Métodos de digitalização de alta tecnologia estão salvando conhecimento antigo no mosteiro mais antigo do mundo

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Não é à toa que os turistas cristãos se reúnem em Saint Catherine’s, que fica no sopé do Monte Sinai e é reconhecido como o mosteiro mais antigo do mundo em operação contínua.

O sítio pode ser rastreado remonta ao século IV dC, quando a imperatriz romana Helena pediu a construção de um santuário em torno do que era considerado o local da sarça ardente. Mais tarde, no século VI, o imperador Justiniano estabeleceu um mosteiro no local com um santuário e paredes fortificadas. Se você parar hoje, você pode vislumbrar o que é anunciado como um “descendente” do mato.

Hoje, Santa Catarina guarda evidências de sua rica história na forma de mais de 4.000 raros manuscritos antigos e medievais. Estes incluem documentos religiosos, como seções do Codex Sinaiticus, a versão escrita mais antiga do Novo Testamento que foi compilada no século IV. A biblioteca de Santa Catarina também contém obras sobre história, filosofia e medicina em 13 idiomas diferentes, incluindo latim, árabe, aramaico e siríaco.

O Mosteiro de Santa Catarina fica no sopé do bíblico Monte Sinai. (Crédito: Chloe Sharrock/MYOP)

Alguns desses manuscritos estavam, até recentemente, envoltos em mistério: Santa Catarina guarda uma variedade de palimpsestos, ou documentos escritos que os escribas apagaram e reutilizaram entre os séculos V e XII. Em 2011, a Biblioteca da UCLA e uma organização de pesquisa sem fins lucrativos, a Early Manuscripts Electronic Library (EMEL), começaram trabalhando com Santa Catarina para aplicar imagens multiespectrais aos palimpsestos e, desde então, descobriu mais de 300 textos não lidos desde a Idade das Trevas. Eles até encontrou línguas perdidas no processo.

Para preservar os tesouros do patrimônio cultural da biblioteca, a UCLA e a EMEL continuaram seu trabalho com Santa Catarina além do plano original de imagens de palimpsesto e estão digitalização toda a sua coleção (maciça). O escopo da biblioteca classifica apenas segundo para a Biblioteca do Vaticano, e há muito tempo atrai estudiosos e visitantes de todo o mundo (se eles estiverem dispostos a viajar profundamente no deserto do Sinai, é claro).

Uma estação de fotografia no Mosteiro de Santa Catarina, onde a equipe de digitalização passa sete horas por dia no esforço. (Crédito: Chloe Sharrock/MYOP)

Os pesquisadores estão atualmente trabalhando em manuscritos siríacos e árabes, incluindo documentos associados à Idade de Ouro Islâmica que abrangeu os séculos VIII e XIII. Naquela época, o conhecimento grego antigo foi traduzido para o árabe e reforçou as realizações científicas e culturais. “Tudo estaria perdido se disséssemos ‘Ok, obrigado’ e saíssemos”, diz Todd Grappone, bibliotecário universitário associado para iniciativas digitais e tecnologia da informação na UCLA. “É um lugar tão único que sentimos que não podíamos simplesmente parar – precisávamos continuar.”

Qualquer um pode acessar as imagens dentro da crescente coleção online. A equipe do projeto pretende gerar cerca de 400.000 imagens apenas na primeira fase, que é definir para concluir neste mês de março.

A escrita antiga se torna digital

Esses esforços de digitalização estão chegando no momento em que o destino dos documentos está em jogo. Por um lado, a instabilidade política abalou a região do Sinai na última década: em 2017, o Estado Islâmico atacado um posto policial próximo.

E embora as condições locais secas tenham se mostrado benéficas para a preservação, os aumentos de temperatura e umidade induzidos pelas mudanças climáticas podem ameaçar materiais já em degradação. Isso reflete uma preocupação mais ampla para o destino dos vários sítios arqueológicos do Egito. “Sentimos a necessidade de entrar e digitalizar algumas das coisas que estavam em risco para garantir que as futuras gerações de estudiosos tenham acesso a esse conteúdo”, explica Grappone.

