Cientistas encontram uma antiga fonte de oxigênio que sustenta a vida

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Embora o oxigênio seja agora o elemento mais abundante em nossos oceanos e nossa atmosfera, compreendendo cerca de 88,8 por cento e 23,1 por cento da massa dos dois respectivamente, isso nem sempre foi o caso. Na realidade, a abundância de oxigênio na Terra surgiu apenas 2,4 bilhões de anos atrás graças ao advento da fotossíntese, o processo pelo qual algumas das primeiras formas de vida transformaram a luz solar em energia. Foi apenas coincidência, dizem os cientistas, que um dos produtos desse processo foi o oxigênio, que transformaria completamente o planeta, criando as condições para formas de vida cada vez mais complexas.

Apesar de toda a importância desse chamado “Grande Evento de Oxidação”, os cientistas sempre se perguntaram sobre a presença de oxigênio no planeta antes da invenção da fotossíntese. Agora, pesquisa recente dentro Comunicações da Natureza afirma que o deslocamento de falhas geológicas poderia ter produzido peróxido de hidrogênio, uma antiga fonte de oxigênio nos primeiros anos da Terra. Essa fonte, dizem os pesquisadores, poderia ter contribuído para a existência de oxigênio no planeta antes da fotossíntese e poderia ter informado a evolução da vida microbiana inicial.

Um começo rochoso

Embora o peróxido de hidrogênio prejudique a vida microbiana em altas intensidades, ele também fornece uma importante fonte de oxigênio em quantidades moderadas. De acordo com pesquisas recentes, à medida que as falhas geológicas mudam em áreas escaldantes da subsuperfície do planeta, elas realmente produzem peróxido de hidrogênio e, como resultado, oxigênio. Eles potencialmente influenciaram a evolução inicial da vida.

“Embora pesquisas anteriores tenham sugerido que pequenas quantidades de peróxido de hidrogênio e outros oxidantes podem ser formados por estresse ou esmagamento de rochas na ausência de oxigênio, este é o primeiro estudo a mostrar a importância vital das temperaturas quentes na maximização da geração de peróxido de hidrogênio”. diz Jordan Stone, principal autor do estudo e pesquisador da Universidade de Newcastle, em um Comunicado de imprensa.

Estudando Oxigênio nas Rochas

Segundo os pesquisadores, o constante deslocamento da crosta terrestre cria rachaduras e fendas em todo o subsolo de áreas tectonicamente ativas. Essas rachaduras e fendas são particularmente sensíveis, dizem os pesquisadores. Assim, quando a água escorre nas imperfeições, pode causar uma reação importante.

Os pesquisadores testaram essas reações com rochas comuns à crosta primitiva da Terra, incluindo granito, basalto e peridotito. Eles esmagaram rochas e adicionaram água aos fragmentos em condições livres de oxigênio em uma variedade de temperaturas diferentes. Suas simulações produziram peróxido de hidrogênio e, portanto, oxigênio, em altas temperaturas, aproximando-se do ponto de ebulição da água.

Embora essas temperaturas possam parecer inóspitas à vida, na verdade elas se sobrepõem às condições ideais de um tipo de micróbio chamado hipertermófiloque foi uma das primeiras formas de vida na Terra.

“Esta pesquisa mostra que os defeitos em rochas britadas e minerais podem se comportar de maneira muito diferente de como você esperaria que superfícies minerais mais ‘perfeitas’ reagissem”, diz Jon Telling, autor sênior do estudo e professor da Universidade de Newcastle, em um comunicado à imprensa.

“Todas essas reações mecanoquímicas precisam gerar peróxido de hidrogênio e, portanto, oxigênio, é água, rochas trituradas e altas temperaturas, que estavam presentes na Terra primitiva antes da evolução da fotossíntese e que podem ter influenciado a química e a microbiologia em ambientes quentes, regiões sismicamente ativas onde a vida pode ter evoluído primeiro”, diz Telling em um comunicado de imprensa.

Em última análise, os pesquisadores dizem que mais pesquisas são necessárias para entender completamente o papel desse processo no apoio às primeiras formas de vida na Terra.



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