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Segunda-feira, Julho 4, 2022

Como um aquário coleta criaturas curiosas das profundezas

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São dois tipos de pessoas a bordo do navio de pesquisa Rachel Carson: Lá estou eu, bastante doente e passando uma boa quantidade de tempo no convés tentando ficar de olho no horizonte balançando, e lá estão os cientistas cuidando do veículo operado remotamente pendurado abaixo de nós. Sentado em uma cadeira com um joystick no apoio de braço, cercado por monitores brilhantes em uma sala escura, um piloto guia o robô do tamanho de um SUV por uma galáxia de vida – peixinhos, crustáceos nadando livremente, águas-vivas e outras criaturas gelatinosas que saia do caminho – parando de vez em quando para riscar algo da lista de compras de uma espécie.

Cientistas do Monterey Bay Aquarium e seu associado Monterey Bay Aquarium Research Institute estão em uma busca metódica por espécimes para uma nova exposição, Into the Deep, abrindo na primavera. Ele estará cheio de animais extremamente frágeis e raramente vistos, mantidos saudáveis ​​em sistemas de suporte de vida que os aquaristas levaram anos para aperfeiçoar. “Alguns deles nós chamamos de ‘lenço de papel molhado’”, diz Wyatt Patry, um aquarista sênior, falando sobre as espécies que procuram. “Você apenas toca com o dedo e começa a rasgar. Alguns dos animais são tão delicados. ”

Vídeo: Matt Simon

Estamos a cerca de uma hora da cidade costeira de Moss Landing, na Califórnia, onde o fundo do mar desce dramaticamente, abrindo uma grande extensão da coluna de água abaixo de nós. Assim que estacionamos sobre este local, o convés ganhou vida com os trabalhadores, que usaram um guindaste para abaixar suavemente o veículo operado remotamente Ventana na água. Trazendo uma corda que impede o robô de escapar e dá ao piloto controle em tempo real, a máquina mergulhou imediatamente e desapareceu.

Agora, descendo cerca de 500 pés, o ROV começa a coletar animais de duas maneiras: por meio de tubos e por sucção. Para usar os tubos, o piloto avança um dos dois braços mecânicos em direção a uma amostra. Cada um empunha tubos transparentes, orientados verticalmente. Uma vez que um animal desliza para dentro de um tubo, as portas em cada extremidade se fecham, prendendo-o dentro.

Vídeo: © 2021 MBARI

No vídeo acima, o robô está usando um tubo para coletar uma geléia de pente de guarda-chuva, Thalassocalyce inconstans. Geléias de pente são realmente gelatinosas, daí o cuidado tomado aqui, mas na verdade não são águas-vivas. Eles têm tentáculos, mas em vez de serem cravejados de células urticantes, os apêndices são pegajoso para prender a presa.

Vídeo: © 2021 MBARI

Aqui está a coleção de outra geléia de pente, com tentáculos notáveis ​​e flashes de cores brilhantes, provavelmente pertencendo a um novo gênero (a classificação acima das espécies) que não foi formalmente descrito pelos pesquisadores. “Não sabemos absolutamente nada sobre isso”, diz Patry. “Não sabemos o que ele come; não sabemos quem o come. Então esse é realmente misterioso. ”

Vídeo: © 2021 MBARI

Esta geléia de pente de trilhos de trem está produzindo um show de luzes. Mas o piscar não é o que você pensa. Bioluminescência é em todos os lugares nas profundezas– os animais brilham com bactérias simbióticas, por exemplo, para atrair presas ou companheiros. Em vez disso, a cor da geléia do pente vem de pequenas estruturas semelhantes a cabelos, chamadas cílios, que impulsionam a criatura, e apenas nós podem ver: a luz brilhante do ROV está, na verdade, refletindo nos cílios em movimento. Na escuridão típica desta parte do oceano, não haveria cor visível.

