Esta empresa de extinção quer ressuscitar o tilacino

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De todos os espécie que a humanidade varreu da face da terra, o tilacino é possivelmente a perda mais trágica. Um marsupial do tamanho de um lobo, às vezes chamado de tigre da Tasmânia, o tilacino encontrou seu fim em parte porque o governo pagava a seus cidadãos uma recompensa por cada animal morto. Esse fim veio recentemente o suficiente para que tenhamos fotografias e clipes de filmes dos últimos tilacinos terminando seus dias em zoológicos. Tarde o suficiente para que, em apenas algumas décadas, os países começassem a escrever leis para impedir que outras espécies tivessem o mesmo destino.

Ontem, uma empresa chamada Colossal, que já disse que quer trazer de volta o mamute, anunciou uma parceria com um laboratório australiano que diz que vai extinguir o tilacino com o objetivo de reintroduzi-lo na natureza. Uma série de características da biologia marsupial tornam esse objetivo mais realista do que trazer de volta o mamute, embora haja muito trabalho a fazer antes mesmo de iniciarmos o debate sobre se a reintrodução da espécie é uma boa ideia.

Para saber mais sobre os planos da empresa para o tilacino, conversamos com o fundador da Colossal, Ben Lamm, e Andrew Pask, chefe do laboratório com o qual ele é parceiro.

Ramificando-se

Até certo ponto, Colossal é uma forma de organizar e financiar as ideias do parceiro de Lamm, George Church. Church vem falando sobre a extinção do mamute há vários anos, estimulado em parte pelos desenvolvimentos na edição de genes. A empresa está estruturada como uma startup e Lamm disse que está muito aberta a comercializar a tecnologia que desenvolve enquanto persegue seus objetivos. “Em nosso caminho para a extinção, a Colossal está desenvolvendo novas tecnologias inovadoras de software, wetware e hardware que podem ter impactos profundos na conservação e na saúde humana”, disse ele à Ars. Mas, fundamentalmente, trata-se de desenvolver produtos para os quais obviamente não há mercado: espécies que não existem mais.

A abordagem geral estabelece para o mamute é simples, mesmo que os detalhes sejam extremamente complexos. Existem muitas amostras de tecido de mamute a partir das quais podemos obter pelo menos genomas parciais, que podem ser comparados com seus parentes mais próximos, os elefantes, para encontrar diferenças importantes distintas da linhagem do mamute. Graças à tecnologia de edição de genes, as principais diferenças podem ser editadas no genoma de uma célula-tronco de elefante, essencialmente “mamotificando” as células de elefante. Um pouco de fertilização in vitro depois, e teremos uma fera peluda pronta para as estepes subárticas.

Mais uma vez, os detalhes importam. No início do plano, não havíamos criado células-tronco de elefante nem feito edição de genes em uma fração da escala necessária. Existem argumentos críveis de que as peculiaridades do sistema reprodutivo dos elefantes tornam o “pouco da fertilização in vitro” necessária uma impossibilidade prática; se isso acontecer, envolverá uma gestação de quase dois anos antes que os resultados possam ser avaliados. Os elefantes também são criaturas inteligentes e sociais, e há um debate razoável sobre se usá-los para esse fim é apropriado.

Dados esses desafios, pode não ser uma coincidência que Lamm tenha dito que Colossal estava procurando uma segunda espécie para extinguir. E a busca revelou um projeto que estava tomando uma abordagem quase idêntica: o Laboratório de Pesquisa em Restauração Genômica Integrada de Tilacinacom sede na Universidade de Melbourne e chefiada por Andrew Pask.

Na bolsa

Assim como os planos gigantescos da Colossal, o TIGRR pretende obter genomas de tilacinos, identificar as principais diferenças entre esse genoma e linhagens relacionadas (principalmente quolls) e, em seguida, edite essas diferenças em células-tronco marsupiais, que seriam usadas para fertilização in vitro. Ele também enfrenta alguns obstáculos significativos, pois ninguém produziu células-tronco marsupiais, nem clonou um marsupial – duas coisas que pelo menos foram feitas em mamíferos placentários (embora não em paquidermes).

Mas Pask e Lamm apontaram várias maneiras pelas quais o tilacino é um sistema muito mais tratável do que um mamute. Por um lado, a sobrevivência do animal até os últimos anos significa que há muitas amostras de museus e, portanto, diz Pask, provavelmente obteremos genomas suficientes para ter uma noção da diversidade genética da população – provavelmente crítica se quisermos restabelecer uma população reprodutora estável.



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