Missão InSight da NASA em Marte chega a um final agridoce

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Em 5 de maio de 2018, a NASA disparou uma nave revolucionária a bordo de um Atlas V-401 da Base Aérea de Vandenberg, na Califórnia, em direção à superfície de Marte. Seu objetivo era estudar o interior do planeta usando investigações sísmicas, geodésia e transporte de calor. Agora, depois de mais de quatro anos coletando ciência única, o Missão InSight (abreviação de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) finalmente chegou ao fim.

Em 24 de abril, o InSight tirou sua selfie final. (Crédito: NASA/JPL-Caltech)

A maior parte do que sabemos sobre a geologia profunda do nosso planeta vem de medições sísmicas – análises de como ondas sísmicas atravessam a estrutura interna do nosso planeta. Enquanto isso, o que sabemos sobre Marte vem em grande parte de observações de superfície. InSight foi enviado para resolver isso. Ele ofereceu a primeira vista no estrutura de Marte e até encontrou evidências de Atividade sísmica no Planeta Vermelho, sugerindo uma geologia mais complexa do que pensávamos.

Mas depois de quatro anos, o InSight pode ter atingido seu limite.

Duas tentativas de controladores de missão no Laboratório de Propulsão a Jato (JPL) no sul da Califórnia para estabelecer contato com o módulo de pouso resultaram em falha, levando os engenheiros a rotular a espaçonave como um “ônibus morto” devido à sua incapacidade de operar.

“Pensamos no InSight como nosso amigo e colega em Marte nos últimos quatro anos, por isso é difícil dizer adeus”, disse Bruce Banerdt do JPL, o principal investigador da missão. “Mas ganhou sua merecida aposentadoria.”

A NASA já havia decidido que, se o módulo de aterrissagem não respondesse a duas tentativas de comunicação, a missão seria declarada concluída. Embora agora seja tecnicamente um ônibus morto, a agência continuará ouvindo qualquer sinal de vida do módulo de pouso, mas, neste momento, a comunicação com o dispositivo é improvável. Sua última comunicação com o controle da missão foi em 15 de dezembro.

“Com o InSight, a sismologia foi o foco de uma missão além da Terra pela primeira vez desde as missões Apollo, quando os astronautas trouxeram sismômetros para a Lua”, disse Philippe Lognonné, do Institut de Physique du Globe de Paris, investigador principal do sismômetro do InSight. “Iniciamos novos caminhos e nossa equipe científica pode se orgulhar de tudo o que aprendemos ao longo do caminho.”

Juntamente com o monitoramento diário da agência espacial francesa Centre National d’Etudes Spatiales (CNES) e do Marsquake Service administrado pela ETH Zurich, foram detectados 1.319 marsquakes, incluindo aqueles causados ​​por impactos de meteoróides, o maior dos quais desenterrado pedaços de gelo do tamanho de pedregulhos. no final do ano passado.

Os dados do sismômetro permitiram aos cientistas investigar as camadas externas, internas e profundas do planeta, enquanto as informações desses impactos os ajudam a datar a superfície da Terra.

Com o passar dos anos, no entanto, a poeira se acumulou nos painéis solares da sonda, drenando gradualmente a energia do InSight. O sismômetro foi o último instrumento funcional restante quando a NASA estendeu a missão no início deste ano.

Como em qualquer missão a Marte, a InSight encontrou dificuldades. O espigão auto-martelante da sonda, carinhosamente apelidado de “a toupeira”, foi projetado para penetrar 16 pés (cinco metros) na superfície do planeta vermelho, deixando para trás uma corda carregada de sensores que mediria o calor dentro do planeta e permitiria aos cientistas calcular como muita energia sobrou da formação de Marte.

A toupeira, construída para o solo solto e arenoso normalmente encontrado em Marte, lutou para cavar no solo inesperadamente irregular ao redor do InSight. O instrumento finalmente escavou uma sonda de 16 polegadas (40 centímetros) na superfície marciana, obtendo informações cruciais sobre a composição e temperatura do planeta ao longo do caminho. Esta informação será útil para futuras missões, sejam humanas ou robóticas, que envolvam túneis abaixo da superfície.

O braço e sua pequena concha foram projetados para colocar instrumentos científicos na superfície marciana, mas, criativamente, os engenheiros da sonda conseguiram fazer com que o braço ajudasse a limpar a poeira dos painéis solares do InSight quando o suprimento de energia da espaçonave começou a diminuir. Embora possa parecer contraproducente, a missão descobriu que, ao espalhar a sujeira da concha nos painéis em dias de vento, os grânulos que caíam varriam suavemente a poeira dos painéis.

Isso foi percebido pela primeira vez em 2014, quando uma tempestade de poeira deu ao Opportunity uma nova vida depois que a tempestade limpou os detritos dos painéis solares do rover, estendendo sua missão. Posteriormente, esses eventos foram oficialmente denominados “eventos de limpeza”.

Enquanto isso estendeu as outras missões do rover por anos, infelizmente, o InSight foi localizado em Elysium Planitia, um espaço próximo ao equador que não experimentou esses mesmos tipos de vendavais. Assim, o programa não foi capaz de viver as vidas estendidas pelas quais outros landers e rovers tiveram a reputação.

“InSight mais do que fez jus ao seu nome. Como um cientista que passou uma carreira estudando Marte, foi emocionante ver o que o lander conseguiu, graças a toda uma equipe de pessoas em todo o mundo que ajudaram a tornar esta missão um sucesso”, disse Laurie Leshin, diretora do JPL, que administra a missão. “Sim, é triste dizer adeus, mas o legado da InSight continuará vivo, informando e inspirando.”





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