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Domingo, Agosto 14, 2022

Fóssil revela segredos de um dos répteis mais misteriosos da natureza

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As tuataras da Nova Zelândia parecem iguanas sombrias. Mas esses répteis espinhosos não são realmente lagartos. Em vez disso, eles são o último remanescente de uma misteriosa e antiga ordem de répteis conhecida como Rhynchocephalians que desapareceu após seu apogeu no período jurássico.

E eles realmente são os excêntricos da família dos répteis. As tuataras podem viver mais de um século, habitam climas frios e são capazes de deslizar suas mandíbulas para frente e para trás cortar insetos, aves marinhas e uns aos outros. Eles ainda possuem um rudimentar terceiro olho abaixo das escamas no topo de suas cabeças que podem ajudá-los a rastrear o sol.

Esses traços bizarros fazem do tuatara um enigma evolutivo, e um registro fóssil irregular de seus parentes há muito perdidos confundiu os paleontólogos. Provavelmente superados por lagartos e cobras, praticamente todos os rincocéfalos foram extintos no final da Era Mesozóica. Muitos deixaram para trás pouco mais do que fragmentos de dentes e mandíbulas empoeirados.

Acontece que uma peça crucial desse quebra-cabeça está na gaveta de um museu há décadas. Enquanto vasculhavam um acúmulo de fósseis no Museu de Zoologia Comparada da Universidade de Harvard, Stephanie Pierce, curadora de paleontologia de vertebrados do museu, e sua equipe descobriram recentemente o esqueleto quase completo de um animal parecido com um lagarto em uma laje de pedra pequena o suficiente para caber na palma da mão. de suas mãos.

O notável fóssil foi descoberto em 1982 durante uma expedição à Formação Kayenta, um afloramento rico em fósseis no norte do Arizona. Esta faixa de rocha vermelha foi depositada durante o início do período jurássico, quando o reinado dos dinossauros estava em sua infância. Em torno dessa planície aluvial primitiva, os primeiros dinossauros, como o Dilophosaurus com crista, misturaram-se a criaturas corpulentas semelhantes a crocodilos envoltas em armaduras. Sob os pés corriam mamíferos primitivos, parecidos com musaranhos, e esse estranho novo réptil.

Embora os fósseis dos primeiros mamíferos do local tenham despertado grande parte do interesse inicial, o Dr. Pierce e Tiago Simões, paleontólogo de pós-doutorado em Harvard especializado na evolução inicial de lagartos, finalmente estudaram esse espécime em profundidade.

Em artigo publicado Quinta-feira em Biologia da Comunicação, os cientistas nomearam o novo animal Navajosphenodon sani. Tanto o nome do gênero quanto da espécie (que significa “velhice” na língua Navajo) se referem à Tribo Navajo, que vive na área onde o fóssil foi encontrado.

Os cientistas empregaram tomografias computadorizadas para investigar o fóssil esmagado em três dimensões e montaram digitalmente o crânio achatado como um quebra-cabeça.

Embora seu corpo fosse semelhante a um lagarto, a estrutura de seu crânio lembrava um tuatara. Ele ostentava fileiras semelhantes de dentes afiados e entrelaçados que se estendiam diretamente do maxilar. O crânio também possuía dois buracos atrás do olho do animal. Essa configuração é uma das principais características que diferenciam os tuataras dos lagartos, que têm apenas um buraco. O buraco extra ajuda a estabilizar o crânio enquanto o tuatara morde e corta a presa.

“Todas essas características são bastante visíveis para os tuataras modernos e são diferentes do que é visto em qualquer outro réptil moderno”, disse o Dr. Simões. Após uma série de testes estatísticos, a equipe colocou Navajosphenodon perto da base da linhagem tuatara.

O fóssil ilustra que os corpos dos tuataras modernos surgiram na era jurássica e mudaram pouco em 190 milhões de anos. Isso apóia a distinção popular de que esses répteis remanescentes são “fósseis vivos”. Mas o Dr. Simões enfatizou as diferenças: Por exemplo, as mandíbulas modernas de tuatara terminam em um conjunto de dentes fundidos em forma de bico que estão ausentes em Navajosphenodon.

De acordo com Kelsey Jenkins, uma estudante de doutorado em Yale que se especializou na evolução inicial dos répteis, muitas linhagens de rinocefálicos exibiram poucas mudanças ao longo de sua história. No entanto, 200 milhões de anos é extremo. “As únicas coisas que são altamente conservadas são coisas como caranguejos-ferradura e baratas – não um réptil de tamanho decente”, disse Jenkins, que não participou do novo estudo.

Os pesquisadores argumentam que essa falta de mudança pode representar a seleção natural em excesso. “Taxas lentas de evolução não significam necessariamente ausência de evolução”, disse Dr. Simões. Basicamente, é o equivalente evolucionário do ditado: “Se não está quebrado, não conserte”.

Embora a descoberta do Navajosphenodon ajude a concretizar um capítulo crucial na evolução dos tuatara, grande parte da história desse réptil permanece nebulosa. Sem mais descobertas de fósseis, será difícil para os cientistas determinar exatamente por que esses sobreviventes solitários parecem possuir códigos de trapaça evolutivos.

“Por que os tuataras modernos e suas linhagens evoluíram tão lentamente por um período de tempo tão longo é uma questão maior e um pouco mais difícil de entender”, disse Pierce. “Precisamos de mais fósseis.”



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