Chocolate: quando o dinheiro crescia nas árvores

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Calendários do advento com guloseimas escondidas, latas enormes de Quality Street e xícaras fumegantes de chocolate quente enfeitadas com chantilly e marshmallows são itens básicos de inverno muito apreciados na época do Natal. Mas quantos de nós paramos para pensar sobre a origem do chocolate e como ele entrou em nossa cultura culinária?

A história do chocolate tem uma história envolvente e rica que acadêmicos como eu estão aprendendo mais a cada dia.

O chocolate é feito fermentando, secando, torrando e moendo as sementes de uma pequena árvore tropical do gênero teobroma. A maior parte do chocolate vendido hoje é feito da espécie Theobroma cacaomas os povos indígenas da América do Sul, América Central e México fazem comida, bebida e remédios com muitos outros teobroma espécies.


Indígena mesoamericano com utensílios para preparar e servir chocolate. Philippe Sylvestre Dufour / Biblioteca John Carter Brown, Brown University. Autor fornecido.

O cacau foi domesticado há pelo menos 4.000 anos, primeiro no bacia amazônica e depois na América Central. A mais antiga evidência arqueológica de cacau, possivelmente tão antiga quanto 3.500 aC, vem de Equador. No México e na América Central, embarcações com resíduos de cacau datam de 1.900 a.C.

Cacau é o nome em muitas línguas da Mesoamérica (México e América Central) tanto para a árvore, quanto para a semente e os preparados dela derivados; as pessoas que usam essa palavra acenam para esse passado antigo e indígena. Cacau é um termo conveniente e abrangente, da mesma forma que “pão” em inglês descreve um alimento assado feito de farinha, água e fermento.

Por milhares de anos, os mesoamericanos usaram o cacau para muitas finalidades: como oferta ritual, um remédio e um ingrediente-chave tanto em ocasiões especiais quanto em alimentos e bebidas do dia a dia – cada um com nomes diferentes. Uma dessas misturas especiais de cacau locais foi chamada de “chocolate”.

Colonialistas e moeda

Como o chocolate decolou como um incêndio quando seu berço foi negligenciado por muito tempo? O uso inicial mais popular do cacau no século 16, por colonos da Europa e da África na América Latina, era como moeda, e não como algo para comer ou beber.

minha pesquisa sobre cacau como dinheiro mostra seu desenvolvimento constante no papel crucial de moeda pequena, como uma das várias moedas de commodities na Mesoamérica pré-colombiana. O vale do Rio Ceniza, no que hoje é o oeste de El Salvador, era um produtor extraordinário, entre apenas quatro centros agrícolas de alto volume que expandiram enormemente a oferta monetária do cacau no século XIII.

Os colonos espanhóis rapidamente tornaram o dinheiro do cacau conveniente e confiável, moeda legal para todos os tipos de transações. No entanto, eles inicialmente duvidaram da ingestão da substância, debatendo seus efeitos à saúde e sabor. O vale do Rio Ceniza, então conhecido pelo nome indígena de Izalcos, ficou famoso como o lugar onde o dinheiro crescia nas árvores e os colonos recém-chegados podiam fazer fortuna. Sua bebida local única de cacau era “chocolate”.

Atravessando o mundo

Apesar de um começo hesitante, o chocolate tornou-se extremamente popular na Europa no final do século XVI. Entre uma série de novos sabores das Américas, o chocolate foi especialmente cativante. Mais importante ainda, beber chocolate tornou-se uma forma de socializar.

Também se tornou cada vez mais associado ao luxo e à indulgência, a ponto de pecaminosidade, bem como propriedades saudáveis ​​que realçavam particularmente a beleza e a fertilidade. Por volta de 1600, os europeus usavam a palavra chocolate para descrever doces, bebidas e molhos com sabor de cacau.

O chocolate logo começou a mudar a maneira como as pessoas faziam as coisas. Como a estudiosa da literatura espanhola Carolyn Nadeau aponta: “Antes do chocolate, o café da manhã não era um evento comunitário como o almoço e o jantar.” À medida que o chocolate se tornou cada vez mais popular na Espanha, o mesmo aconteceu com o café da manhã. Também estava na moda como lanche no meio da tarde ou no final da noite, acompanhado de pãezinhos ou mesmo pão frito – o ancestral do café da manhã de hoje churros.

No século 18, uma variedade de receitas usando chocolate encheu as páginas dos livros de culinária europeus, demonstrando o quão importante ele se tornou em todos os níveis da sociedade. Longe de suas origens indígenas da América Central, os africanos escravizados, trabalhando em novas plantações na América Latina e mais tarde na África Ocidental, cultivavam grande parte do cacau que alimentava o mercado global em expansão. Para fabricantes e consumidores, o chocolate desenvolveu conexões vívidas com classe, gênero e corrida. Chocolate tornou-se uma abreviação evocativa para negritude.

Desigualdades acentuadas tornaram-se cada vez mais profundas com a globalização do chocolate. Por exemplo, 75% do consumo de chocolate ocorre na Europa, Estados Unidos e Canadá, mas 100% do cacau mundial é produzido por negros, indígenas, latino-americanos e asiáticos – áreas que consomem apenas 25% do chocolate acabado do mundo, com os africanos consumindo pelo menos 4%.

É amplamente produzido à mão e é uma fonte de subsistência para até 50 milhões de pessoas principalmente em países em desenvolvimento. A pandemia de COVID-19 tornou as coisas ainda piores. Redução de movimento, limitações de reuniões, interrupções na cadeia de suprimentos e acesso precário aos cuidados de saúde atingem duramente as comunidades produtoras.

Enquanto isso, grandes compradores e comerciantes de cacau reduziram ou interromperam suas compras de cacau por até dois anos para enfrentar a tempestade de demanda incerta do consumidor durante a pandemia.

Desigualdade, comércio justo e agricultores

As tendências atuais têm raízes profundas no passado do chocolate. O consumo de chocolate continua crescendo. Os europeus são os de hoje maiores consumidores de chocolate e o Reino Unido está entre os maiores da Europa, com um consumo per capita de 8,1kg por ano e o maior mercado de chocolate de comércio justo.

À medida que o mercado de chocolate cresce, também crescem os problemas de desigualdade social e perturbação ecológica. Carla Martin, fundadora e diretora do Instituto Cacau Fino e Chocolatee expliquei que um caminho para a sustentabilidade econômica, social e ambiental exigirá uma gama de investimentos significativos.

A Universidade de Reading já fez esforços vitais com o Banco de dados de germoplasma de cacau ajudar os agricultores a identificar e acessar a diversidade genética do cacau e entender como os perfis genéticos se relacionam com maior resiliência e produtividade da cultura.

Empresas sociais inovadoras, como Cocoa360 são incubadoras para enfrentar os grandes desafios que os produtores de cacau enfrentam e traçar um futuro mais promissor para o chocolate e para quem o produz. Alimento para reflexão enquanto você desembrulha outro Ferrero Rocher neste Natal.

Por Kathryn Sampeck, Professora Global em Arqueologia Histórica, Universidade de Reading. Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.A conversa



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