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Segunda-feira, Maio 16, 2022

Lá vêm os azarões das Olimpíadas de Robôs

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Cornelius, do tamanho de um porco robô com esteiras de tanque de borracha gordas, parou em um pequeno e verdejante pátio no campus de renascimento espanhol da Universidade Estadual da Califórnia, Ilhas do Canal.

“Também é Autônomo ou quebrado”, diz Kevin Knoedler, apertando os olhos para o sol de verão, o rosto obscurecido por uma máscara e um chapéu com abas nas orelhas. Knoedler, que vem construindo robôs por décadas, sabe que pode ser difícil dizer a diferença entre uma máquina que está kaput e uma que está cogitando.

“Autônomo”, diz Andrew Herdering, estudante de engenharia mecatrônica do quarto ano.

De repente, Cornelius ganha vida. O robô avança em direção a uma mochila caída no chão a cerca de 4,5 metros de distância. Mas então, na metade de sua jornada, ele fica abandonado em uma grande rocha.

“Ah não!” uma terceiranista chamada Sara Centeno chora.

“Ele viu a mochila e, do jeito que está programado no momento, apenas dirige sem pensar para ela”, diz Herdering.

Com alguma dificuldade, deduzo que Cornelius está em “modo de detecção”, o que o obriga a procurar mochilas, que se danem os obstáculos.

O que pode parecer o trabalho cotidiano dos graduandos de robótica em qualquer lugar é, na verdade, a corrida febril, por uma equipe conhecida como Robótica Coordenada, para um grande evento no mundo da autonomia – a rodada final do Desafio Subterrâneohospedado pela Agência de Projetos de Pesquisa Avançada de Defesa do governo dos EUA, ou Darpa. Em setembro de 2021 – daqui a algumas semanas – Cornelius e os outros 20 robôs da frota Coordinated serão transportados para a Louisville Mega Cavern de Kentucky para competir.

A Darpa tem realizado desafios públicos como o SubT desde 2004. Eles visam atrair talentos além do mundo hermético de P&D militar e impulsionar a inovação em problemas muito difíceis – prever a propagação de uma doença infecciosa, digamos, ou lançar um satélite em aviso prévio. No primeiro desafio Darpa, um Humvee chamado Sandstorm percorreu de forma autônoma 12 km no deserto de Mojave antes de ultrapassar uma curva e ficar preso. No desafio de acompanhamento um ano depois, cinco equipes terminaram o percurso completo de 132 milhas. O Humvee autônomo de ontem é o táxi autônomo de amanhã.

O SubT Challenge, que começou em 2018 e terminará na Mega Cavern, força tanto o robô quanto o roboticista a enfrentar o conjunto proibitivo de obstáculos que existem no subsolo – visibilidade ruim, conectividade ruim, topografia oculta. Consiste em uma competição física e uma virtual. Na competição física final, os robôs serpentearão por passagens claustrofóbicas, subirão escadas e lutarão pela lama e neblina – talvez até simuladas avalanches – enquanto procuram um curso na Mega Cavern por “manequins térmicos” (ou seja, humanos) e outros “artefatos”. Na competição virtual, robôs simulados farão as mesmas coisas dentro de uma renderização computadorizada do percurso Mega Cavern. Em jogo estão US$ 5 milhões em prêmios em dinheiro.

A premissa das competições virtuais é que qualquer pessoa com inteligência suficiente e acesso a um computador – digamos, o cara quieto de jeans que diz a colegas pais de futebol, quando eles perguntam, que ele “faz coisas de robótica” – pode contribuir significativamente para a pesquisa. . Knoedler (pronuncia-se “nayd-ler”) se destaca nesses concursos. O gerente de programa da Darpa para o SubT Challenge, Timothy Chung, o chama de “um desenvolvedor de software fenomenal”, “muito disciplinado, metódico e prático”. Mas quando o código precisa interagir com o mundo real, as coisas ficam complicadas. Knoedler brinca que “você pode resolver 90% do problema na simulação e os outros 90% nos robôs”.



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