O calor extremo nos oceanos está fora de controle

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A profundidade do oceano desempenha um grande papel na forma como as regiões são afetadas. Enquanto a profundidade do meio do Oceano Pacífico permite que as águas mais frias subam, as áreas mais rasas ao redor das ilhas tropicais não recebem tal alívio. As nações insulares correm um risco adicional porque a água fica maior à medida que fica mais quente, um fenômeno conhecido como expansão térmica. “A mesma massa de água ocupa mais volume, e aí está – aumento do nível do mar”, diz Rudnick.

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Na verdade, cerca de metade do aumento do nível do mar causado pelo homem é de escoamento de geleiras derretendo, e a outra metade é de águas mais quentes apenas ocupando mais espaço. Mas mais localmente, quase todos os variabilidade regional no aumento do nível do mar é devido à expansão térmica, acrescenta Rudnick. Quanto mais quente a água costeira, mais o mar sobe. Isso pode acontecer rapidamente com eventos extremos de calor, enquanto o aumento do nível do mar devido ao derretimento do gelo acontece em um ritmo, bem, mais glacial.

As consequências ecológicas do aumento do calor – tanto em termos de aquecimento geral quanto de picos de calor extremo – são óbvias e sutis. Espécies com a capacidade de fugir, como os peixes, estão se movendo em direção aos pólos. “Como lagosta, por exemplo. Estamos vendo algumas mudanças dramáticas na distribuição geográfica dessa pescaria no nordeste dos EUA”, diz Van Houtan. “Costumava haver uma pescaria em Nova York e Nova Jersey, e isso é essencialmente inexistente. E agora o Maine está prosperando, mas em 10 anos o Maine pode estar no lado de trás, e pode ser apenas uma pesca canadense avançando”. Da mesma forma, os pescadores de subsistência nos trópicos podem perder seus meios de subsistência à medida que populações inteiras de peixes se afastam.

Mas espécies que estão fixas no lugar, como esponjas e corais, não podem ir (ou encontrar) para áreas mais frias. “Os fixos provavelmente verão limites absolutos de calor com os quais não podem coexistir e, portanto, você verá um declínio deles”, diz Van Houtan.

O calor extremo representa um perigo adicional, mesmo para espécies que já estão em processo de migração gradual para áreas mais frias. “Quando você tem esses eventos abruptos, como ondas de calor marinhas, eles não dão tempo para adaptação”, diz Seegers. “Então, eles podem resultar em mortalidade muito alta. Isso acontece em ecossistemas de recifes de corais a florestas de algas, e podem causar a morte de aves marinhas.”

“Pode levar anos para o sistema se recuperar”, acrescenta Seegers, “porque se você tiver muita mortalidade, não vai necessariamente voltar ao normal”.

Para complicar ainda mais, esses extremos de calor geralmente coincidem com ventos fracos. O vento desempenha um papel importante na cadeia alimentar oceânica, pois mistura a água, trazendo nutrientes das profundezas. Pequenos organismos fotossintéticos chamados fitoplâncton dependem desses nutrientes, assim como as plantas em seu jardim dependem de fertilizantes. Esses fitoplânctons alimentam espécies animais chamadas zooplâncton, que alimentam peixes, que alimentam mamíferos marinhos e aves marinhas. Perder o fitoplâncton para o calor extremo, então, agride a base da teia alimentar.



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