O Mar Salton, ou a história do pior desastre ecológico da Califórnia

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Um grande corpo de água sem litoral e muito salgado no extremo sul do estado da Califórnia, os EUA, o Mar Salton tem sido um ponto turístico, o sonho de um observador de pássaros, um destino de pesca e o local de uma base da Marinha dos EUA. Hoje, é mais conhecido como o maior corpo de água da Califórnia, um habitat crítico para pássaros migratórios e o maior desastre ecológico que já aconteceu no estado.

Créditos da imagem Jay Mantri.

O Mar Salton é um lago salino e raso localizado no deserto da Califórnia. Ele preenche a Bacia de Salton, que por si só é um remanescente de um lago do passado – o Lago Cahuilla – que secou por volta de 1580. Ao sul, vastos campos agrícolas estendem-se pela costa do mar. O Parque Estadual do Deserto de Anza-Borrego faz fronteira com o oeste, e ao norte fica o Vale Coachella. É um corpo de água que se estende por 35 milhas por 15 milhas, que pode ir até 40 por quase 20 milhas em anos particularmente chuvosos.

Como isso começou

Embora o seu tamanho não o demonstre, o mar, tal como é hoje, não tem uma origem totalmente natural. Evidências geológicas mostram que esta área se encheu, secou e foi recarregada várias vezes ao longo do passado da Terra, à medida que o Rio Colorado serpenteava por ela ou em torno dela. As ricas quantidades de lodo que esse rio carrega se depositariam ao redor da área do mar, impedindo o Colorado de entrar nele. Pelo que sabemos, a última vez que tal aumento aconteceu e o mar secou foi por volta de 1580.

Mas os depósitos de sedimentos são excelentes para cultivo. Então, por volta do início do século 20, os fazendeiros estavam se mudando e abrindo caminho no clima quente e desértico do Vale Imperial da Califórnia. Eles estavam, no entanto, faltando água para irrigar as plantações. A California Development Company estava lá para ajudar. Ele cavou duas gargantas para fornecer o líquido tão necessário do Rio Colorado para as fazendas. Essas gargantas não eram equipadas com comportas; que uso poderiam ter esses dispositivos em um deserto? Por volta de 1904, os canais tornaram-se inutilizáveis, pois foram obstruídos pelos depósitos de sedimentos do rio. Outro desfiladeiro foi escavado, novamente sem comporta.

Então, na primavera de 1905, devido às fortes chuvas e ao derretimento da neve, o rio Colorado inundou. A falta de infraestrutura de proteção e o grande volume das enchentes fizeram com que as águas quebrassem os controles de irrigação em torno de Yuma, Arizona. Eles fluíram para a (antiga) Bacia de Salton por dois anos antes que uma linha de diques de proteção fosse construída por vagões de carga que despejavam pedras na brecha diretamente das ferrovias.

Muita água havia se acumulado na Bacia de Salton, recarregando o antigo leito do lago seco. Este foi o nascimento do Mar Salton como o conhecemos hoje.

Os bons dias

O boom agrícola nesta área durante a década de 1920 ajudou a manter o Mar Salton.

Como não há nenhuma fonte natural de água alimentando a área, o novo mar teria evaporado gradualmente e desaparecido do mapa. No entanto, as terras cultivadas na área eram fortemente irrigadas e a água dos campos era drenada para o Mar de Salton, criado pelo homem. A irrigação por inundação – o processo de despejar água nas plantações por meio de tubos ou outros meios e deixá-la fluir naturalmente sobre o solo – era muito utilizada na área durante esse período, portanto, havia uma quantidade significativa de líquido sendo movida para esta área, tudo dele escoando no mar. Isso neutralizou o processo de evaporação. Embora seu volume total variasse um pouco com fatores ambientais, como padrões de precipitação, seus níveis eram relativamente constantes.

Toda a área prosperou em torno e devido ao mar. A Bacia de Salton estabelece uma importante rota migratória de pássaros; a água logo ficou densa com várias espécies de peixes, que esses pássaros comeriam no caminho. Logo, o Mar Salton se tornou um ponto importante para a avifauna e um santuário da vida selvagem foi estabelecido em uma área de pântanos que faz fronteira com ele em 1930. Os observadores de pássaros logo o seguiram, ansiosos para visitar este oásis em expansão no deserto.

