Este parasita terrivelmente fofo come línguas

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Em um dia ensolarado no verão passado, o estudante de pós-graduação em ciências da conservação marinha Don Marx estava em seu lugar feliz – em um barco com uma vara e um carretel na mão. A embarcação à deriva a algumas milhas da costa perto do Cabo Agulhas, a ponta mais meridional do continente africano. Como um nerd da biologia marinha e morador da África do Sul, Marx sabia que as águas abaixo dele abrigavam um ecossistema particularmente diversificado. Ao longo desta costa, a água fria e rica em nutrientes do Oceano Ártico se mistura com o calor vivificante do Oceano Índico, criando um ponto de acesso para espécies endêmicas.

Quando ele puxou o próximo peixe, Marx ficou satisfeito ao ver que era uma dourada de carpinteiro, uma quase ameaçada peixes carnívoros. Quando ele abriu a boca da criatura para puxar o anzol, seu dia ficou muito mais interessante.

“Nada poderia realmente me preparar para o momento em que abri a boca do carpinteiro e vi esse alienígena de olhos azuis e bigode olhando para mim”, Marx disse ao Sol.

Um Ceratothoa oestroides, um parente de C. gazela, na boca de um robalo europeu. (Crédito: Ivona Mladineo/Wikimedia Commons)

Marx pegou seu telefone e tirou uma foto. Mais tarde ele descobriria ele tinha capturado a primeira imagem do isópode parasita gazela de Ceratothoa em seu habitat preferido: o interior da boca de um carpinteiro. Uma vez que encontra um hospedeiro adequado, o parasita nada através da cavidade branquial do peixe, prende-se à sua língua (efetivamente substituindo-a) e vive de uma parte da comida que o peixe come. Coloquialmente, é conhecido como um piolho comedor de língua.

A busca de uma nova espécie

Nico Smit, professor de ecologia e zoologia da North West University, na África do Sul, estuda membros do gênero Ceratothoa há décadas. De fato, ele e seu colega Kerry Hadfield, especialista em parasitologia de peixes, documentaram 25 novas espécies de Cymothoidae (a família que C. gazela pertence) ao longo de suas carreiras coletivas.

Em setembro de 2020, Smit e Hadfield Publicados o primeiro artigo a descrever gazela de Ceratothoa. Apenas três meses depois, Marx enviou suas fotos para um aluno do laboratório de Smit. “Ficou claro pelas fotos o que era”, diz Smit. “Foi do host correto, da localidade correta, foi gazela de Ceratothoa.”

A busca de Smit e Hadfield pelo isópode começara uma década antes. Durante a pesquisa para o doutorado de Hadfield, a dupla de cientistas convenceu a equipe do Iziko South African Museum, na Cidade do Cabo, a emprestar toda a sua coleção de isópodes preservados. Smit e Hadfield então vasculharam as amostras, algumas das quais datavam de 1904.

“Em uma garrafa estava esse espécime que tinha 7 ou 8 centímetros – era o maior que já vimos”, diz Smit. “Nós apenas começamos a chamá-lo de ‘o grande’.”

A gazela de Ceratothoa desenvolveu um nicho ecológico aterrorizante. (Crédito: Nico Smit)

Tanto Smit quanto Hadfield tinham um palpite de que a criatura era uma espécie não descrita, mas com um único espécime de museu mal rotulado eles não tiveram chance de publicar. Então, muito depois de terem perdido a esperança, o irmão de Smit enviou-lhe uma mensagem de WhatsApp. Na mesa de uma peixaria à beira da estrada, nos arredores da Cidade do Cabo, ele avistou um isópode na boca de um sargo de carpinteiro.

O irmão de Smit, que não é cientista, enviou o isópode para os pesquisadores dentro de uma garrafa de gim. “Era ‘o grande’”, diz Smit. “Assim que soubemos disso, sabíamos quem era o anfitrião.”

Com as novas informações, Smit e Hadfield conseguiram obter mais 13 amostras do isópode de colegas. Finalmente, eles tinham contexto – os novos espécimes permitiram que eles diferenciassem as características físicas das espécies das idiossincrasias de uma amostra isolada. Eles mediram olhos, antenas, escamas e cabeças (céfalos em termos de crustáceos).

