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Quinta-feira, Agosto 18, 2022

Esta evidência derrubou as teorias sobre o primeiro animal a chegar à terra

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Os cientistas ainda debatem onde exatamente a vida na Terra começou – alguns argumentam que fontes termais de alto mar são os melhores candidatos, enquanto outras sugerem que a teoria do “pequeno lago quente” de Darwin é mais provável. Ainda assim, geralmente concorda-se que a vida complexa surgiu nos oceanos.

Mas quais animais primeiro fizeram essa perigosa incursão em terra, deixando o único complexo doméstico que a vida já conheceu? E porque?

Pesquise no Google e você verá sugestões que Tiktaalik ou Ichthyostega foram os primeiros exploradores quebrar essa barreira. Mas, na verdade, os artrópodes podem tê-los vencido por centenas de milhões de anos, e por uma razão particularmente estranha: em vez de tentar sair da água, eles talvez estivessem tentando mergulhar de volta nela.

Kenneth Gass, curador honorário do departamento de geologia do Milwaukee Public Museum, pesquisou trilobitas nas últimas três décadas. Em seu trabalho, ele se deparou com repetidas menções de uma pedreira em Blackberry Hill em Marathon County, Wisconsin. É reconhecido como um tesouro de era cambriana fósseis, especialmente vestígios fósseis, explica Gass.

O site Blackberry Hill em Wisconsin. (Crédito: Kenneth Gass/Wikimedia Commons)

Muitos fósseis de traços são difíceis de ver, exceto durante o amanhecer e o anoitecer, quando a luz do sol de baixo ângulo os lança em um relevo mais nítido. Quando Gass visitou Blackberry Hill pela primeira vez em 2006, ele viu como o site havia adquirido sua reputação. “Quando o pôr do sol chegou, eu vi essas coisas aparecendo por toda parte. Você quase pode imaginá-los subindo pela sua perna”, diz Gass. “Você está de volta aos tempos cambrianos, meio bilhão de anos atrás.”

Os paleontólogos tinham três perguntas principais sobre o primeiro animal a deixar os oceanos: quando isso aconteceu; qual animal fez isso; e por que eles saíram em primeiro lugar. “Todos os três foram atendidos no Blackberry Hill”, diz Gass.

Quem e quando?

A essa altura, o “‘quando” já havia sido respondido há muito tempo, diz ele. Os rastros deixados nas planícies de maré da era cambriana foram encontrados em Ontário e Quebec no século XIX. Eles foram inicialmente atribuídos a vários tipos de artrópodes, mas acabaram sendo ligados aos euticarcinoides, os ancestrais das centopéias e milípedes (que, curiosamente, são todos terrestres).

Mas os euticarcinoides foram um pouco esquecidos, diz Gass. Na falta de fósseis de corpos para emparelhar as trilhas, grande parte da comunidade científica simplesmente perdeu o interesse.

Não foi até Blackberry Hill que o interesse seria revivido – com a descoberta do “quem”. Fósseis peculiares encontrados em 2002 em Blackberry Hill pelo geólogo James Hagadorn e colegas sugerido a presença de um artrópode semelhante a um escorpião que usava uma concha de caracol, um pouco como um caranguejo eremita. Mas nenhum corpo fóssil, uma forma mais definitiva de prova, foi encontrado.

Um fóssil de Mosineia macnaughtoni de Blackberry Hill. (Crédito: Todd Gass/Wikimedia Commons)

Em sua primeira visita em 2006, Gass encontrou um corpo fóssil do euticarcinóide Mosineia macnaughtoni nos mesmos estratos de rocha que continham esses misteriosos fósseis. E dois anos depois, em uma visita de retorno, seu filho Todd Gass encontrou o que Kenneth chama de fóssil de “Rosetta Stone”: impressões da cauda daquele euticarcinoide capturado no ato de produzir esses rastros.

Como se viu, Mosineia macnaughtoni foi provavelmente o culpado, Gass e sua equipe relatado. “Blackberry Hill verifica a identidade do primeiro animal que conhecemos que andou em terra”, diz ele.

Um acidente feliz

Blackberry Hill tinha mais riquezas para oferecer. Na era cambriana, era uma monstruosa planície de maré que se estendia por quilômetros para o interior. A área era muito plana e desprovida de vegetação, pois as plantas terrestres ainda não haviam evoluído. Essas condições permitiram a produção de fósseis excepcionalmente claros tanto de pegadas quanto de animais.

Quanto ao mistério mais profundo de todos: os primeiros animais deixaram a água por acidente, Gass e seus colegas recentemente sugerido. Na era cambriana, a lua estava mais perto da Terra do que está agora, então as marés eram muito fortes e podiam chegar mais ao interior.

E o fóssil que Gass encontrou sugeria que o antigo artrópode estava segurando a cauda para o lado de uma maneira peculiar. Embora seja possível que estivesse protegendo seus ovos, Gass diz que a evidência de ninhos ou ovos não se materializou. Mortichnia, ou vestígios de morte, encontrados no Brasil de animais semelhantes que viveram na mesma época sugerem uma explicação mais simples: os animais estavam encalhados e tentando retornar à água, e a posição estranha da cauda pode ter resultado da sensação de desorientação.

A poderosa influência da lua nas marés pode ter criado ondas que arrastaram os animais para o interior ou os deixou altos e secos quando recuou. De qualquer forma, a capacidade de sobreviver fora da água teria oferecido uma vantagem significativa, diz Gass. “Os euticarcinoides foram construídos para se levantar e se movimentar livremente”, observa ele. “Essa mobilidade os ajudou a chegar à segurança das piscinas de maré antes que suas guelras secassem.” Esses foram provavelmente os primeiros passos para a plena terrestrialização.

Enquanto muitos outros artrópodes seguiram seus passos antes que os vertebrados começassem a se mover em direção ao solo sólido, pode ser que toda essa habitação terrestre tenha sido iniciada involuntariamente.



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