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Segunda-feira, Agosto 8, 2022

Marmotas, fora das sombras científicas

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FALMOUTH, Maine – O Dia da Marmota pode ser um feriado irônico, mas continua sendo o único dia reservado nos Estados Unidos para um animal: Marmota monax, a maior e mais amplamente distribuída do gênero marmota, encontrada mastigando plantas com flores – ou, nesta época do ano, aconchegando-se no subsolo – do Alabama ao Alasca.

No entanto, apesar de toda a sua proeminência cultural, as marmotas permanecem, por assim dizer, um pouco na sombra. Relativamente pouco se sabe sobre sua vida social. Eles são considerados solitários, o que não é exatamente errado, mas também não é totalmente correto.

“Esses caras são muito mais sociais do que pensávamos”, disse Christine Maher, ecologista comportamental da University of Southern Maine e um dos poucos cientistas a estudar o comportamento da marmota.

Dr. Maher chegou ao Maine em 1998 com um grande interesse pela sociabilidade animal. As marmotas, um gênero que abrange 15 espécies de diferentes sociabilidades – incluindo marmotas alpinas que vivem em grupos familiares multigeracionais, marmotas semi-sociais de barriga amarela e marmotas ostensivamente antissociais – eram um assunto natural.

Ela encontrou um local de estudo ideal no Gilsland Farm Audubon Center, um santuário de 65 acres de prados e florestas na costa de Falmouth, Maine. Lá, ela marcou nada menos que 513 marmotas, seguindo seus destinos e relacionamentos em detalhes minuciosos.

As árvores genealógicas e mapas territoriais resultantes, juntamente com os registros de suas interações e atividades cotidianas, são singulares. “Ninguém olhou para eles ao longo do tempo como indivíduos”, disse o Dr. Maher.

As marmotas de Gilsland não vão emergir até o final de fevereiro, mas uma manhã no verão passado, o Dr. Maher estava montando armadilhas vivas com isca de manteiga de amendoim em torno de uma toca escondida ao lado do centro de visitantes. A manteiga de amendoim logo se mostrou irresistível.

A armadilha oferecia uma rara visão de perto de uma marmota: elegantemente robusta, com olhos pequenos e sérios, bigodes delicados e pêlos que variavam de castanho-avermelhado em seu peito largo a uma mistura de castanho, palha e ruivo no resto de seu corpo. Uma orelha redonda tinha uma pequena etiqueta de bronze com o número 580.

“Este é Torch”, disse o Dr. Maher, que nomeia cada um de seus sujeitos de estudo. Torch era mãe de primeira viagem. Dr. Maher habilmente a transferiu para um saco grosso para permitir uma pesagem segura. Ela também pegou uma amostra de cabelo para análise posterior de DNA e mediu o quanto Torch se contorceu durante vários intervalos de 30 segundos – um simples teste de personalidade..

Depois de devolver Torch, irritado, mas ileso, à sua toca, o Dr. Maher começou um circuito de Gilsland. Ela verificou várias armadilhas ainda vazias para Barnadette, que estava criando seus filhotes sob um velho celeiro. Perto do celeiro havia uma extensa horta comunitária e a miscelânea de sua pilha de compostagem.

Como qualquer pessoa cuja horta é visitada por marmotas pode atestar, o arranjo criou uma certa tensão. Charles Kaufmann, um dos coordenadores da horta, reconheceu que ocorreram conflitos com os jardineiros, mas que foram resolvidos pacificamente. Entre suas ferramentas de manutenção da paz estão cercas flexíveis que as marmotas lutam para escalar.

“Audubon é para a preservação e valorização do mundo natural”, disse o Sr. Kaufman. “Nós nos sentimos obrigados a viver dentro dessa perspectiva e filosofia.” Além disso, “filhotes de marmota são apenas as coisas mais fofas do mundo”.

Ao longo de um caminho recém-cortado que levava dos jardins a um prado, o Dr. Maher avistou uma marmota. Através de sua mira, ela identificou Athos, um filhote de um ano e irmão de Porthos e Aramis.

Ela os nomeou em homenagem aos Três Mosqueteiros, o que era um truque para ajudá-la a se lembrar deles – mas também era apropriado. Alguns dias antes, ela os observara saindo juntos na toca onde nasceram.

Tais interações desmentem a reputação solitária da espécie, e a sabedoria convencional sustenta que as marmotas juvenis saem de casa para buscar novos territórios apenas alguns meses depois de nascerem. Em Gilsland, o Dr. Maher descobriu que cerca de metade dos jovens permanecem por um ano inteiro no território de seu nascimento. Quando eles finalmente partem, eles geralmente ficam por perto.

“Depende de eles conseguirem chegar a um acordo com a mãe”, disse Maher. “Algumas mães estão dispostas a fazer isso. Outros não.” As mães podem até legar territórios para suas filhas. Dr. Maher suspeitava que a mãe de Athos havia deixado Athos a toca da família.

À medida que as marmotas amadurecem, suas interações se tornam menos amigáveis ​​– os Três Mosqueteiros provavelmente não ficariam juntos por muito mais tempo – mas também não são totalmente antagônicos. Dr. Maher também descobriu que suas marmotas são mais amigáveis ​​com parentes do que com indivíduos não relacionados.

