Imagens de satélite detectam grandes vazamentos de gás em todo o mundo

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Pesquisadores usaram dados de satélite para mapear vazamentos maciços do potente gás metano, descobrindo que cerca de um décimo das emissões vêm de um grupo de locais ultra-emissores localizados nos EUA, Rússia e Turcomenistão. O metano é um poderoso gás de efeito estufa que contribui significativamente para as mudanças climáticas e que os governos concordaram em reduzir significativamente até 2030 na recente cimeira do clima. Combater esses ultraemissores pode ser um bom começo.

Crédito da imagem: Flickr / Ken Lund.

Vazamentos de metano haviam sido detectados anteriormente por satélites em nível individual, mas não se sabia muito sobre sua extensão globalmente. Agora, um grupo de pesquisadores executou por meio de um algoritmo um conjunto de imagens capturadas por um instrumento em um satélite, detectando automaticamente os maiores vazamentos de metano de instalações de petróleo e gás em todo o mundo.

A Agência Espacial Europeia lançou há três anos o Instrumento de Monitoramento TROPOsférico (TROPOMI), que pode medir metano todos os dias em qualquer bloco de 12 milhas quadradas. Usando o instrumento, os pesquisadores contaram mais de 1.800 grandes vazamentos de metano globalmente durante 2019 e 2020, geralmente liberando várias toneladas de metano a cada hora.

“Até onde sabemos, este é o primeiro estudo mundial a estimar a quantidade de metano liberada na atmosfera por operações de manutenção e liberações acidentais”, disse Thomas Lauvaux, pesquisador principal, em comunicado. “Os ultraemissores explicam em parte a subestimação das emissões relatadas de petróleo e gás pelos países.”

Lavaux e a equipe de pesquisadores se concentraram nos seis principais países produtores de petróleo e gás, onde os vazamentos de metano são frequentes. Eles descobriram que, no total, essas liberações subnotificadas contribuem para cerca de 10% de todas as emissões de metano das operações de combustível fóssil desses países. É uma quantidade muito grande para um número limitado de eventos de vazamento de metano.

Emissores de metano em todo o mundo. Créditos da imagem: Thomas Lavaux.

O Turcomenistão foi o principal ultraemissor, liberando mais de um milhão de toneladas de metano em 2019 e 2020. A Rússia ficou em segundo lugar, pouco menos de um milhão de toneladas, seguida pelos EUA, Irã, Argélia e Cazaquistão. Os pesquisadores acreditam que a contagem dos EUA é menor porque a bacia do Permiano, uma grande região de petróleo e gás, foi excluída por causa de dificuldades de monitoramento.

Com base em suas descobertas, os pesquisadores foram perguntar às empresas de gás sobre isso, tentando chegar à fonte dos vazamentos. Enquanto alguns foram acidentes, outros foram deliberados, já que as empresas de gás liberam gás dos oleodutos antes de fazer reparos. Isso poderia ser evitado, explicou a equipe, pois há equipamentos que permitem que o gás seja removido e capturado antes dos reparos.

Combatendo as emissões de metano

Durante décadas, o principal foco para combater as mudanças climáticas tem sido as emissões de dióxido de carbono (CO2) emitidos pelas atividades humanas. O CO2 é o principal fator do aquecimento global, então isso é razoável. Mas há outros gases de efeito estufa por aí com os quais devemos nos preocupar, incluindo o metano, que é 80 vezes mais potente que o CO2, mas de vida muito mais curta.

O estudo destacou as áreas com alto teor de metano. Créditos da imagem: Thomas Lavaux.

O metano é o principal componente do gás natural e também faz parte de muitos ecossistemas. Ele pode ser lançado na atmosfera de várias maneiras, como vegetação podre e digestão de vacas – o combustível fóssil também é uma das principais fontes de emissões de metano. Embora não seja um problema novo, o que mudou nos últimos anos é a quantidade de metano liberada – descrito recentemente por especialistas em clima tão absurdamente alto.

Lavaux e a equipe de pesquisadores argumentaram que os países ultra-emissores estão liberando tanto metano que poderia ser vendido, tornando-se uma solução econômica. Para os seis piores países, combater os vazamentos custaria até US$ 300 a menos por tonelada do que custaria para reduzir o metano dos combustíveis fósseis nesses países. A Rússia economizaria seis bilhões, por exemplo.

Em termos de economia ambiental, os pesquisadores estimam que acabar com os vazamentos de metano evitaria um aquecimento entre 0,005 graus Celsius e 0,002 graus Celsius. Pode não parecer muito, mas na verdade é. Isso equivale a remover todas as emissões da Austrália desde 2005 ou as emissões de 20 milhões de carros.

O estudo foi publicado no Diário Ciência.



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