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Quarta-feira, Julho 6, 2022

Dr. Herbert Benson, que viu a mente como medicinal, morre aos 86 anos

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Herbert Benson, um cardiologista formado em Harvard cuja pesquisa mostrando o poder da mente sobre o corpo ajudou a levar a meditação para o mainstream, morreu em 3 de fevereiro em um hospital em Boston. Ele tinha 86 anos.

Sua esposa, Marilyn Benson, disse que a causa foi doença cardíaca e insuficiência renal.

O Dr. Benson não se propôs a defender a meditação; na verdade, mesmo depois de seus primeiros estudos pioneiros, ele permaneceu cético, adotando a prática apenas décadas depois.

Ele estava, no entanto, aberto à possibilidade de que o estado de espírito pudesse afetar a saúde de uma pessoa – senso comum hoje, mas uma ideia radical, até mesmo herética, quando começou a pesquisá-lo em meados da década de 1960.

Durante um período de trabalho para o Serviço de Saúde Pública dos EUA em Porto Rico, ele notou que os moradores da ilha geralmente tinham pressão arterial significativamente mais baixa do que seus colegas do continente, tudo o mais sendo igual. Ele começou a se perguntar se parte da causa estava fora das explicações usuais de dieta e exercício, uma questão que ele respondeu quando voltou a Harvard como pesquisador em 1965.

Trabalhando em um laboratório no Boston City Hospital (agora Boston Medical Center), ele e seus colegas criaram uma maneira de treinar macacos para aumentar e diminuir a pressão arterial, com base em um sistema de recompensa. O trabalho era discreto; muitos pesquisadores médicos consideraram que, embora uma situação estressante pudesse aumentar os batimentos cardíacos graças à resposta de luta ou fuga – descoberta, coincidentemente, no mesmo laboratório onde o Dr. Benson trabalhava – a mente em si não tinha controle sobre ela.

A notícia se espalhou, porém, e um dia ele foi abordado por vários seguidores do fundador da meditação transcendental, uma técnica que afirma permitir que os praticantes entrem em um estado mais elevado de consciência através da repetição de um mantra. Por que ensinar macacos, disseram a ele, quando já aperfeiçoamos a prática?

“No começo eu não queria me envolver com eles”, Dr. Benson disse ao The New York Times em 1975, referindo-se aos praticantes de meditação. “A coisa toda parecia um pouco distante e um tanto periférica ao estudo tradicional da medicina. Mas eles eram persistentes e, finalmente, concordei em estudá-los.”

Para evitar atenção, ele insistiu que eles viessem depois do expediente e por uma porta lateral. Ele colocou sensores em seus peitos e máscaras em seus rostos, para medir sua respiração, e então os fez alternar entre períodos de pensamento normal e meditação focada.

Os meditadores estavam certos: em uma variedade de métricas – frequência cardíaca, ingestão de oxigênio – eles mostraram uma queda imediata e significativa durante seus momentos contemplativos, semelhante, disse o Dr. Benson, a entrar em um estado de sono enquanto ainda está acordado.

“Não fiquei tão chocado quanto cauteloso porque sabia o que estava à minha frente porque o viés negativo mente-corpo era tão forte”, disse ele à revista Brainworld em 2019. “Permaneci cardiologista e também chefe de ensino cardiovascular na Harvard Medical School, mas mantive duas vidas profissionais. Mantive a respeitabilidade dentro da cardiologia enquanto também trabalhava no campo mente-corpo.”

Trabalhando com Robert Keith Wallace, um jovem fisiologista da Universidade da Califórnia, em Los Angeles, ele publicou suas primeiras descobertas no início dos anos 1970. A imprensa o chamava de renegado e dissidente, e muitos em sua profissão o evitavam.

Mas outros ficaram impressionados com a força de sua pesquisa e com sua objetividade. Ao contrário de alguns pesquisadores da época, incluindo o Dr. Wallace, o Dr. Benson não era um defensor da meditação transcendental; na verdade, ele rompeu com o Dr. Wallace quando ele insistiu que não havia nada de especial sobre a prática ou o uso de mantras – qualquer palavra ou frase, repetida várias vezes, servirá, disse ele.