O resultado é uma comunidade de marmotas relacionadas cujos territórios se sobrepõem. Alguns indivíduos se aventuram mais longe ou chegam de longe, o que ajuda a manter o pool genético atualizado – mas uma estrutura baseada em parentesco permanece. As marmotas da Fazenda Gilsland podem ser entendidas como vivendo em algo como um clã de malha frouxa, seus membros mantendo distância, mas ainda cruzando caminhos e mantendo relações.

“Você tem toda essa rede de irmãs morando juntas, tias, primas, estendendo-se para fora”, disse Maher. “Isso foi sugerido, mas acho que as pessoas não sabiam até que ponto isso estava acontecendo.”

Daniel Blumstein, biólogo evolucionário da Universidade da Califórnia, Los Angeles, que lidera um estudo de longo prazo de marmotas de barriga amarela no Laboratório Biológico das Montanhas Rochosas, disse que os dados do Dr. relações sociais.” Ele acrescentou: “Ela está nos permitindo apreciar mais a complexidade sutil de relacionamentos sociais menos diretos”.

Uma questão em aberto é se os padrões que o Dr. Maher vê na Gilsland Farm são comuns em outras populações de marmotas. Seus comportamentos podem variar dependendo das circunstâncias locais, disse ela.

As marmotas da Gilsland Farm vivem no que equivale a uma ilha de habitat; a oeste é um estuário intransitável, a leste é uma estrada perigosa. Norte e sul são bairros suburbanos ricos em habitats potenciais, mas repletos de proprietários hostis. “Eles são vistos como vermes”, disse Maher sobre as marmotas. “As pessoas não parecem dar muita atenção a eles.”

Quando jovens marmotas deixam Gilsland Farm, eles tendem a acabar atropelados ou baleados. Portanto, há vantagens em ficar em casa, desde que haja comida suficiente. Há também benefícios mútuos a serem compartilhados: por exemplo, um apito de alarme ocasionado por uma raposa que se aproxima seria ouvido por todos nas proximidades.

Do ponto de vista da evolução, os genes das marmotas um tanto sociais se espalham mais facilmente do que as mais solitárias, e Maher acha que isso representa um retorno a algo como um estado ancestral. Antes da colonização europeia, as marmotas viviam em clareiras – criadas por incêndios, tempestades, atividade de castores e práticas indígenas – separadas por florestas inóspitas.

“Eles foram forçados a viver mais próximos, então eles eram mais tolerantes um com o outro e mais sociais”, disse ela. “Quando os europeus derrubaram toda aquela floresta, eles realmente aumentaram a quantidade de habitat disponível para marmotas. Talvez tenham se tornado menos sociais porque puderam se espalhar.”

Os bairros não precisam ser perigosos, no entanto. Dr. Maher espera que uma apreciação mais profunda da sociabilidade da marmota possa ajudar as pessoas a se tornarem mais solidárias com elas e até mesmo compartilhar graciosamente a paisagem suburbana com elas, como fazem os jardineiros da Fazenda Gilsland.

Seu trabalho também cruza com alguns esforços não científicos, como a presença de mídia social de Chunk a Marmota – seguido por mais de 500.000 pessoas no Instagram – e os naturalistas amadores cujos 15 anos de observações no quintal renderam os relatos íntimos únicos de País das maravilhas da marmota.

“As pessoas geralmente não têm essa visão sobre o modo como vivem”, disse John Griffin, diretor de Programas de Vida Selvagem Urbana da Humane Society dos Estados Unidos. Em seu próprio trabalho, o Sr. Griffin frequentemente encontra uma sensação de marmotas como intrusas. Ele acha que a falta de familiaridade – apesar de toda a sua onipresença, as marmotas são muitas vezes vislumbradas apenas nas margens da estrada ou correndo para se esconder – leva à intolerância ou a uma sensação exagerada de risco.

Reconhecer que os animais têm vida social pode mudar a forma como eles são percebidos, disse Griffin. “Não sei como quantificá-lo, mas acho que é valioso”, disse ele. “Resolução de conflitos tem tudo a ver com perspectiva.”

A tolerância beneficiaria mais do que as marmotas. Sua escavação ajuda a arejar e enriquecer o solo, disse Maher, e muitas outras criaturas usam suas tocas. Tocas de marmota podem até criar pontos quentes da biodiversidade local.

Athos, pelo menos, seria poupado do desafio suburbano. “O fato de ela ainda não ter saído me faz pensar que ela vai ficar por aqui”, disse Maher.

Athos movia-se lentamente pelo caminho, comendo o trevo e os dentes-de-leão que a sustentariam no inverno que se aproximava. De vez em quando ela ficava em duas pernas e olhava ao redor. Dr. Maher anotou suas atividades em um computador de mão.

Quando um pedestre que se aproximava fez Athos correr pela grama alta, o Dr. Maher explicou como o sistema funcionava. “Eu apenas digito códigos de duas letras para o comportamento deles”, disse ela. “Alimentar. Andar. Alerta. Corre. Noivo. Cavar, ocasionalmente. Eles não têm um repertório enorme.”

Ela parecia um pouco autoconsciente sobre isso. Os transeuntes, ela admitiu, às vezes se divertem por ela passar tanto tempo observando criaturas aparentemente chatas.

Com um farfalhar Athos voltou ao caminho. “Ah, aí está ela!” Dr. Maher exclamou, o entusiasmo em sua voz sugerindo que, depois de todos esses anos, ela ainda acha as marmotas bastante interessantes.





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