Insetos e plantas perfeitamente preservados apontam para um futuro quente da Groenlândia

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Sessenta anos atrás, no auge da Guerra Fria, cientistas militares dos Estados Unidos conseguiram um grande feito. Eles extraíram um cilindro fino de gelo antigo de um quilômetro e meio de comprimento do coração da camada de gelo da Groenlândia – o primeiro núcleo de gelo a ser perfurado da superfície até o leito rochoso.

Durante décadas, grande parte da amostra permaneceu meio esquecida no armazenamento. Hoje, porém, está ajudando os cientistas a reconstruir a história do clima da Terra – e potencialmente a perscrutar seu futuro.

As descobertas são preocupantes. A amostra sugere que há menos de um milhão de anos, grandes partes da atual camada de gelo da Groenlândia estavam totalmente livres de gelo. E havia menos dióxido de carbono na atmosfera naquela época do que há hoje.

Isso levanta a questão: se já aconteceu antes, pode acontecer de novo?

“Se você pensar no futuro, com a forma como os humanos colocam dióxido de carbono e metano na atmosfera, isso manterá nosso clima quente por muito tempo”, disse Drew Christ, geólogo da Universidade de Vermont. “E é isso que poderia derreter grandes partes dessas camadas de gelo. É muito quente por muito tempo e derrete.

Christ é um dos cientistas que atualmente investiga os segredos da antiga amostra de gelo. Especificamente, ele está estudando os pedaços de terra antiga e sedimentos bem no fundo do núcleo de gelo – a parte onde o gelo se conectava ao leito rochoso.

E ele fez algumas descobertas de tirar o fôlego. O sedimento está cheio de insetos e plantas perfeitamente preservados, congelados no local por centenas de milhares de anos.

Esses pequenos fragmentos da vida antiga fornecem um raro vislumbre de como era o ambiente em uma Groenlândia sem gelo. As pistas até agora sugerem uma paisagem de tundra, pontilhada de musgos e plantas de clima frio e cheia de mosquitos – não muito diferente das zonas sem gelo nas bordas da Groenlândia hoje.

Christ compartilhou as últimas descobertas na semana passada em um apresentação na reunião anual de outono da União Geofísica Americana em Chicago.

“Esse tipo de registro é único porque há apenas cerca de seis núcleos de gelo coletados da Groenlândia que vão até o fundo”, disse ele em entrevista à E&E News. “E apenas alguns deles estão cobertos com qualquer sedimento na parte inferior do registro climático. E esta é uma das únicas maneiras de dizer diretamente que não havia gelo neste ponto da Groenlândia”.

É uma descoberta que esperou décadas para ser desenterrada – e facilmente pode nem ter acontecido.

O próprio núcleo de gelo é o produto de um período estranho na história militar dos Estados Unidos. Ele foi perfurado em um local conhecido como Camp Century – um centro de pesquisa militar construído diretamente no gelo no oeste da Groenlândia.

Camp Century foi uma das várias bases militares dos EUA erguidas na Groenlândia durante as crescentes tensões da Guerra Fria nas décadas de 1950 e 1960. Na época, a Groenlândia era vista como um ponto de vantagem defensiva entre os Estados Unidos e a União Soviética, e também se tornou o local de várias estações de radar destinadas a fornecer um alerta antecipado de possíveis ataques nucleares.

O Camp Century, concluído em 1960, foi oficialmente designado como estação de pesquisa científica. Sob seus propósitos oficiais, deveria investigar a viabilidade da vida sob duras condições polares, construindo uma pequena cidade nas profundezas do próprio gelo. O acampamento era completo com dormitórios subterrâneos, cozinhas e outros acessórios da vida cotidiana, conectados por mais de 20 túneis escavados no gelo e alimentados por reatores nucleares.

Mas o acampamento também tinha outro propósito.

Documentos publicados pelo governo dinamarquês revelaram que os militares dos EUA estavam trabalhando simultaneamente em uma iniciativa secreta conhecida como Projeto Iceworm – planos para uma rede de locais de lançamento de mísseis nucleares construídos sob o gelo. O projeto não teve sucesso, principalmente por causa das condições perigosas e instáveis ​​sob o gelo.

O acampamento Century foi abandonado em 1966. Não durou muito depois disso, desmoronando rapidamente sob as paredes de gelo em movimento.

Mas seu legado científico sobreviveu. O núcleo de gelo do Camp Century sobreviveu e tem sido usado por pesquisadores em estudos científicos ao longo dos anos.

Mesmo assim, os sedimentos no fundo do núcleo foram negligenciados por décadas. E na década de 1990, os sedimentos e partes do próprio núcleo foram enviados para a Dinamarca e armazenados, em grande parte fora da vista e longe da mente.

