Como pegar um urso polar

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De um helicóptero, pode ser difícil localizar um urso polar na tundra congelada. Então, quando o biólogo urso polar Jon Aars sai para suas viagens anuais de pesquisa, ele examina a paisagem em busca de flashes de movimento ou variações sutis de cor – o tom levemente amarelado do pelo dos ursos contrastando com a neve branca.

“Além disso, com muita frequência, você vê as pegadas antes de ver o urso”, disse Aars. “E o urso geralmente é onde as pegadas param.”

O Dr. Aars faz parte de uma longa linha de pesquisadores de ursos polares no Instituto Polar Norueguês, que tem um posto avançado em Svalbard, um arquipélago ártico. Desde 1987, os cientistas do instituto realizam viagens anuais de campo ao deserto gelado para encontrar e estudar os ursos polares de Svalbard.

Ao longo das décadas, essas viagens de pesquisa lançaram luz sobre a biologia básica e a ecologia dos ursos e, nos últimos anos, ajudaram os cientistas a controlar como os animais estão lidando com as mudanças climáticas. As rápidas mudanças de habitat já estão afetando seu comportamento; com o gelo marinho recuando rapidamente, alguns dos ursos agora precisam nadar longas distâncias para encontrar lugares para se esconder. Mas até agora, os próprios ursos ainda parecem robustos, disse Aars.

Se isso começar a mudar, no entanto, à medida que os pesquisadores temem que isso aconteça, essas viagens anuais de campo ajudarão a descobrir os problemas com antecedência.

É assim que os cientistas os realizam.

As viagens geralmente acontecem na primavera, quando as ursos fêmeas estão saindo de suas tocas com novos filhotes e o gelo marinho é sólido o suficiente para suportar o que pode ser uma pesquisa perigosa. Para maximizar a área de estudo – e as chances de encontrar ursos – os cientistas atravessam o arquipélago de helicóptero. “E, é claro, se você tiver um helicóptero e pousar no gelo e ele for fino, você corre o risco de sofrer um acidente com o helicóptero”, disse Aars.

Uma vez no ar, a equipe, que normalmente inclui dois biólogos, um veterinário, um piloto de helicóptero e um mecânico, começa a examinar a paisagem em busca de ursos. Quando os pesquisadores avistam um, eles miram do ar com um dardo tranquilizante. Se eles atingirem seu alvo, normalmente leva apenas alguns minutos para que o urso fique plano no gelo.

Em seguida, os pesquisadores pousam e começam a trabalhar. Eles embrulham um pedaço de tecido – um lenço ou cobertor funciona bem, disse Aars – ao redor dos olhos do urso para protegê-lo dos fortes raios do sol e instalam equipamentos para monitorar a frequência cardíaca do urso, os níveis de oxigênio no sangue e a temperatura corporal.

Eles tomam uma variedade de medidas físicas, calculando o comprimento, a circunferência e o tamanho do crânio do animal. Eles também examinam seus dentes, o que pode fornecer uma boa estimativa de sua idade.

“Quando você faz isso com centenas de ursos, sabe, você começa a ficar muito bom nisso”, disse Aars. As fêmeas também são pesadas, uma manobra delicada que exige que sejam içadas no ar em uma maca presa a duas balanças de mola. (Os ursos machos são muito pesados ​​para pesar.)

Em seguida, eles colhem amostras de sangue, pele e gordura, colocando a amostra de sangue em um bolso para que não congele. “Basta colocá-lo na jaqueta, perto do corpo”, disse Aars. De volta ao laboratório, essas amostras ajudarão os cientistas a responder a todos os tipos de perguntas sobre a vida do animal: O que ele está comendo? (Às vezes, um urso fica coberto de sangue quando os pesquisadores o encontram, um sinal de que ele acabou de fazer uma refeição de uma foca.) Ele tem parasitas? Foi exposto a muitos poluentes? Eles também podem extrair DNA dessas amostras para aprender mais sobre a genética da população local de ursos polares e esboçar árvores genealógicas da ursina.

Algumas das ursas recebem coleiras satélite, que rastreiam sua localização e atividade. Um “interruptor de água salgada” nas coleiras é ativado quando os ursos caem na água, permitindo aos pesquisadores calcular a quantidade de tempo que os ursos passam nadando.

Antes de terminar, os pesquisadores deram aos ursos várias marcas de identificação, adicionando uma etiqueta na orelha, implantando um microchip atrás da orelha e tatuando um número dentro do lábio. Mas eles também adicionam uma marca mais temporária, pintando um número nas costas de cada urso. O número, que desaparecerá quando o urso trocar o pelo, impede que os cientistas capturem o mesmo urso durante a mesma temporada de campo. “Não queremos incomodar aquele urso duas vezes”, disse Aars.

Todo o processo leva cerca de uma hora para um único urso, mais tempo para uma fêmea com filhotes. Quando os pesquisadores terminam, o veterinário administra um medicamento para ajudar a reverter o sedativo.

Às vezes, os pesquisadores esperam que o urso volte a si, apenas para ter certeza de que ele está de pé e andando em segurança. Eles mantêm distância, mas para o Dr. Aars, o trabalho tornou-se rotina e ele não teme os ursos quando eles acordam. “Não é como se o urso estivesse dizendo ‘OK, eu quero matar aquele cara’”, disse ele. “Acho que é mais, tipo, ver se está tudo bem e provavelmente ter um pouco de dor de cabeça e pensar em outras coisas.”

E então eles estão de volta ao ar, em busca de seu próximo urso.

Anna filipova é um fotojornalista radicado no Ártico, especializado em tópicos científicos, que cobre as regiões polares há 10 anos.





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