Bactérias estão comendo o Titanic

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Em 1987, o veterano piloto submersível e ex-comandante naval francês PH Nargeolet viajou para um local oceânico a cerca de 330 milhas a sudeste de Newfoundland, Canadá – depois mergulhou mais de 2 milhas abaixo da superfície do Atlântico. Naquela profundidade, ele pôs os olhos no RMS Titanicexatamente 75 anos depois de ter afundado e apenas dois anos após sua redescoberta.

“Foi uma grande emoção, para ser honesto, e eu não sou um cara muito emotivo”, diz Nargeolet, que já voltou ao naufrágio mais de 30 vezes. “Você vai da felicidade à tristeza em poucos segundos… foi uma experiência realmente inacreditável para mim.”

Em viagens subsequentes, ele notou a degradação dos destroços cada vez mais. A taxa de decadência parecia variar entre quaisquer duas viagens, às vezes visando uma seção do navio em vez de outra, mas estava sempre na frente de sua mente.


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Em sua visita mais recente no verão passado, como membro da tripulação a bordo OceanGate’s inaugural Titanic Survey Expedition, o navio era ainda menos reconhecível. Há uma grande deterioração vindo da parte de trás da seção da proa e rastejando para a frente, diz Nargeolet. E o mastro, que é mais frágil, desabou completamente no convés. “Passo a passo, tudo está desmoronando”, diz ele. “E vamos, tenho certeza, no próximo ano, ver alguma diferença.”

A proa do Titanic, fotografada durante a Expedição Titanic Survey 2021 da OceanGate. (Crédito: OceanGate Expeditions)

Não há dúvida sobre isso. Alguns especialistas supõem que o resto da Titânico vai se desintegrar totalmente nas próximas décadas. E nós temos bactérias para culpar: os minúsculos micróbios, uma mistura que tanto cria ferrugem quanto a consome, estão reciclando ativamente as partes do navio no ecossistema oceânico neste exato momento.

As mesmas bactérias que causam esse dano podem algum dia ser úteis para acelerar o descarte dos navios afundados e até mesmo das plataformas de petróleo espalhadas pelos oceanos do mundo. E observar as bactérias enquanto elas fazem suas coisas pode ajudar os cientistas a prever o destino de outros naufrágios históricos que gostaríamos de manter por perto. “Sabemos que os micróbios podem fazer essas coisas”, diz Erin Field, microbiologista da East Carolina University. “Mas ainda não entendemos o que está controlando esses fatores e como prever quais destroços precisamos priorizar na preservação.”

Em Águas Profundas

Aqui está o que nós Faz conhecer. As bactérias oxidantes de ferro ganham energia para viver e crescer transformando o ferro dissolvido em uma forma insolúvel de óxido de ferro – mais conhecido como ferrugem simples. (Na verdade, é uma coisa incrivelmente difícil de realizar, porque o ferro tem tão pouca energia para oferecer em primeiro lugar.) Os cientistas encontram esses microrganismos em vários ambientes diferentes: água doce, água salgada, até mesmo em córregos e valas ao longo da estrada. .

Mas em um ambiente de mar profundo, eles preferem se aninhar nos sedimentos ricos em ferro no fundo do oceano, diz Field, que trabalha para identificar as comunidades microbianas associadas a naufrágios com casco de aço ao longo do oceano. Som Pamlico e Sistemas do Rio Neuse na Carolina do Norte. “Quando ocorre um naufrágio e atinge o fundo do oceano, você obtém uma mistura de água e sedimentos desse distúrbio. Isso permite que os micróbios no sedimento entrem na coluna de água e potencialmente se prendam ao novo habitat que chegou”, diz ela.

O campo de detritos ao redor do Titanic, fotografado durante a Expedição de Pesquisa Titanic de 2021 da OceanGate. (Crédito: OceanGate Expeditions)

O Titânicoque continha dezenas de milhares de toneladas de aço, foi um verdadeiro banquete para essas bactérias.

Podemos ver evidências desse banquete no rústicos, assim apelidado porque se assemelham a pingentes de ferrugem, que agora cobrem suas superfícies. Algumas das formações ricas em ferro cresceram até a altura de uma pessoa. “As cores são simplesmente incríveis com os rústicos – os vermelhos e laranjas e azuis e verdes. Você não vê isso, normalmente, em outros naufrágios em que estive que são rasos”, diz Stockton Rush, CEO e fundador da OceanGate. “Os destroços não costumam ter a paleta de cores que o Titânico faz.”

E além de serem apenas marcantes, diz Field, os rústicos também atuam como complexos de apartamentos para uma amálgama de micróbios. Isso inclui as bactérias oxidantes de ferro que fazem a ferrugem, mas dezenas de outras também. “Eles são como comunidades vivas, esses rústicos”, diz ela. “Eles estão constantemente mudando e evoluindo – assim como os pingentes de gelo que se prendem à sua casa que podem começar a derreter e depois voltar a crescer.”