Acima de tudo, as novas amostras deixaram claro que esta era a maior espécie de Ceratothoa conhecida pela ciência. Quando chegou a hora publicar, Smit e Hadfield nomearam a espécie em homenagem à equipe sul-africana de rugby The Springboks em homenagem à vitória na Copa do Mundo de 2019. “Semelhante a essa espécie, o time de rugby Springbok também se destacou como o maior entre seus pares”, escreveram eles.

O Ciclo da Vida

Pode ter levado Smit e Hadfield uma década para identificar gazela de Ceratothoa, mas a espécie está cuidando de seus negócios, sem o nosso conhecimento, há muito mais tempo do que isso. Ao longo de milhões de anos de evolução, o parasita desenvolveu um nicho milagroso.

A vida de qualquer espécie de Ceratothoa é especialmente precária no início. Depois de deixar a bolsa de criação de sua mãe, as larvas se dispersam no vasto oceano. As larvas têm a tarefa mais difícil porque precisam encontrar um hospedeiro, diz Smit.

Enquanto a maioria de seus irmãos nada em vão até que estejam cansados ​​demais para continuar, algumas larvas selecionadas encontram um hospedeiro, se agarram e comem sua primeira refeição de sangue de peixe. Depois de beber o suficiente, cada isópode muda para sua forma adulta e se move em direção à cavidade branquial do peixe.

Uma ilustração de gazela de Ceratothoa. (Crédito: Nico Smit)

Aqui é onde fica interessante: todas as espécies de Ceratothoa nascem machos. Eles são considerados hermafroditas protândricos, pois na verdade mudam de macho para fêmea, diz Smit.

Se o macho recém-chegado for o primeiro a infectar seu hospedeiro, ele migrará para a língua do peixe, travará e se transformará em uma fêmea adulta. Uma vez que se instala na boca de seu hospedeiro, a fêmea secreta hormônios que mantêm qualquer recém-chegado macho. Por meio dessa adaptação, a espécie garante que quaisquer dois Ceratothoa que cheguem ao mesmo hospedeiro possam acasalar entre si.

“Em um ambiente em que é incrivelmente difícil encontrar o host certo – porque eles são um pouco específicos do host – você quer ter certeza de que sua linhagem seja transmitida”, diz Smit.

E se um segundo macho chegar a um peixe com um par de Ceratothoa já anexado, ele simplesmente passará para o próximo hospedeiro. Não há necessidade de ele ficar por perto porque a ação está feita, diz Smit.

Uma vez que os dois isópodes acasalam, a fêmea cresce tanto que perde a capacidade de nadar. Ela viverá o resto de sua vida em seu anfitrião escolhido. Logo, sua bolsa de ninhada está cheia de ovos, que por sua vez se desenvolvem em larvas. E o ciclo recomeça.

Praga inofensiva ou flagelo virulento?

Smit reconhece que imaginar um parasita comedor de língua certamente fará sua pele arrepiar. De fato, quando os produtores do filme de terror de 2012 “The Bay” pediram para usar uma de suas fotos de Ceratothoa famosa para o filme, ele concordou plenamente. Mas os impactos ecológicos desses isópodes são surpreendentemente não horríveis.

“Não encontramos nenhuma diferença na condição e na saúde dessas espécies de peixes, tenham ou não um isópode na língua”, diz Smit. “Todo o impulso evolutivo do parasitismo é não matar seu hospedeiro.”

Uma vez que um isópode se aloja dentro da boca de um peixe, a criatura tem interesse em manter o peixe vivo. Depende dos peixes para alimentação e abrigo. Na verdade, a espécie hospedeira depende do parasita para se alimentar.

A função da língua é pressionar o alimento no palato superior, diz ele. “Como não conseguimos encontrar nenhuma diferença na saúde do hospedeiro, assumimos que o isópode funciona como a língua.”

Embora esses parasitas pareçam inofensivos na natureza, eles podem significar um desastre para as pisciculturas comerciais. Quando uma única espécie de peixe está tão perto uma da outra, os isópodes se espalham rapidamente entre eles. Depois de algumas gerações, a água fica tão espessa com larvas sugadoras de sangue que os peixes ficam anêmicos.

“Você terá uma situação em que terá a liberação simultânea de milhares de larvas liberadas em um cardume de peixes”, diz Smit. “Isso vai matá-los. Na natureza isso nunca vai acontecer.”

Os piscicultores podem odiá-los e os cientistas podem amá-los, mas é difícil não ficar fascinado pelas espécies de Ceratothoa. Só espero que você não vislumbre um olhando de volta para você na próxima vez que pegar um peixe.





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