Bichos-da-seda produzem um potencial substituto para os microplásticos

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Milênios se passaram desde que os humanos descobriram a seda e começaram a colhê-la dos casulos do bicho-da-seda, mas os cientistas ainda estão encontrando novos usos para esse material notável. Agora, os pesquisadores dizem que isso pode ajudar a enfrentar uma crescente preocupação ambiental e de saúde: os microplásticos, os minúsculos fragmentos de plástico que foram encontrados em todos os lugares desde topos de montanhas para o fundo do mar– e até mesmo na corrente sanguínea humana.

A maioria dos microplásticos ambientais se forma quando itens maiores se degradam. Mas uma porção menor, mas notável, das partículas poluentes é deliberadamente adicionada aos produtos, de acordo com um relatório da Agência Europeia de Produtos Químicos. Isso inclui microcápsulas que protegem e liberam gradualmente princípios ativos em produtos como cosméticos e sprays agrícolas.

Para um estudo publicado dentro Pequena, pesquisadores do Instituto de Tecnologia de Massachusetts e da corporação química BASF desenvolveram uma alternativa biodegradável à base de seda para essas cápsulas. Esse tipo de pesquisa é urgente para empresas que enfrentam regulamentações mais rígidas sobre o uso deliberado de microplásticos.

Encontrar materiais substitutos para microplásticos adicionados intencionalmente é “o único lugar onde podemos realmente controlar” a poluição microplástica, além de reduzir os resíduos plásticos mal administrados em geral, diz a química analítica ambiental da ETH Zürich Denise Mitrano, que não participou do estudo.

A seda não é tóxica, resiste ao processamento e pode ser obtida a partir de fibras de baixa qualidade descartadas pela indústria têxtil, diz o engenheiro do MIT e coautor do estudo, Benedetto Marelli. Os pesquisadores propuseram outros compostos naturais para substituir os microplásticos adicionados intencionalmente, mas com eles “não é possível marcar todas as caixas ao mesmo tempo, como conseguimos com a seda”, diz Marelli.

Os pesquisadores adaptaram o equipamento de fabricação existente para criar microcápsulas usando a proteína fibroína da seda que continha formas sólidas concentradas de um herbicida e o ingrediente comum para cuidados com a pele, vitamina C. O co-autor do estudo, Muchun Liu, também do MIT, embebeu as microcápsulas em etanol para diferentes durações para manipular como as longas cadeias de proteína da seda se dobram e se unem – “ajustando” as microcápsulas para dissolver e liberar ingredientes ativos em várias taxas desejadas.

Para competir comercialmente, as microcápsulas à base de seda devem “desempenhar no mesmo nível, se não melhor, do que a contraparte não biodegradável”, diz Marelli. Por exemplo, alguns herbicidas pulverizados são liberados lentamente para matar ervas daninhas sem prejudicar as plantações de alimentos. Quando testado em plantas de milho por seis dias, o spray de microcápsulas à base de seda danificou menos as plantas do que um produto comercial existente.

Substituir microcápsulas não biodegradáveis ​​por seda pode não funcionar em todos os casos, mas já parece promissor em comparação com as alternativas que a BASF investigou, diz o coautor do estudo Pierre-Eric Millard, um cientista de microencapsulação da empresa. Os produtos que usam microcápsulas à base de seda podem estar disponíveis comercialmente em alguns anos se a BASF os implementar, acrescenta.

Em seguida, os pesquisadores tentarão encapsular ingredientes ativos que podem exigir uma abordagem de fabricação diferente, como aqueles que devem permanecer nas formas líquida ou gasosa.



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