Evolução Humana na Idade Moderna

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Em 2000, o famoso teórico evolucionista Stephen Jay Gould disse: “Não houve nenhuma mudança biológica em humanos em 40.000 ou 50.000 anos. Tudo o que chamamos de cultura e civilização construímos com o mesmo corpo e cérebro.” Agora, 22 anos depois, a maioria dos biólogos evolucionistas discordam. A seleção natural ainda está operando em humanos, dizem eles – e eles têm evidências para apoiar a afirmação.

Tomemos, por exemplo, a tolerância à lactose. A maioria das pessoas perde a capacidade de digerir a lactose após o desmame. No entanto, cerca de 35% dos adultos em todo o mundo têm uma variante genética específica que lhes permite digerir a lactose ao longo da vida. Genética recente pesquisa descobriu que essa variante se tornou comum somente depois que os humanos domesticaram animais e começaram a beber seu leite. Ainda hoje, a característica é mais comum em populações com histórico de pecuária leiteira do que em populações cujos ancestrais não criavam animais para o leite.

Sarah Tishkoff, bióloga evolutiva da Universidade da Pensilvânia, estuda mudanças genômicas e risco de doenças em populações humanas. Ela cita um exemplo de seleção natural ainda em curso hoje: o desenvolvimento de resistência a doenças infecciosas. Malária, por exemplo, infecta mais de duzentos milhões de pessoas todos os anos e mata quase meio milhão delas, a maioria crianças na África Subsaariana. No entanto, algumas pessoas têm uma variante genética que as protege da malária. Essas pessoas terão maior probabilidade de viver e transmitir essa variante para seus filhos. Este é “um caso realmente claro de evolução contínua”, diz Tishkoff.

Tishkoff e sua equipe também descobriram que algumas pessoas que vivem nos Andes e no Tibete desenvolveram um adaptação para a vida em altitudes elevadas. Outra pesquisa descobriu que os povos indígenas dos Andes podem ter desenvolvido resistência ao envenenamento por arsênico. E essas são apenas algumas das maneiras pelas quais os humanos continuam a evoluir hoje.

Tecnologia e evolução

Os cientistas conseguiram descobrir muitos desses exemplos de seleção natural em andamento graças a uma tecnologia muito aprimorada desde que Gould fez seu pronunciamento: a capacidade de sequenciar o genoma humano de forma rápida e barata. Usando enormes conjuntos de dados genéticos para rastrear mudanças, os cientistas podem identificar mudanças genéticas nas populações e capturar a evolução em ação.

Mas nem todas as ferramentas que revelam essas evidências são de alta tecnologia. Os registros da igreja que listam nascimentos, casamentos e óbitos oferecem uma janela única para a evolução em nível populacional, assim como grandes estudos epidemiológicos em andamento. Pesquisadores que extraíram dados do Framingham Heart Study – um estudo multigeracional de doenças cardiovasculares entre residentes de Framingham, Massachusetts – conseguiram desvendar os efeitos da seleção natural em ação, prevendo que a próxima geração de mulheres da comunidade terá colesterol mais baixo.

Scott Solomon, biólogo evolucionário da Rice University, investigou esse tipo de dados para seu livro Humanos do futuro: por dentro da ciência de nossa evolução contínua. Esse tipo de dado populacional é útil, explica ele, porque fornece informações sobre fecundidade, como tendências na idade das mulheres quando tiveram seu primeiro filho e quantos filhos tiveram. Vários estudos como este, diz ele, descobriram que a seleção natural favorece um início mais precoce da reprodução e uma idade mais tardia para o início da menopausa – em outras palavras, mais tempo para ter filhos. E, claro, quanto mais filhos, mais chances de mutações e mais oportunidades de evolução.

A melhoria dos cuidados de saúde significa que, em média, em todo o mundo, a maioria das pessoas vive até à idade adulta. Isso pareceria neutralizar o efeito da seleção natural – ou, como às vezes é chamado, a sobrevivência do mais apto. Mas Solomon ressalta que nem sempre se trata de sobrevivência; hoje em dia é mais sobre reprodução. É por isso que as mudanças no tempo e no número de nascimentos ainda são tão importantes.

No entanto, a melhoria dos cuidados de saúde e as novas tecnologias desempenham um papel. Mas há outro ator importante nesse jogo evolutivo: a cultura.

Entre na Cultura

De acordo com Solomon, outro grande fator na evolução moderna é o fluxo gênico, o movimento de genes entre diferentes populações. Quando as pessoas mudam de uma população para outra, elas levam seus genes com elas, e isso muda a prevalência de certas características tanto nas populações que saem quanto nas que se juntam. “Esse é realmente um dos mecanismos mais importantes para a evolução humana moderna”, diz ele. “Nos últimos duzentos anos, e certamente no século passado, as populações humanas se misturaram como nunca antes.”

Outras mudanças culturais provavelmente estão afetando a evolução humana moderna de maneiras que ainda não entendemos. Por exemplo, a pesquisa mostrou que as mulheres confiam no cheiro ao escolher parceiros. Mas hoje em dia, usamos todos os tipos de produtos para mascarar nossos aromas. Além disso, o controle de natalidade hormonal pode mudar a maneira como as mulheres reagem ao cheiro de parceiros em potencial. Um estudar descobriram que o controle de natalidade hormonal fazia com que as mulheres se sentissem mais atraídas por homens geneticamente semelhantes a elas, enquanto as mulheres que não usavam o controle de natalidade hormonal eram mais propensas a se sentirem atraídas por homens geneticamente diferentes.

Humanos do Futuro

Não há como saber os efeitos a longo prazo das práticas e tecnologias culturais modernas na evolução humana. Mas os cientistas podem fazer algumas suposições educadas. Por exemplo, é possível, diz Solomon, que o uso crescente de fertilização in vitro possa levar a mais infertilidade. Quando a infertilidade tem causa genética, a fertilização in vitro preserva na população um gene que sem a tecnologia teria sido eliminado pela seleção natural.

A tecnologia moderna também pode estar nos ajudando a desenvolver corpos diferentes. As cesarianas tornam o nascimento saudável de bebês muito grandes para que seja possível passar pelo canal do parto. O aumento do uso desses procedimentos poderia levar a um aumento no tamanho médio dos seres humanos. Um 2016 estudar modela como isso já pode estar acontecendo em algumas populações.

O funcionamento da evolução é complexo, envolvendo uma miríade de pequenas adaptações que – ao longo do tempo – podem resultar em mudanças significativas. Embora os cientistas não possam prever o que isso significará para os futuros humanos, há uma coisa em que a maioria deles concorda: ainda estamos evoluindo, pouco a pouco.



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