O Titanic, fotografado durante a Expedição Titanic Survey 2021 da OceanGate. (Crédito: OceanGate Expeditions)

Uma dessas bactérias é a Halomonas titânicae. Medindo menos de dois micrômetros de comprimento e invisível a olho nu, o TitânicoO pequeno inquilino do navio foi isolado de rústicas no casco do navio durante uma expedição em 1991. Mas foi somente em 2010 que uma equipe multidisciplinar de pesquisadores do Canadá e da Espanha identificou-o como uma espécie anteriormente desconhecida. Desde então, a bactéria se multiplicou exponencialmente.

Isso é uma má notícia para a preservação, dado seu apetite por destruição. Em vez de enferrujar, como seus vizinhos, H. titânicae essencialmente come. De acordo com Field, essa bactéria obtém sua energia consumindo a ferrugem produzida por outros micróbios ou mesmo reações químicas na água. Ao fazer isso, seus produtos residuais são ferro dissolvido – o que, para nós, parece não ser nada. “Existem partes desses destroços que se deteriorarão e desaparecerão com o tempo”, diz Field.

Uma lenda viva

Existem muitos outros aspectos da Titânico naufrágio que os pesquisadores ainda não entendem, apesar de ser “um dos naufrágios de mergulho profundo mais visitados”, diz Rush. Para realmente coletar amostras em qualquer naufrágio em alto mar, em vez de simplesmente visitar o local, são necessários equipamentos caros e altamente especializados, como veículos operados remotamente.

Dentro do submersível Titan, fotografado durante a Expedição Titanic Survey de 2021 da OceanGate. (Crédito: OceanGate Expeditions)

“Estamos usando muitos de nossos destroços de águas rasas como sistemas modelo”, diz Field. “Se pudermos desenvolver métodos para entender e prever quais destroços serão mais vulneráveis ​​e se pudermos desenvolver métodos para protegê-los contra coisas como corrosão biológica, seria muito útil.”

De sua perspectiva, coletar mais informações é a coisa mais importante que os pesquisadores podem fazer agora. É exatamente isso que a OceanGate espera realizar com sua Titânico Expedição de pesquisa, um estudo longitudinal de vários anos que combina cientistas cidadãos que desejam exploração extrema com pesquisadores que visam capturar o navio com mais detalhes do que nunca. No próximo verão, Steve Ross, professor de pesquisa da Universidade da Carolina do Norte em Wilmington, liderará uma segunda viagem para explorar o ecossistema ao redor do naufrágio.

Naturalmente, os humanos não são os únicos visitantes do navio. “Há um lugar no navio onde eu vi, talvez 20 anos atrás, alguns pequenos pedaços de coral começando a crescer”, diz Nargeolet. “E hoje eles são enormes. Parece um megafone ou algo assim, e eles ‘ é absolutamente lindo.”

Apesar da sensação de desolação, a vida ainda abunda em torno do Titânico. No ano passado, a equipe do OceanGate notou caranguejos, camarões e granadeiros de aparência estranha – peixes volumosos que vivem no fundo com olhos esbugalhados e caudas incrivelmente longas. “O [grenadiers] são animais muito curiosos, chegam perto do submarino”, diz Nargeolet com uma risada. “Às vezes, quando procurávamos algum objeto ou parte do navio, perguntávamos: ‘Ei, você sabe onde está? Mostre-nos o caminho para lá. ”

O Titanic, fotografado durante a Expedição Titanic Survey 2021 da OceanGate. (Crédito: OceanGate Expeditions)

O navio, e o campo de destroços ao seu redor, tornaram-se uma espécie de recife artificial; é um fenômeno que também ocorre abaixo plataformas de petróleo ao redor do mundo. De acordo com Field, essas estruturas feitas pelo homem muitas vezes se tornam refúgios aos quais uma variedade de organismos – especialmente os minúsculos, como micróbios – se ligam. Lá, eles formam suas próprias comunidades e contribuem para a ciclagem de nutrientes no meio ambiente.

“Até começamos a usar naufrágios e outros tipos de estruturas de aço propositalmente para recifes artificiais”, diz ela. “E realmente queremos ter certeza de que podemos entender o papel dos micróbios para ajudar a manter todos [those] estruturas intactas, a longo prazo.”

É uma espécie de segurança para Rush, que não lamenta mais a destruição do famoso navio de passageiros britânico que deslizou sob as ondas. “O Titânico vai durar séculos. Simplesmente não será reconhecível, em algum momento. Você sabe, uma vez que o trilho da proa se vai, torna-se apenas uma pilha”, diz ele. “Mas vai ser um recife artificial muito depois da minha morte.”



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