Novo planeta encontrado “ao lado” do nosso sistema solar

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Com um quarto da massa da Terra, o planeta recém-descoberto não é apenas um dos planetas mais próximos que conhecemos, mas também um dos mais leves. O planeta se chama Proxima d.

Impressão artística do planeta recém-descoberto. Créditos da imagem: Crédito: ESO/L. Calçada.

Ei planeta, aqui está um ESPRESSO

Em 1915, o astrônomo escocês Robert Innes descobriu uma nova estrela. Ele o chamou de Proxima Centauri (ou melhor, Proxima Centaurus).

Proxima Centauri é a estrela mais próxima da Terra, a pouco mais de quatro anos-luz de distância – e continuará assim por cerca de 25.000 anos, após os quais Alpha Centauri A e Alpha Centauri B se aproximarão do nosso sistema solar e farão turnos alternados como a “estrela mais próxima da Terra” (por cerca de 80 anos cada).

Mas levou mais cem anos depois que a estrela foi nomeada para o primeiro planeta no sistema solar Proxima Centauri ser descoberto. Os astrônomos não são nada além de metódicos, então em 2016, quando descobriram um planeta, eles o chamaram Proxima b. Eles encontraram outro candidato a planeta em 2019 que eles chamaram Proxima c. Agora, eles descobriram um novo planeta e o nomearam (você adivinhou) Proxima d.

“A descoberta mostra que a nossa vizinha estelar mais próxima parece estar repleta de novos mundos interessantes, ao alcance de mais estudos e futuras explorações,” explica João Faria, investigador do Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço, Portugal e principal autor do estudo. estudo publicado hoje em Astronomy & Astrophysics.

O planeta foi descoberto pela primeira vez em 2020 e agora foi confirmado com o Echelle SPectrograph for Rocky Exoplanets and Stable Spectroscopic Observations (ESPRESSO).

“Depois de obter novas observações, conseguimos confirmar este sinal como um novo candidato a planeta”, diz Faria. “Fiquei entusiasmado com o desafio de detectar um sinal tão pequeno e, ao fazê-lo, descobrir um exoplaneta tão próximo da Terra.”

O planeta foi descoberto usando um método menos comum. Como os planetas não emitem luz própria, os pesquisadores contam com informações indiretas para encontrá-los. Mais comumente, eles usam um método chamado método de trânsito – basicamente, eles medem a luminosidade vinda de uma estrela e procuram por quedas na luminosidade causadas por planetas que passam na frente dessa estrela. Mas o Proxima d foi descoberto usando a técnica da velocidade radial.

A técnica funciona detectando pequenas oscilações no movimento da estrela – oscilações criadas pela atração gravitacional de um planeta. Com isso, eles podem não apenas detectar a presença de uma estrela, mas também calcular sua massa.

Uma representação do método da velocidade radial mostrando como um objeto menor (como um planeta extra-solar) orbitando um objeto maior (como uma estrela) pode produzir mudanças na posição e velocidade deste último à medida que orbitam seu centro de massa comum (cruz vermelha ). Imagem via Wiki Commons.

“Esta conquista é extremamente importante”, diz Pedro Figueira, cientista de instrumentos ESPRESSO do ESO no Chile. “Isso mostra que a técnica da velocidade radial tem o potencial de revelar uma população de planetas leves, como o nosso, que devem ser os mais abundantes em nossa galáxia e que podem potencialmente hospedar a vida como a conhecemos.”

“Este resultado mostra claramente do que o ESPRESSO é capaz e me faz pensar no que ele poderá encontrar no futuro”, acrescenta Faria.

O efeito gravitacional de Proxima d é bem pequeno – só faz com que Proxima Centauri oscile em cerca de 40 centímetros por segundo (1,44 km/hora) – e é impressionante que os astrônomos possam detectar essas pequenas diferenças a 4 anos-luz de distância. Com base nisso, os pesquisadores calcularam que o planeta tem cerca de um quarto da massa da Terra e um dos exoplanetas mais leves já encontrados.

Esta imagem do céu ao redor da estrela brilhante Alpha Centauri AB também mostra a estrela anã vermelha muito mais fraca, Proxima Centauri, a estrela mais próxima do Sistema Solar. A imagem foi criada a partir de imagens que fazem parte do Digitized Sky Survey 2. O halo azul ao redor de Alpha Centauri AB é um artefato do processo fotográfico, a estrela é realmente amarela pálida como o Sol. Créditos da imagem: Digitized Sky Survey 2. Agradecimentos: Davide De Martin/Mahdi Zamani.

O planeta não está na zona habitável. Embora a estrela seja uma estrela anã vermelha com uma massa cerca de 8 vezes menor que a do Sol, o planeta simplesmente orbita a estrela muito perto. Assumindo uma refletividade do planeta semelhante à da Terra, a temperatura da superfície seria de 87 ° C (188 ° F) – quente demais para suportar a vida como a conhecemos. Outro planeta Proxima Centauri (Proxima b) poderia estar na zona habitável, mas isso ainda é contestado pelos astrônomos.

Os pesquisadores esperam que dados mais intrigantes venham da busca do ESPRESSO por outros mundos, especialmente porque em breve será complementado pelo Extremely Large Telescope do ESO (ELT), atualmente em construção no Deserto do Atacama. Juntos, esses dois permitirão que os pesquisadores descubram e estudem muito mais planetas em torno de estrelas próximas.

O estudo foi publicado no jornal Astronomia e Astrofísica.



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