‘Boca Todo-Poderosa’ não se importa quando suas bochechas estão cheias de bebês de outro peixe

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Espreitando entre as plantas subaquáticas nas lagoas e riachos da Austrália está um peixe chamado boca todo-poderoso. A espécie é nomeada por suas mandíbulas impressionantes, que capturam presas que passam. Mas os machos também usam suas bocas poderosas para carregar suavemente até centenas de bebês.

Os pais fazem esse cuidado oral, chamado de boca-incubação, por duas ou três semanas de cada vez. Como outros peixes de criação bucal, eles o fazem com um grande custo pessoal. No entanto, de acordo com um estudo publicado quarta-feira em a revista Biology Letterspais onipotentes de boca às vezes carregam bebês que não são seus.

“Se for verdade, é realmente muito legal”, disse Tony Wilson, biólogo evolucionário do Brooklyn College que estuda a reprodução em peixes e não esteve envolvido na pesquisa.

A principal autora do estudo, Janine Abecia, é Ph.D. candidata na Universidade Charles Darwin no Território do Norte, Austrália, onde estuda a boca onipotente, ou Glossamia aprion, bem como o bagre azul Neoarius graeffei. Ambos vivem nos ambientes de água doce da Austrália. Pais de ambas as espécies colocam ovos fertilizados em suas bocas e os carregam até que os filhotes tenham eclodido.

Sua pesquisa sugeriu que essas duas espécies não comem nada quando estão de plantão: “Eu abri os estômagos das criadeiras de boca e elas estavam vazias”, disse Abecia.

Pesquisas em outros tipos de criadores bucais – que podem ser pais ou mães, dependendo da espécie – mostraram que eles também não comem. Ter a boca recheada de filhotes também pode torná-la difícil respirar. E parece desacelerar o pai, potencialmente tornando mais difícil escapar de predadores, disse Abecia.

Dados os custos, faz sentido evolucionário que os pais dos peixes se envolvam apenas em cuidados orais para bebês que eles têm certeza de que são seus. No entanto, os cientistas não sabem com que frequência isso é verdade. “Na verdade, é uma questão que me interessa há muito tempo”, disse o Dr. Wilson.

A Sra. Abecia coletou os pais da boca do todo-poderoso e do bagre azul dos rios do Território do Norte. Ela coletou peixes adultos adicionais, sem filhotes na boca, para comparação genética. Em seguida, ela selecionou cerca de 10 ovos ou bebês da boca de cada pai e analisou seu DNA para descobrir de onde eles vieram.

Com o bagre azul, as coisas foram como esperado. Todos os nove pais pareciam estar carregando seus próprios filhotes, e todos os peixinhos tinham a mesma mãe.

Crédito…Alison J. King

Dentro das poderosas mandíbulas da boca todo-poderosa, porém, as coisas eram um pouco estranhas. A espécie de boca poderosa forma pares aparentemente fiéis no laboratório, disse Abecia. No entanto, dos 15 grupos de jovens que ela estudou na natureza, quatro não se encaixavam nessa história.

Dois lotes de filhotes tinham múltiplas mães, sugerindo que o macho havia cortejado uma fêmea enquanto já tinha ovos na boca. Um lote tinha vários pais, talvez porque outro macho havia fertilizado sorrateiramente alguns ovos antes que o pai chocante os fertilizasse e os chupasse. E em um lote, os jovens não tinham qualquer relação com o peixe que os carregava.

“É um estudo muito pequeno”, disse Wilson, então seria “prematuro” tirar conclusões sobre o quão comuns são esses pais enganados. Ele observou que, embora o peixe-gato azul neste estudo parecesse monogâmico, pode ter havido trapaça que a amostra dos pesquisadores não pegou. “Pessoalmente, gostaria de ver mais dados”, disse ele.

Mas, acrescentou, as técnicas genéticas usadas neste estudo estão tornando mais fácil para os cientistas fazer esse tipo de pergunta sobre a vida privada de animais aparentemente monogâmicos. “Histórias como essa provavelmente são apenas o começo para entender quais complexidades existem na natureza”, disse ele.

Os cientistas já descobriram outros peixes de criação bucal carregando os bebês errados. Em um tipo de cardeal, cerca de 8% das ninhadas incluíam os filhotes de um segundo pai. Um estudo de peixes chamado aruanãs prateados descobriu que de 14 pais pensativos, dois tinham a boca cheia de filhos que não eram totalmente relacionados.

Por seus esforços, esses pais não transmitirão nenhum de seus genes. Por que a evolução não os tornou mais cuidadosos?

Uma possibilidade é que uma boca cheia de peixes bebê os faça parecer sexy.

“Algumas fêmeas de peixes de outras espécies são atraídas por machos que já estão cuidando de seus filhotes”, disse Abecia. Os machos que ficam presos com os bebês errados agora podem compensar isso mais tarde; talvez ainda mais fêmeas estejam ansiosas para encher as mandíbulas escamosas desses machos com ovos.

“Isso mostra que não são apenas as fêmeas que se esforçam para cuidar de seus filhotes”, disse Abecia. “De certa forma, é inspirador.”



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