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Segunda-feira, Julho 4, 2022

Cientistas encontram um planeta potencialmente habitável orbitando uma estrela moribunda

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Um grupo de astrônomos identificou um anel de detritos planetários orbitando perto de uma estrela moribunda, a cerca de 117 anos-luz da Terra, sugerindo o que poderia ser um planeta em uma zona habitável onde poderia existir vida. Se confirmado, seria a primeira vez que um mundo de suporte à vida é descoberto orbitando tal início, conhecido como “anã branca”.

Impressão artística da estrela anã branca WD1054–226 orbitada por nuvens de detritos planetários e um planeta importante na zona habitável. Crédito da imagem: Os pesquisadores.

Enquanto a maioria das estrelas grandes se tornam supernovas no final de sua evolução, as médias e pequenas com massa inferior a oito vezes a do Sol geralmente se tornam anãs brancas. Eles têm uma massa semelhante de carbono e oxigênio, apesar de seu pequeno tamanho. Cerca de 97% das estrelas da Via Láctea se tornarão anãs brancas, de acordo com um estudo anterior.

Uma equipe de pesquisadores mediu a luz de uma anã branca na Via Láctea chamada WD1054-226 usando dados de telescópios terrestres e espaciais. Eles notaram que algo parecia estar passando regularmente na frente da estrela, causando quedas na luz. O padrão se repetia a cada 25 horas, com a maior queda a cada 23 minutos.

Isso indica que a estrela está cercada por um anel de 65 objetos em órbita do tamanho de um cometa ou lua, espaçados uniformemente em suas órbitas pela atração gravitacional de um planeta próximo do tamanho de Marte ou Mercúrio. Os objetos estão a 2,6 milhões de quilômetros da estrela, colocando sua temperatura em 50ºC – no meio da faixa da água líquida.

“Uma possibilidade emocionante é que esses corpos sejam mantidos em um padrão orbital tão uniformemente espaçado por causa da influência gravitacional de um planeta próximo. Sem essa influência, o atrito e as colisões fariam com que as estruturas se dispersassem, perdendo a regularidade precisa observada”, disse o principal autor Jay Farihi em comunicado.

Rastreando anãs brancas

Encontrar planetas orbitando anãs brancas é um enorme desafio para os astrônomos, porque essas estrelas são muito mais fracas do que as estrelas da sequência principal, como o Sol. Até agora, os astrônomos só no ano passado encontraram evidências provisórias de um gigante gasoso, como Júpiter, orbitando uma anã branca. Estima-se que seja uma ou duas vezes mais massivo que Júpiter.

Para este novo estudo, os pesquisadores se concentraram em WD1054-226, uma anã branca a 117 anos-luz de distância da Terra. Eles registraram mudanças em sua luz ao longo de 18 noites, usando uma câmera de alta velocidade no observatório La Silla, no Chile. Eles também analisaram dados do Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) da NASA para interpretar melhor as mudanças na luz.

A zona habitável onde o planeta potencial poderia ser localizado é geralmente referida como a zona Cachinhos Dourados, tirada do conto de fadas infantil. Desde que o conceito foi introduzido na década de 1950, muitas estrelas demonstraram ter uma área de Cachinhos Dourados. A temperatura desde o início tem que ser a certa para que a água líquida possa existir na superfície.

Em comparação com grandes estrelas como o Sol, a zona habitável das anãs brancas é menor e mais próxima da estrela, pois as anãs brancas emitem menos calor. Os pesquisadores estimaram que as estruturas observadas na órbita foram envolvidas pela estrela quando era uma gigante vermelha, então é mais provável que tenham se formado ou chegado recentemente do que terem sobrevivido ao nascimento do início.

“A possibilidade de um planeta na zona habitável é emocionante e também inesperada; não estávamos procurando por isso. No entanto, é importante ter em mente que mais evidências são necessárias para confirmar a presença de um planeta. Não podemos observar o planeta diretamente, então a confirmação pode vir comparando modelos de computador com outras observações da estrela e de detritos em órbita”, disse Farihi.

O estudo foi publicado no revista da Royal Astronomical Society.



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