Dr. Benson chamou sua abordagem de resposta de relaxamento – o oposto da resposta de luta ou fuga. Mas enquanto uma situação estressante fará com que o corpo aumente automaticamente sua frequência cardíaca e libere adrenalina, a resposta de relaxamento deve ser afirmada conscientemente.

Ele demonstrou exatamente como fazer isso em seu livro de 1975, “The Relaxation Response”. Chegou na hora certa: naquele mesmo ano, o movimento de meditação transcendental conquistou mais de 400.000 adeptos, estudando em mais de 300 centros apenas nos Estados Unidos.

Milhões a mais de americanos, ainda que céticos em relação à medicina alternativa e à espiritualidade oriental, ainda eram curiosos pela meditação, e o Dr. Benson, com seu pedigree da Ivy League e abordagem clínica para pesquisa, deu-lhes licença para se entregarem. O livro vendeu mais de quatro milhões de cópias e foi um best-seller do New York Times.

Com o tempo, a insistência do Dr. Benson na conexão entre a mente e o corpo tornou-se aceita, até mesmo um padrão entre os pesquisadores estabelecidos. Em 1992 fundou o Mind-Body Institute, que em 2006 mudou-se para o Massachusetts General Hospital e, com uma infusão de dinheiro do investidor John W. Henry, mudou seu nome para Benson-Henry Institute for Mind Body Medicine, com o Dr. Benson como seu diretor emérito.

Herbert Benson nasceu em 24 de abril de 1935 em Yonkers, NY Seu pai, Charles, administrava uma série de empresas de produtos por atacado, e sua mãe, Hannah (Schiller) Benson, era dona de casa.

Ele se formou na Universidade Wesleyan em 1957 com um diploma em biologia e recebeu seu diploma de medicina de Harvard em 1961.

Junto com sua esposa, ele deixa um filho, Gregory; uma filha, Jennifer Benson; e quatro netos.

O Dr. Benson escreveu 11 livros depois de “The Relaxation Response”, vários dos quais aprofundaram os efeitos fisiológicos da espiritualidade e da fé. Ele foi o primeiro médico ocidental autorizado a entrevistar monges tibetanos sobre suas práticas, e tornou-se amigo do Dalai Lama durante a visita desse líder espiritual budista a Boston em 1979.

Dr. Benson descobriu, entre outras coisas, que os monges budistas podiam, durante a meditação, aumentar a temperatura do corpo o suficiente para secar completamente os lençóis úmidos que haviam sido colocados sobre seus corpos.

Tais descobertas foram posteriormente contestadas, e o Dr. Benson raramente ficou sem seus críticos. Mas ele não se intimidou, comparando-se a William James, um antecessor de Harvard e outro pioneiro na interseção da mente e do corpo.

O Dr. Benson não era um homem de oração, mas na década de 1990 ele estava convencido de que a oração e a fé em geral tinham um impacto fisiológico. Para ele, a explicação está em uma versão do efeito placebo: se acreditarmos que algo está nos ajudando, nosso corpo trabalhará mais para se curar.

Com uma doação de US$ 2,4 milhões da Fundação John Templeton, em 1996 ele realizou um estudo de uma década sobre o poder de cura da oração – especificamente, se as orações de uma pessoa poderiam ajudar outra.

As conclusões, divulgadas em 2006, foram definitivas e decepcionantes (pelo menos para os crentes): a oração de intercessão não apenas não teve impacto, mas em alguns casos em que as pessoas acreditavam que estavam sendo oradas, elas pioraram – um resultado, Dr. Benson disse, de sua convicção de que se alguém estava orando por eles, eles devem estar muito doentes, com seu corpo tentando corresponder a essa impressão ficando mais doente.

Ainda assim, o Dr. Benson acreditava que a oração poderia ajudar pelo menos uma pessoa doente a orar. E ele sempre teve o cuidado de dizer que, mesmo que sua pesquisa fosse 100% precisa, a meditação e a oração nunca poderiam substituir completamente as drogas e a cirurgia.

Tanto o tratamento médico quanto o cuidado espiritual, disse ele, eram necessários – um fato que a medicina ocidental há muito tentava ignorar e que ele passou sua carreira tentando corrigir.



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