centenas de pernas

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Reconstrução da gigante milípede Arthropleura, que viveu no período Carbonífero, 326 milhões de anos atrás. Crédito: Neil Davies.

Depois que uma seção de um penhasco próximo a uma praia no norte da Inglaterra caiu na costa, ela expôs os fósseis de um dos maiores e mais terríveis rastreadores que a Terra já viu. Os paleontólogos acreditam que os fósseis pertencem a um centopéia gigante cujas muitas pernas segmentadas podem se estender até 2,6 metros de comprimento, aproximadamente o tamanho de um sedã. Os fósseis foram datados do período Carbonífero, mais de 100 milhões de anos antes do surgimento dos primeiros dinossauros.

Quando esta criatura peculiar, conhecida como Arthropleura, ainda estava vivo, a terra que agora conhecemos como Inglaterra, na verdade, ficava perto do equador. Em vez do tempo sombrio, Arthropleura aquecia-se ao sol tropical e comia as plantas abundantes, embora provavelmente complementasse sua dieta caçando outros invertebrados menores e talvez até vertebrados como anfíbios ao longo de riachos e rios. Com bastante comida, o milípede gigante cresceu facilmente até um tamanho gigantesco, pesando até 50 quilos.

Cada uma de suas pernas segmentadas media 75 centímetros (2,5 pés) de comprimento. Na verdade, essas foram as partes mais preservadas do fóssil, um achado raro em si, pois os corpos de milípedes gigantes se desarticulam depois de morrer. Por esse motivo, Neil Davies, paleontólogo da Universidade de Cambridge e principal autor do estudo, acredita que os fósseis recuperados da praia britânica são na verdade uma carapaça em muda que o animal eliminou à medida que crescia e foi posteriormente preenchida com areia. A implicação é que Arthropleura pode ter ficado ainda maior.

Este é apenas o terceiro fóssil de milípede gigante que os cientistas encontraram até agora. Os outros dois conhecidos Arthropleura fósseis foram encontrados na Alemanha, e ambos eram muito menores do que o novo espécime. Mas nenhuma cabeça fossilizada foi encontrada, o que torna difícil imaginar como esses artrópodes rastejantes realmente se pareciam e se comportavam. Considerando o quão rara e fortuita essa descoberta aconteceu, porém, não podemos pedir muito.

Seção fossilizada da gigante milípede Arthropleura, encontrada em uma rocha de arenito no norte da Inglaterra. Crédito: Neil Daves.

“Foi uma descoberta completa por acaso”, disse Davies em um comunicado. “Do jeito que a pedra caiu, ela se abriu e expôs perfeitamente o fóssil, que um dos nossos ex-Ph.D. alunos por acaso avistaram ao passar ”.

Os cientistas costumavam pensar Arthropleura cresceu para tamanhos tão grandes graças a mais oxigênio presente na atmosfera durante os períodos finais do Carbonífero e Permiano, mas os fósseis vêm de rochas depositadas antes do pico. O oxigênio não pode apenas explicar Arthropleuraestrutura robusta de. Em vez disso, os pesquisadores acreditam que a centopéia deve ter tido acesso a uma dieta rica em nutrientes.

“Embora não possamos saber com certeza o que eles comiam, havia muitas nozes e sementes nutritivas disponíveis na serapilheira na época, e eles podem até ter sido predadores que se alimentavam de outros invertebrados e até mesmo pequenos vertebrados, como anfíbios, ”Disse Davies.

Arthropleura passou pelo menos mais 45 milhões de anos rastejando ao redor do equador até que finalmente foi extinto durante o Permiano. Pode ter sido a mudança climática que secou o meio ambiente rápido demais para que eles se adaptassem. Alternativamente, a ascensão dos répteis pode tê-los vencido. Sai-se milípedes gigantes, entram os dinossauros.

Se você estiver perto do Museu Sedgwick de Cambridge após o ano novo, poderá ver os fósseis em exibição com seus próprios olhos.

As descobertas apareceram no Jornal da Sociedade Geológica.



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