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Quarta-feira, Maio 18, 2022

Enormes esponjas estão comendo um ecossistema ártico extinto

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Alongamento por quase 80 milhas através do fundo do mar do Ártico central, o Langseth Ridge é escarpado, estéril e geralmente inóspito. E deveria ser: ao contrário dos oceanos mais produtivos, poucos nutrientes giram aqui, graças ao gelo acima bloqueando a luz. Milhares de anos atrás, no entanto, os picos do cume zumbiam com atividade vulcânica, que produzia enxofre que alimentava vermes tubulares – aqueles que você pode ter visto de vídeos de fontes hidrotermais em outros lugares do mundo. Ou mais precisamente, o enxofre alimentou as bactérias simbióticas dentro dos vermes, que o transformaram em energia, mantendo os animais vivos.

Essa atividade vulcânica em Langseth Ridge morreu há muito tempo, mas a vida permaneceu. Hoje no jornal Comunicações da Naturezacientistas descrever como um tipo de ecossistema até então desconhecido tem prosperado sob o gelo, ao longo do cume imponente de cerca de 600 metros de profundidade. “Ninguém sabe o que está vivendo nesses montes gigantes”, diz Antje Boetius, diretora do Alfred Wegener Institute Helmholtz Center for Polar and Marine Research e coautora do artigo. “E quando digo montes gigantes, imagine que teríamos na Terra uma montanha desconhecida de 3,8 quilômetros – realmente enorme – e ninguém caminhou até lá. Ninguém tirou uma fotografia, ninguém sabe que tipos de plantas e animais vivem lá.”

Com a ajuda de um veículo operado remotamente pendurado em um quebra-gelo, Boécio e seus colegas descobriram que o cume agora é dominado não por vermes, mas por enormes esponjas, cada uma com até 3 pés de largura. Eles têm, em média, 300 anos, mas alguns são bem mais velhos. Curiosamente, as esponjas desenvolveram uma estratégia de sobrevivência semelhante à base de micróbios – só que comem os tubos deixados pelos vermes, que estão mortos há 2.000 anos. Assim, um ecossistema hidrotermal extinto e fossilizado alimenta um conjunto de vida ainda mais bizarro.

“É como uma floresta”, diz Teresa Maria Morganti, ecologista e especialista em esponjas do Instituto Max Planck de Microbiologia Marinha, principal autora do novo artigo. “É realmente um ponto quente da vida no meio do deserto. É realmente fascinante como eles puderam explorar essa antiga comunidade anterior.”

O tapete extremamente complexo. Bege claro são as espículas de esponja, enquanto o marrom escuro são tubos de vermes.

Fotografia: Morganti, et al., Nature Communications

A base do ecossistema do cume é um tapete denso feito de espículas, pequenas estruturas de sílica que as esponjas usam para construir seus corpos. Essa esteira cria uma matriz tridimensional complexa para outros animais como camarões, mas também revela o que as esponjas têm feito na escuridão: elas estão se movendo em busca de comida, deixando rastros na esteira.



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