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Segunda-feira, Maio 16, 2022

DNA embaralhado de rato extinto sugere que não há esperança de ressuscitar o mamute lanoso

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O rato da Ilha Christmas. Crédito: Domínio Público.

Nos últimos tempos, alguns geneticistas de alto nível ganharam muita publicidade quando disseram que estão trabalhando para ressuscitar o mamute lanoso, uma espécie icônica da megafauna que foi extinta durante a última era glacial, cerca de 10.000 anos atrás. A coisa toda exalava vibrações massivas de Jurassic Park e, devido ao seu escopo ambicioso, a missão foi amplamente divulgada pela mídia. Afinal, há algo que a ciência não possa fazer?

O problema é que, na realidade, esse desafio pode ser praticamente impossível. Richard Feynman disse uma vez que “ciência é imaginação em uma camisa de força”, aludindo ao fato de que ideias malucas, por si só, não são suficientes para fazer um avanço. Para que a imaginação se torne realidade, ela precisa ser materializada dentro de restrições físicas – e um novo estudo sugere que há um chão duro quando se trata de reconstruir o material genético de espécies extintas há muito tempo.

Espécies extintas podem estar mortas para sempre

Thomas Gilbert, da Universidade de Copenhague, na Dinamarca, começou a investigar os limites do CRISPR – uma ferramenta poderosa para editar genomas que permite aos pesquisadores alterar facilmente as sequências de DNA e modificar a função dos genes.

Colossal, uma empresa de biociência recentemente cofundada pelo geneticista da Universidade de Harvard George Church, pretende alavancar essa tecnologia ressuscitar o mamute lanoso ou pelo menos uma criatura muito parecida com uma.

Em poucas palavras, a ideia é sequenciar o DNA de amostras de presas de mamute, ossos e outros materiais. Esse material genético seria então inserido nas células-tronco do elefante asiático, que seriam usadas para fazer um útero artificial e um óvulo fertilizado para criar um híbrido mamute-elefante.

Para explorar a viabilidade de um objetivo tão elevado, a equipe de Gilbert tentou reconstruir o genoma do rato da Ilha Christmas, também conhecido como rato de Maclear.Rattus macleari), uma espécie de roedor que foi extinta no início de 1900.

A equipe conseguiu remontar a maior parte do genoma do roedor extinto graças a pedaços de código recolhidos do genoma do rato marrom norueguês intimamente relacionado. (Rato norvegicus). Os pesquisadores conseguiram recuperar 95% do genoma do rato da Ilha Christmas, o que parece muito. Exceto, não é.

Os últimos 5% do genoma que eles não conseguiam entender são, na verdade, a parte mais crucial, pois correspondem aos genes que diferenciam o rato da Ilha Christmas de outros parentes vivos.

Alguns dos genes que os pesquisadores conseguiram recuperar incluem aqueles relacionados à expressão de tecidos como o cabelo e as orelhas. O rato da Ilha Christmas tinha cabelos pretos caracteristicamente longos e orelhas redondas. No entanto, muitos outros genes foram perdidos, suas sequências de DNA foram quebradas em muitos pedaços minúsculos que não podem ser reagrupados.

Os genes perdidos incluem aqueles envolvidos no sistema imunológico e no olfato do rato. Cortar e colar genes de outra espécie de rato não é realmente uma opção, já que o cheiro desempenha um papel crucial na busca de alimentos, evitando predadores e acasalamento, de modo que um animal modificado pode parecer e se comportar de maneira diferente da espécie original extinta.

Crédito: Royal BC Museum Victoria.

Gilbert descreve a remontagem do genoma de uma espécie extinta como tentar juntar cada página de um livro rasgado. Se você tiver uma cópia intacta do livro original, poderá reconstruir o material original perfeitamente. Pode demorar um pouco, mas você chegará lá. Mas aqui está o problema: não há mais cópias originais do genoma de uma espécie extinta.

Sua próxima melhor aposta é comparar suas páginas fragmentadas com um livro semelhante, mas isso significa que você nunca poderá recuperar as páginas perdidas que não correspondem, mesmo que consiga deduzir parte do conteúdo. O rato da Ilha Christmas divergiu de seu primo norueguês, o rato marrom, cerca de 2,6 milhões de anos atrás. Devido a essa divergência evolutiva, a maior parte da informação genética sequenciada de antigas amostras biológicas de ratos da Ilha Christmas é simplesmente perdida. E essa divergência é bastante semelhante àquela entre o mamute lanoso e o elefante asiático.

Alguns desses dados ausentes podem ser recuperados usando soluções atuais ou algumas que serão desenvolvidas no futuro. Mas a triste realidade pode ser que alguns dados nunca sejam recuperados, o que torna impossível a ressurreição perfeita de uma espécie extinta.

Dito isto, não é impossível criar um animal que se pareça e se comporte muito próximo do que você esperaria de um mamute original ou tigre da Tasmânia. É só que estes seriam alguns híbridos de algum tipo, com características combinadas de espécies extintas e vivas.

Em última análise, essas descobertas não mudam muito sobre os desenvolvimentos de projetos científicos atualmente em andamento para ressuscitar espécies extintas. No entanto, o estudo ainda é valioso porque ajuda a esclarecer os limites do que é realmente possível. Com uma camisa de força mais apertada, talvez a imaginação dos cientistas seja desviada para caminhos de pesquisa mais úteis. Por exemplo, alguns desses esforços podem ser mais bem colocados para salvar espécies vulneráveis ​​da extinção. Apenas dizendo.

As descobertas apareceram no jornal Biologia Atual.



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