A biblioteca de Santa Catarina contém mais de 4.000 manuscritos antigos e medievais raros, incluindo o Codex Sinaiticus, a versão escrita mais antiga do Novo Testamento. (Crédito: Chloe Sharrock/MYOP)

Ainda assim, os avanços tecnológicos recentes permitiram insights anteriormente impossíveis no Saint Catherine’s; por exemplo, a tecnologia de imagem multiespectral usada nos palimpsestos e o software usado para processá-los são relativamente novos, observa Grappone.

O processo de digitalização no mosteiro envolve uma precisão meticulosa por parte dos operadores de câmera e conservadores que vêm da Grécia. Eles colocam os manuscritos em suportes que suportam encadernação frágil e os giram por meio de motores controlados por computador, e as páginas são cuidadosamente viradas à mão.

Os manuscritos são cuidadosamente colocados em suportes acionados por máquina que podem girá-los para fotos e suportar encadernação frágil. Enquanto isso, a equipe de digitalização vira as páginas à mão porque foi determinado que o óleo natural da pele é menos erosivo do que as luvas. (Crédito: Chloe Sharrock/MYOP)

Enquanto isso, duas câmeras capturam simultaneamente as páginas lado a lado. Várias imagens tiradas em luz verde, vermelha e azul são combinadas via software de computador em uma única foto que reproduz efetivamente as ilustrações originais do manuscrito. Pode levar entre alguns dias e semanas para digitalizar um manuscrito, dependendo do estágio de preservação. Todo o processo é supervisionado pelo bibliotecário do mosteiro e nativo do Texas, Padre Justin.

Chloe Sharrock, fotógrafa documental e repórter que mora na França, cobriu o esforço de digitalização em 2018 porque foi atraída pelos visuais únicos. “Para mim, foi essa combinação desse lugar que estava completamente congelado no tempo e, no entanto, onde você tem essa tecnologia super moderna e de ponta”, diz ela.

Preservação com conhecimento técnico

Mesmo com o manuseio cuidadoso dos manuscritos, diz Grappone, alguns estão tão degradados que não podem ser abertos o suficiente para tirar fotos. No futuro, pode ser possível tirar fotos através de um livro fechado, ele prevê. Os cientistas recentemente tentaram fazer exatamente isso – um 2016 estudar usava radiação terahertz, por exemplo, para espiar pilhas de papel. E no ano passado pesquisadores ler uma carta lacrada sem nunca abri-la, graças a varreduras de raios-X e algoritmos que praticamente desdobravam o papel.

As luzes LED permitem que os fotógrafos capturem várias imagens do mesmo manuscrito em cores diferentes, que são então combinadas com software de computador em uma única imagem altamente detalhada. (Crédito: Chloe Sharrock/MYOP)

Apesar dos melhores esforços dos estudiosos para reviver a literatura antiga, os textos digitalizados não podem necessariamente acompanhar as mudanças modernas entre os formatos multimídia. Se uma instituição não converter a mídia de, digamos, uma fita VHS para formatos mais recentes, ela poderá ser perdida para sempre. Na verdade, o projeto de 2011 de Saint Catherine foi destinado principalmente a garantir o acesso contínuo aos materiais da biblioteca, diz Grappone. Seu trabalho segue esforços de fotografia anteriores pela Biblioteca do Congresso dos EUA e pela Biblioteca Nacional de Israel que começou na década de 1950 e foi inicialmente armazenada em microfilme, que pode se deteriorar com o tempo e caiu em desuso.

Talvez todos possamos nos beneficiar dos insights remanescentes nos manuscritos do mosteiro, que contém algumas das palavras escritas mais antigas e oferece uma visão íntima da experiência humana já no século IV dC “Precisamos realmente entender de onde viemos”, diz Grappone. “Talvez você queira fazer um pouco mais para garantir que as pessoas daqui a cinco ou seis séculos tenham algo para refletir.”



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