Não foi até alguns anos atrás que os cientistas redescobriram os sedimentos negligenciados em frascos no freezer de armazenamento.

Esse foi o início de uma nova onda de interesse nas amostras esquecidas.

“Tivemos uma reunião de cientistas interessados ​​em analisar esses tipos de materiais do fundo da camada de gelo e descobrir o que podemos fazer com isso”, disse Christ.

Christ era um pesquisador de pós-doutorado na Universidade de Vermont na época. Seu laboratório conseguiu obter várias pequenas amostras dos sedimentos – apenas alguns centímetros do topo e do fundo do núcleo de sedimentos de 3,6 metros.

Mesmo essas pequenas amostras renderam grandes insights.

Presos na terra antiga estavam os restos preservados de plantas mortas há muito tempo. Algumas das amostras provavelmente tinham até 2 milhões de anos. Outros eram menos de um milhão.

Esses pedaços de vegetação foram a primeira indicação de que esse canto da camada de gelo já foi uma paisagem dramaticamente diferente.

Esta parte da Groenlândia é historicamente uma das áreas mais frias, acrescentou Christ. Isso significa que levaria muito tempo para derreter, e uma quantidade substancial da camada de gelo provavelmente teria desaparecido no processo.

Os pesquisadores Publicados suas descobertas iniciais em uma revista científica no ano passado.

Desde então, eles analisam amostras do restante do núcleo sedimentar – todas as seções intermediárias que haviam perdido antes. E suas descobertas superaram todas as expectativas, disse Cristo.

“Como cientista, você está apenas preocupado que não vá dar certo como você pensou”, disse ele. “Eu estava tipo, ‘Não vai haver plantas nisso.’”

Mas quando ele se sentou ao microscópio, disse ele, ficou surpreso ao descobrir que todas as amostras continham plantas antigas.

Isso foi emocionante o suficiente. Mas então a equipe notou outra coisa. Enquanto examinavam as amostras sob o microscópio, eles notaram que “veríamos coisas que se mexiam de maneira diferente”, disse Christ.

Após um exame mais atento, eles perceberam que estavam olhando para fragmentos de insetos – evidências de vida animal na paisagem antiga.

Quanto mais procuravam, mais encontravam. A cabeça de uma larva de mosquito apareceu à vista. Então eles viram uma pupa de mosquito, com as asas desenvolvidas, mas ainda não prontas para voar.

“Estamos olhando e apenas vemos o olhinho olhando para cima”, disse Christ. “Então encontramos uma larva de besouro intacta. Todos esses pequenos espinhos e essas perninhas e olhos – incrível.

A equipe ainda está no processo de datação do novo material, então eles não podem dizer com certeza quantos anos ele tem. Mas Cristo estima que provavelmente tenha 400.000 anos.

Este período de tempo caiu durante uma era na história da Terra conhecida como período interglacial – uma fase relativamente quente entre as eras glaciais. As concentrações de dióxido de carbono da Terra pairavam em grande parte abaixo de 300 partes por milhão naquela época – mais de 100 partes por milhão a menos do que seus níveis atuais.

No que diz respeito aos períodos interglaciais, não foi o mais quente. Mas também se arrastou por cerca de 30.000 anos – tempo suficiente para que partes substanciais dos lugares mais gelados do mundo derretessem.

Cristo comparou isso a abrir um refrigerador cheio de gelo em um dia frio. Enquanto as temperaturas estiverem acima de zero, o gelo acabará derretendo se o refrigerador permanecer aberto o dia todo.

As condições de hoje são um pouco diferentes. As concentrações de dióxido de carbono são maiores e ainda estão subindo rapidamente. Algumas pesquisas sugerem que as temperaturas globais estão subindo em suas taxas mais rápidas em milhões de anos.

Enquanto isso, a camada de gelo da Groenlândia está perdendo cerca de 250 bilhões de toneladas métricas de gelo a cada ano.

Isso não significa que a camada de gelo esteja em perigo iminente de perder todo o seu gelo. Os cientistas ainda estão investigando a rapidez com que a camada de gelo pode derreter em cenários futuros de aquecimento, um processo que pode levar milhares de anos.

No futuro próximo, porém, espera-se que a camada de gelo contribua substancialmente para o aumento global do nível do mar. Um estudo recente descobriram que agora é inevitável que pelo menos 3,3% da Groenlândia acabe derretendo, acrescentando quase 30 centímetros aos níveis crescentes do oceano.

O que acontecerá com a camada de gelo provavelmente dependerá da rapidez com que o planeta continuará a se aquecer no futuro. E isso depende das decisões tomadas hoje pelas nações do mundo para lidar com as mudanças climáticas.

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