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Segunda-feira, Agosto 8, 2022

Austrália está escondendo dinossauros gigantes abaixo de sua superfície

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É incomum encontrar fósseis de dinossauros na Austrália; o continente tem poucas montanhas e outros afloramentos que revelariam os ossos.

Então, quando Sandy Mackenzie, de 14 anos, encontrou o que ele pensava ser um osso de dinossauro nas terras de sua família no sudoeste de Queensland em 2004, os pesquisadores se reuniram para descobrir um mundo pré-histórico que ficava logo abaixo da superfície arenosa. Apenas dois anos depois, as escavações começaram em “Cooper” – um nova espécie agora conhecido como Australotitan cooperensis, apropriadamente apelidado após Cooper Creek nas proximidades.

“Ele tem o comprimento de uma quadra de basquete”, diz Scott Hocknull, paleontólogo do Museu de Queensland, em Brisbane, envolvido na pesquisa. Para comparação, o tiranossauro Rex medido em cerca de metade desse comprimento. “Não sabemos exatamente o tamanho porque não temos o suficiente do esqueleto para saber com certeza, mas em comparação com os dinossauros que encontramos antes no continente, Cooper é enormemente maior.”

Embora Cooper continue sendo o maior dinossauro já encontrado na Austrália, ele é acompanhado por pelo menos uma dúzia de outras descobertas da terra Mackenzie. Peça por peça, Hocknull e sua equipe descobriram um mundo de 92 milhões de anos em que titanossauros gigantes vagavam pelo continente. A pequena comunidade onde os paleontólogos desenterraram os espécimes se uniram para construir uma instalação de última geração, a Museu de História Natural de Eromangapara abrigá-los.

Hocknull não tem certeza se descobertas maiores estão por vir, mas enormes pegadas fossilizadas de dinossauros mostrar que o potencial existe. Ainda assim, isso não é o que mais lhe interessa. “No final do dia, podemos ir e voltar debatendo quem encontrou o maior dinossauro, mas não é isso que realmente importa”, diz ele. “O que eu quero saber é como esses dinossauros viviam em seu ambiente.”

Cabeças pequenas, grandes desafios

Há muito que não sabemos sobre essas criaturas, mas o que sabemos é fascinante. “Sabemos que eles eclodiram de ovos muito pequenos e se transformaram em criaturas enormes em um período muito curto de tempo”, diz Hocknull.


Consulte Mais informação: Por que uma coleção extraordinária de embriões de dinossauro permanece trancada da ciência


Como outros saurópodes (dinossauros herbívoros com longos pescoços e caudas), os titanossauros possuíam cabeças minúsculas em comparação com seus corpos – evidência de que não eram particularmente inteligentes, mas ainda capazes de feitos magistrais de sobrevivência. De acordo com Jeffrey Wilson Mantilla, curador do Museu de Paleontologia da Universidade de Michigan, os saurópodes “foram capazes de crescer em tamanhos enormes parcialmente porque sua coluna e cauda tinham uma estrutura de favo de mel que era 70% de ar para economizar peso”.

Eles provavelmente viajaram até o sul da Austrália quando os continentes ainda estavam conectados; então, uma vez que as massas de terra se dividiram, os dinossauros isolados começaram a se diversificar. “Este teria sido um lugar incrivelmente difícil para essas criaturas sobreviverem”, diz Hocknull. Eles viviam em um mundo semelhante ao da atual Austrália, com uma topografia amplamente plana dividida por grandes vulcões ativos na costa leste.

“Estamos tentando descobrir como você sustenta um animal de 60 toneladas em um ambiente de várzea aberta”, diz Hocknull. “Isso sugere que deve ter havido inundações seguidas por um boom de vida e então os dinossauros iriam para outro lugar até a próxima estação chuvosa.”

Voltando-se para a tecnologia 3D

Esses achados são descritos em um estudo recente publicado em PeerJ. Eles mostram que os titanossauros provavelmente percorreram longas distâncias em busca de comida, deixando para trás rastros que serviram como sua própria super-estrada. Semelhante a como elefantes e hipopótamos moldam a terra andando em fila indiana pelos mesmos trechos, os titanossauros provavelmente fizeram o mesmo para evitar usar toda a sua energia.

Wilson Mantilla explica que ficou mais impressionado com a maneira como Hocknull examinou Cooper usando imagens 3D de alta tecnologia. “Esses animais são notoriamente difíceis de estudar porque seus ossos são enormes e frágeis. Não é uma boa combinação”, diz ele. A tecnologia de imagem permitiu a Hocknull e sua equipe “girar” os ossos e olhar em todos os ângulos sem arriscar danos físicos.

Os pesquisadores então os compararam com fósseis semelhantes de outras partes do mundo, a fim de categorizar corretamente as espécies de espécimes que podem diferir de maneiras muito leves. Foi um trabalho de amor que levou quase duas décadas.

Infelizmente, ainda há um problema abrangente que assola Cooper e saurópodes em geral: “É quase impossível encontrar um esqueleto inteiro porque essas criaturas eram tão grandes que seus restos se espalhariam por longas distâncias”, diz Wilson Mantilla. Muitos dos restos esqueléticos de Cooper estão desaparecidos – incluindo o crânio, o pescoço e a maior parte da cauda. Como resultado, ainda há muito que os pesquisadores não sabem.

Mas Hocknull está otimista; ele insiste que Cooper desvendou um novo mundo paleontológico e abriu sua mente para as coisas potenciais que os saurópodes conseguiram no continente. “Todas essas novas ideias vêm à tona quando você começa a escavar esses locais”, diz ele.



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