Vídeo: © 2021 MBARI

O vídeo acima mostra o segundo método de coleta do ROV, que usa um funil com poder de sucção suave para animais que podem suportar um pouco mais de manuseio do que as delicadas geléias de pente. O piloto só precisa levar o funil até a água-viva do tee de golfe, e a sucção faz o resto. Após passar pelo funil, o animal é transportado para um recipiente na barriga do robô.

Vídeo: © 2021 MBARI

Aqui está um sifonóforo da árvore de Natal. Assim como as geléias em pente, os sifonóforos são gelatinosos, mas não são águas-vivas. São hidrozoários, constituídos por unidades com diferentes funções que se unem para formar um animal colonial. Eles se clonarão várias vezes, com algumas espécies estendendo-se 100 pés de comprimento.

Vídeo: Matt Simon

Uma vez que esses espécimes tenham sido fixados, o piloto traz o ROV para a superfície ao lado do Rachel Carson, e a tripulação o agarra com o guindaste. Patry e os outros cientistas entram correndo e descarregam os tubos de coleta, levando-os até uma pequena cabana no convés. Eles transferem cuidadosamente as amostras para recipientes de plástico, que então vão para refrigeradores.

Vídeo: Matt Simon

Duas horas depois, quando atracamos em um píer, eles estão novamente levando os animais a uma van que os espera para serem transportados ao aquário, onde os espécimes serão muito mais felizes em sistemas de suporte de vida adequados.

Vídeo: Matt Simon

Você pode estar se perguntando: se os mergulhadores humanos pegam as curvas ao subir de apenas algumas centenas de metros de profundidade muito rapidamente, há algum mal em trazer esses animais para cima de 500 metros? Curiosamente, eles estão bem. E quando eles chegam ao aquário, suas exibições são combinadas com a pressão da água, as temperaturas e a salinidade a que os animais estão acostumados. Os aquaristas também passam a água por membranas especiais que removem quase todo o seu oxigênio, reproduzindo o ambiente de baixo oxigênio que as criaturas antigamente chamavam de lar.

É um ambiente que os cientistas estão desesperados para entender, à medida que os oceanos se transformam sob as pressões das mudanças climáticas. Assim como as plantas em terra, as algas fotossintéticas conhecidas como fitoplâncton absorvem dióxido de carbono e, por sua vez, são comidas por animais, que expelem pelotas ricas em carbono que descem para o fundo do mar. O carbono é, portanto, retirado da atmosfera e guardado nas profundezas, mas os cientistas não sabem como isso pode estar mudando como os mares aquecer e acidificar.

“Obviamente, mexer com esse sumidouro de carbono pode ser catastrófico”, diz Patry. “Uma das coisas que destacamos na exposição é profundomar mineração, que tem um potencial bastante catastrófico de várias maneiras. ” Equipamentos de mineração podem agitar os sedimentos finos do fundo do mar, gerando grandes plumas que sobem pela coluna d’água. “Isso vai quase acabar com tudo que é gelatinoso e sensível a isso”, diz Patry.

Vídeo: © 2021 MBARI

Este vídeo mostra o ROV em águas cristalinas – carregado com pequenas manchas de detritos brancos, claro, mas essas são criaturas ocupadas transformando esse carbono em pelotas que afundam. Eles não estão de forma alguma adaptados para sobreviver a nuvens de sujeira que se infiltram em seu habitat. “Como se matar transformadores de carbono não fosse ruim o suficiente, você está potencialmente bloqueando a luz de algumas das áreas mais rasas”, diz Patry. Isso torna as algas fotossintéticas menos produtivas. “Agora você está começando a mexer com a absorção direta de carbono pelo oceano, especialmente nas zonas de alta produtividade.”

Uma expedição como esta é uma forma de coletar espécimes para exibição pública e de entender melhor esses organismos – para aprender “quem vive nas profundezas, o que está fazendo nas profundezas e que papel desempenham no ecossistema”, diz Patry. “Cada oportunidade que você tem é valiosa para a ciência.”


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