Jawbone Discovery sugere mamíferos modernos originados no hemisfério sul

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Levou mais de duas décadas e uma pandemia para paleontólogos para unir os restos fossilizados dos primeiros ancestrais mamíferos e descobrir que sua evolução, que deu origem aos humanos modernos, pode ter começado no hemisfério sul – e não no norte, como os cientistas há muito pensavam.

A análise de uma pequena coleção de minúsculas mandíbulas fossilizadas com dentes posteriores distintos muda nossa compreensão de quando e onde os mamíferos modernos evoluíram em sua cabeça, de acordo com a equipe de pesquisadores que a produziu.

O paleontólogo Thomas Rich, do Museums Victoria, foi co-autor do novo estudo e é um caçador de fósseis de longa data.

Ele fez parte da equipe que, em 1997, após 23 anos de buscas, anunciou ter encontrado em uma praia australiana um mandíbula de mamífero com dentes estranhos, como os que só tinham sido vistos em Europa e América do Norte. A mandíbula era de uma pequena criatura semelhante a um musaranho e datava do período Cretáceo, quando dinossauros também vagou.

Com o passar dos anos, mais mandíbulas de mamíferos do Mesozóico foram descobertos: em Madagascar, Argentina, Índia e novamente, mais recentemente, na Austrália.

Cada um desses espécimes, medindo uma polegada ou menos, tinha dentes posteriores distintos. De acordo com a última análise que os revisita, o fóssil mais antigo é anterior aos encontrados no Hemisfério Norte em cerca de 50 milhões de anos.

“Essa série surpreendente de descobertas mudou completamente nossa teoria de longa data da evolução dos mamíferos. Na verdade, ela vira de cabeça para baixo nossas idéias sobre a evolução dos mamíferos”, Rich diz.

Os pequeninos dentes em questão são chamados de molares tribosfênicos, que se encaixam em cima e embaixo para cortar, esmagar, perfurar e moer alimentos vegetais e presas de insetos.

Os minúsculos molares tribosfênicos na mandíbula de um mamífero primitivo no Museu Australiano
Os minúsculos molares tribosfênicos na mandíbula de um mamífero primitivo do período Cretáceo, encontrados na Austrália. (James Alcock/Museu Australiano)

Durante a pandemia, os estimados paleontólogos Tim Flannery e Kris Helgen, cientista-chefe do Museu Australiano, tiveram a ideia de revisitar os três fósseis de mamíferos tribosfênicos australianos – o mais recente dos quais Rico descrito em 2020 – e começaram a vasculhar a literatura científica para ver o que mais podiam encontrar.

Eles perceberam que esses dentes estranhos uniam os primeiros fósseis de mamíferos encontrados no hemisfério sul e que o espécime argentino era o mais antigo do lote, milhões de anos mais velho do que qualquer outro fóssil de mamífero encontrado no norte.

A partir daí, eles mapearam uma história de origem alternativa para os mamíferos, cujos ancestrais poderiam ter pulado entre os continentes do sul quando se juntaram em um supercontinente chamado Gondwana, cerca de 125 milhões de anos atrás, antes de seguirem para o norte.

Com base na idade dos fósseis e em suas semelhanças anatômicas, a equipe acredita que eles representam os primeiros ancestrais dos marsupiais (como os coalas e vombates da Austrália) e placentários (que incluem humanos), agrupados como Mamíferos Therian.

“Nossa pesquisa indica que Theria evoluiu em Gondwana, prosperando e se diversificando por 50 milhões de anos antes de migrar para a Ásia durante o início do Cretáceo”, disse. explica Heglen. “Assim que chegaram à Ásia, diversificaram-se rapidamente, preenchendo muitos nichos ecológicos.”

Mapa mostrando a localização de fósseis de mamíferos tribosfênicos encontrados nos continentes do sul que compunham Gondwana.
Fósseis de mamíferos tribosfênicos encontrados nos continentes do sul, mostrados aqui como Gondwana. (Flannery e outros, alcheringa2022)

Os pesquisadores sugerem que os molares especializados de nossos primeiros ancestrais mamíferos podem ter sido a chave para seu sucesso evolutivo. Mas a evolução dos primeiros mamíferos que sobreviveram aos dinossauros cientistas há muito fascinados e, sem dúvida, continuará atraindo escrutínio contínuo.

Na paleontologia, como em qualquer ciência, o peso da evidência diz muito. E por mais de 200 anos, a diversidade de mamíferos que vivem no Hemisfério Norte e a abundância de fósseis ali encontrados levaram os cientistas a acreditar que os ancestrais dos placentários e marsupiais surgiram no norte e se espalharam para o sul.

No entanto, a pesquisa mostra que o registro fóssil pode ser desviado por quem está olhando para onde. Por enquanto, tudo o que temos para desafiar essa teoria de longa data de onde os mamíferos se originaram é essa pequena coleção de dentes minúsculos – e levou várias décadas para encontrar até mesmo esses sete espécimes.

Reconstruções em escala de cinza de dentários de mamíferos tribosfênicos mesozóicos encontrados no Hemisfério Sul.
Reconstruções de dentários de mamíferos tribosfênicos mesozóicos encontrados no Hemisfério Sul. (Flannery e outros, alcheringa2022/Museu Australiano)

“É a peça de pesquisa paleontológica mais importante, de uma perspectiva global, que já publiquei, mas pode levar algum tempo para encontrar aceitação total entre os pesquisadores do Hemisfério Norte”, disse. diz Flannery.

Demorou até para aceitar os resultados da análise. “Eu resisti à conclusão tanto quanto pude, mas a evidência é convincente”, Flannery contou A editora de ciência e meio ambiente da Australian Geographic, Karen McGhee.

De fato, nem todos os paleontólogos estão convencidos. Enquanto Flannery e sua equipe estão segurando esta nova revelação como uma enorme descoberta que derruba nossa compreensão da evolução dos mamíferos, o paleontólogo Gavin Prideaux da Flinders University diz suas conclusões são baseadas nos “pequenos fragmentos mais minúsculos” de dentes fossilizados.

Como ele disse ao Sydney Morning Herald, outra interpretação poderia ser uma das evolução convergente: que esses dentes molares tribosfênicos evoluíram em alguns lugares separados em momentos semelhantes. “O júri ainda está fora”, ele diz.

O estudo foi publicado em Alcheringa: um jornal australiano de paleontologia.



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