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Segunda-feira, Julho 4, 2022

Embriões de dinossauros se aninham como pássaros | Ciência

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Embrião de dinossauro em ovo

A reconstrução artística de um oviraptorídeo bebê enrolado dentro de seu ovo
Julius Csotonyi

O pequeno dinossauro estava quase pronto para chocar. Aninhado dentro de seu ovo oblongo, o oviraptorossauro com bico, quase parecido com um papagaio, se enrolava em forma de C com a cabeça enfiada entre os braços e as pernas. Esta não foi uma pose acidental, pois o dinossauro se aproximava de um dia de incubação que nunca chegaria. Os pássaros modernos assumem a mesma postura dentro de seus ovos, um comportamento muito antigo que ajuda os pássaros a abrir caminho para fora de seus ovos e remonta a mais de 66 milhões de anos.

Descobrir como os dinossauros cresceram dentro de seus ovos tem sido uma tarefa desafiadora para os paleontólogos. Ovos fósseis bem preservados são raros, e ovos fósseis com dinossauros embrionários delicados em seu interior são ainda mais raros. Mas a descoberta de um requintado embrião de oviraptorossauro rotulado como YLSNHM01266 ofereceu aos paleontologistas uma visão delicada e detalhada do que alguns bebês dinossauros faziam dentro de seus ovos enquanto se preparavam para eclodir, e esta descoberta pode ajudar os especialistas a entender melhor descobertas semelhantes.

O fóssil intrincado, descrito pelo paleontólogo Waisum Ma da Universidade de Birmingham e seus colegas hoje em iScience, foi descoberto há cerca de 20 anos em Ganzhou, na China. No início, nem mesmo estava claro se o fóssil era um ovo, mas mesmo assim foi comprado por Liang Lu, da empresa de pedras Yingliang Group. O ovo ficou armazenado por anos até que a construção do Museu de História da Natureza da Pedra de Yingliang levasse a equipe do museu a dar uma nova olhada. O fóssil não era apenas um ovo, diz mamãe, mas as rachaduras na casca mostravam ossos minúsculos em seu interior. Quando preparadores experientes rasparam a casca externa, eles encontraram um dos embriões de dinossauro mais bem preservados já vistos.

“Fiquei muito surpreso quando vi este embrião de dinossauro”, diz Ma. Freqüentemente, os embriões de dinossauros estão incompletos ou são preservados como um amontoado de pequenos ossos dentro da concha. Em vez disso, YLSNHM01266 está completo do focinho à cauda, ​​o buraco aberto no ovo por preparadores de fósseis atuando como uma janela literal para como o pequeno dinossauro cresceu.

Ovo de dinossauro fóssil com embrião dentro

O ovo fossilizado com os ossos do bebê oviraptorossauro enfiados dentro

Lida Xing e cols. 2021

O dinossauro dentro é um oviraptorossauro. Esses dinossauros emplumados e onívoros tinham rostos em forma de bico e, freqüentemente, cristas elaboradas em suas cabeças. Ironicamente, o primeiro oviraptorossauro já descrito –Oviraptor em si – pensava-se que foi pego roubando um ninho porque foi encontrado associado a ovos. Desde então, as descobertas revisaram a imagem do dinossauro. Vários oviraptorossauros, e provavelmente Oviraptor em si, foram encontrados sentados no topo de seus ninhos e podem ter estado entre os pais dinossauros mais atenciosos. “Estamos aprendendo tanto sobre ovos de oviraptorossauro que é difícil não ficar animado”, disse o paleontólogo da Universidade de Edimburgo Gregory Funston, que não esteve envolvido no novo estudo. “Agora conhecemos seus padrões de nidificação, hábitos de ninhada, cor da casca do ovo e alguns pequenos detalhes de como seus embriões se desenvolveram”, acrescenta ele, o que oferece uma grande quantidade de informações em comparação com outros dinossauros – ambos nossos favoritos não aviários do passado pré-histórico e os pássaros que vemos ao nosso redor hoje.

Mas não é apenas a preservação do pequeno oviraptorossauro que o torna notável. A postura do dinossauro diz aos paleontólogos algo novo sobre como esses dinossauros se desenvolveram. O fóssil é o equivalente antigo de uma postura de “aconchego” vista em pássaros como galinhas. “A postura de encolhimento é a cabeça sob a asa direita com o corpo enrolado para cima”, diz Ma, o que acontece dias antes da eclosão. Não é casual, mas uma pose que ajuda a estabilizar a cabeça quando os pássaros empurram e bica a casca do ovo, significando que os oviraptorossauros provavelmente fizeram o mesmo.

“Acho que os autores apresentam um caso forte para sua interpretação”, diz Funston. Enquanto outros embriões de oviraptorossauros estão incompletos, ou às vezes até danificados pela maneira como foram coletados ou preparados, o novo fóssil é excepcional e pode atuar como uma “Pedra de Roseta” para outros embriões de oviraptorossauros.

Oviraptorídeo Dinosuar com ovos e filhotes

Uma tela mostra um dinossauro oviraptorídeo cuidando de seus ovos e filhotes.

Darla Zelenitsky

Nem todos os dinossauros nasceram da mesma maneira. Os dinossauros saurópodes herbívoros de pescoço longo, como Braquiossauro e seus parentes – geralmente tinham ovos redondos e não eram tão parecidos com os de pássaros em seu desenvolvimento. Um embrião de saurópode recém-descoberto, por exemplo, tinha uma projeção semelhante a um chifre em seu focinho para ajudá-lo a furar e empurrar o ovo de uma forma mais parecida com a de crocodilos e lagartos. E mesmo hoje, alguns pássaros que não voam como emas chutam para fora de seus ovos. Mas o ovo do oviraptorossauro indica que esses dinossauros, pelo menos, compartilhavam algumas características importantes em comum com os pássaros e que uma variedade de características que distinguem as aves modernas – como penas, osso da sorte e ovos de cores vivas – foram herdadas de ovos muito mais antigos dinossauros. Encontrar essas conexões entre o pré-histórico e o moderno pode ajudar os paleontólogos a entender melhor a vida dos dinossauros extintos que nunca veremos na pele.

“Atualmente sabemos pouco sobre o comportamento de pré-incubação dos dinossauros terópodes”, diz Ma, mas saber que os oviraptorossauros se desenvolveram como muitos pássaros modernos permite que os especialistas vejam outros embriões e estimem há quanto tempo eles estão se desenvolvendo. O dinossauro pequeno no ovo, por exemplo, corresponde ao que as galinhas domésticas fazem por volta do dia 17 no ovo. Se o dinossauro do Cretáceo cresceu na mesma taxa, então faltavam cerca de três dias para a eclosão quando foi enterrado.

A tarefa agora é encontrar e identificar mais embriões de dinossauros. Se YLSNHM01266 foi mantido em armazenamento por anos, talvez haja outros. “Idealmente, precisamos encontrar mais embriões oviraptorídeos para realmente descobrir seu padrão de desenvolvimento”, diz a co-autora do estudo, Darla Zelenitsky, “mas estamos definitivamente começando a juntar as peças do quebra-cabeça”.



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