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Sexta-feira, Julho 1, 2022

Mineração de ouro está envenenando florestas amazônicas com mercúrio

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A mineração de ouro em pequena escala ocorre na Amazônia há décadas, com enorme expansão dessa atividade desde o início dos anos 2000. Muitas vezes é feito por meio de dragagem de rios, em que os mineiros escavam sedimentos em busca de pequenos pedaços de ouro. Para separar o ouro, os mineradores misturam mercúrio líquido no sedimento, que forma um revestimento ao redor do ouro. Depois de queimar o mercúrio, o que resta é o ouro maciço que compõe 20 por cento de todo o ouro no mercado mundial.

Este tipo de mineração artesanal é uma importante fonte de renda para a população local, apoiando pessoas em regiões onde os empregos são limitados. Métodos de mineração semelhantes foram empregados durante a corrida do ouro na Califórnia em meados de 1800. No entanto, a mineração artesanal de ouro geralmente é ilegal, com pouca regulamentação. Os esforços para formalizar esta atividade estão em andamento, mas até agora têm sido limitados.

Causas da mineração de ouro desmatamentoque converte florestas em lagoas poluídas e mobiliza grandes quantidades de sedimentos do fundo dos rios. A queima do amálgama ouro-mercúrio também emite enormes quantidades de mercúrio na atmosfera. A mineração artesanal de ouro contribui atualmente mais de 35 por cento de todas as emissões globais de mercúrio criadas por pessoas, mais do que qualquer atividade industrial. Uma vez que o mercúrio entra no meio ambiente, pode causar danos neurológicos nas pessoas e na vida selvagem. De fato, vários estudos descobriram que pessoas—especialmente comunidades indígenas—que consomem peixes capturados perto de mineração de ouro têm níveis elevados de mercúrio. Os cientistas estão atualmente estudando os efeitos na saúde da alta exposição ao mercúrio em pessoas.

A Amazônia abriga a maior biodiversidade do planeta e enfrenta altos níveis de poluição por mercúrio. Embora os cientistas tenham estudado há muito tempo o destino do mercúrio no meio ambiente, esses estudos se concentraram principalmente no mercúrio emitido por processos industriais no Norte Global, com pouco foco no mercúrio da mineração artesanal de ouro no Sul Global. Cientistas e formuladores de políticas há muito assumem que as teias alimentares aquáticas têm as maiores concentrações de mercúrio, mas ninguém realmente estudou se o mercúrio está entrando nos ecossistemas terrestres e quais podem ser os efeitos dessa infiltração.

Liderei uma equipe de pesquisa que queria saber se o mercúrio estava entrando na terra ao redor dos locais de mineração no Peru, e minha equipe descobriu que sim. Com esse tipo de mineração artesanal ocorrendo em 70 países, incluindo vários na bacia amazônica, o potencial de contaminação generalizada por mercúrio de florestas antigas é enorme. Os esforços para controlar a poluição por mercúrio geralmente não incluem florestas. Eles deviam.

Uma vez que o mercúrio é emitido na atmosfera, ele pode entrar em uma floresta por três caminhos diferentes. Primeiro, o mercúrio pode se dissolver na água da chuva e depois cair no chão da floresta durante as chuvas. Em segundo lugar, o mercúrio pode aderir à superfície de pequenas partículas na atmosfera. Essas partículas podem ser interceptadas pelas folhas, criando uma camada de mercúrio nas folhas que pode ser levada para o chão da floresta durante as chuvas em um processo conhecido como throughfall. E terceiro, o mercúrio pode ser absorvido pelas folhas quando seus estômatos estão abertos para troca fotossintética de oxigênio e dióxido de carbono. Este mercúrio pode então entrar no chão da floresta quando as folhas caem.

Quando analisamos a água da chuva, a queda e as folhas de florestas próximas à mineração de ouro na Amazônia peruana, incluindo uma estação de pesquisa biológica protegida adjacente à mineração no Peru chamada Los Amigos Conservation Concession, encontramos concentrações incrivelmente altas de mercúrio. Em Los Amigos, os níveis de mercúrio que entram nessas florestas intactas eram 15 vezes maiores do que a área desmatada próxima ou áreas florestais distantes da mineração de ouro. Essas altas entradas de mercúrio até excederam os níveis encontrados em áreas próximas a minas de mercúrio e áreas industriais em todo o mundo. Isso sugere que essas florestas antigas correm alto risco de absorver o mercúrio queimado no processo de mineração artesanal de ouro.

Essas florestas intactas e protegidas não apenas recebem altas quantidades de mercúrio, mas também contêm grandes quantidades desse mercúrio em seus solos. Dentro dos solos, os micróbios metabolizam o mercúrio elementar em uma forma metilada de mercúrio que pode entrar na cadeia alimentar e é tóxica para humanos e animais. Descobrimos que pássaros canoros em florestas próximas a locais de mineração de ouro têm concentrações de mercúrio de duas a 12 vezes mais altas em seus corpos do que pássaros canoros que vivem mais longe. Essas aves recebem mercúrio das frutas e insetos que comem, que por sua vez recebem o mercúrio do solo. Esses níveis elevados de mercúrio nas aves podem diminuir o sucesso reprodutivo, prejudicar o desenvolvimento, alterar o comportamento e aumentar a mortalidade.

Esses resultados surpreendentes mostram a importância de proteger a Amazônia e garantir que a mineração artesanal de ouro não ocorra perto de florestas intactas antigas. Mas esses resultados provavelmente não se limitam a essa região.

Embora esses resultados mostrem claramente a alta quantidade de mercúrio que entra nas florestas amazônicas, mais pesquisas são necessárias para entender as implicações do mercúrio para a ampla diversidade de organismos que vivem nesses ecossistemas. O que podemos dizer com confiança é que precisamos continuar a conservar essas florestas. O mercúrio persiste por séculos nos solos. Se essas florestas forem derrubadas ou queimadas, o mercúrio armazenado pode ser liberado, levando a níveis ainda mais altos de mercúrio em rios e lagos próximos.

Devido ao perigo que o mercúrio representa, a comunidade internacional adotou o Convenção de Minamata em Mercúrio em 2017; agora tem 132 países como signatários. O Artigo 7 se concentra especificamente nas liberações de mercúrio da mineração de ouro artesanal e em pequena escala, e muitos esforços estão sendo realizados atualmente por grupos, incluindo o Programa das Nações Unidas para o Meio Ambiente (PNUMA), Organização das Nações Unidas para o Desenvolvimento Industrial (UNIDO) e organizações não governamentais para ajudar as comunidades na cumprimento dessas metas.

Além disso, devemos aumentar nossos esforços para reduzir a liberação de mercúrio da mineração artesanal de ouro, especialmente perto de florestas antigas intactas. Sistemas de captura de mercúrio para mineração artesanal de ouro e sistemas livres de mercúrio são promissores. Mas com qualquer esforço para reduzir a liberação de mercúrio vem a necessidade de fornecer investimentos e políticas para garantir que as pessoas que dependem da mineração artesanal de ouro para sustentar seus meios de subsistência possam fazê-lo sem impactos prejudiciais à saúde humana e ambiental.

É importante ressaltar que devemos olhar para as comunidades locais e organizações locais que estão familiarizadas com o contexto socioeconômico para ajudar a impulsionar as mudanças necessárias para proporcionar um futuro melhor para as florestas e as pessoas que dependem delas.



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