Fotografia aérea do Mar Salton, tirada em 2016. Imagem via Wikimedia.

“Os peixes foram inicialmente trazidos para o lago com a água que se originava do rio Colorado e incluíam espécies nativas, como carpas, trutas arco-íris, tainhas listradas, chupetas jubarte e pupus do deserto”. Fishbio explica. “Já na década de 1930, os peixes nativos começaram a morrer porque não podiam tolerar a alta salinidade, mas isso não impediu os turistas. Peixes esportivos tolerantes ao sal, como a corvina, foram introduzidos, casas luxuosas foram construídas, um iate clube foi estabelecido e um destino turístico nasceu. ”

Em 1930, um refúgio de vida selvagem foi estabelecido em alguns pântanos ao longo da margem do lago que atraiu muitos pássaros. Os peixes floresciam no lago e forneciam uma fonte de alimento para grandes populações de aves migratórias. Os observadores de pássaros se aglomeraram neste novo refúgio no meio do deserto.

Onde há gente, também há dinheiro a ganhar, e o Mar Salton não foi exceção. Nas décadas de 1950 e 1960, a área se tornaria um destino turístico popular. Hotéis e clubes seriam construídos ao longo da costa do mar, ao lado de casas, casas de veraneio, escolas, lojas e outras infra-estruturas. A pesca esportiva, o iatismo, o esqui aquático e o golfe atraíram 1,5 milhão de visitantes à área todos os anos durante sua época de ouro.

Onde deu errado

O andamento estava bom nesta área, enquanto água suficiente estava sendo bombeada, de uma forma ou de outra, para o Mar Salton.

Indiscutivelmente, no entanto, o início do fim veio em 1936, com a conclusão da Represa Hoover. Em 1938, a Barragem Imperial também foi concluída; Juntos, esses dois acabaram com as inundações ocasionais da área do Vale Imperial pelo Rio Colorado e com a infraestrutura de irrigação construída na área. Esta foi a primeira redução significativa na entrada de água para o Mar Salton.

Como não há efluente natural drenando para o mar, a evaporação serviu para reduzir seu volume de forma bastante significativa e rápida. Para agravar ainda mais esse problema, o Mar Salton é bastante raso, mas muito espalhado, o que significa que a evaporação pode ocorrer muito rapidamente aqui em relação à maioria dos outros corpos d’água. À medida que suas águas evaporam, os minerais do mar, como o sal, ficam concentrados.

O Mar de Salton também pertence a uma classe conhecida como bacias de drenagem terminais ou endorreicas, o que significa que a água de uma área mais ampla penetra nele e permanece lá. Em outras palavras, os sais lixiviados pelas águas de toda a bacia gradualmente chegam ao mar.

Como a água que fluía para o Mar Salton era usada para fins agrícolas, havia uma quantidade significativa de sais e fertilizantes sendo trazidos para ele diariamente. Junto com um menor volume total de líquido chegando ao mar nessa época e sua natureza endorreica, o efeito final foi que o Mar Salton estava se tornando mais salgado a cada dia.

A partir da década de 1970, os pesquisadores já alertavam que grandes problemas estavam no horizonte para o Mar Salton devido a esse aumento gradual da salinidade.

Em meados da década de 1970, várias fortes tempestades tropicais causaram uma inundação do mar, danificando gravemente os edifícios e a infraestrutura das comunidades que haviam surgido ao longo de sua costa. Isso reduziu drasticamente a capacidade da área de atrair e hospedar turistas, prejudicando seu potencial econômico. Muitos negócios na área foram abandonados após este evento.

Logo depois, os avisos anteriores se tornaram realidade. Antes de chegar a década de 1980, os peixes começaram a morrer em massa, incapazes de suportar a alta salinidade. Grandes florescências de algas, alimentadas pelos fertilizantes que entram no lago, consumiram o pouco oxigênio que restava (a água salgada pode dissolver muito menos oxigênio do que a água doce), praticamente eliminando as populações de peixes restantes. De acordo com estimativas recentes, de uma população inicial de 100 milhões de peixes, impressionantes 97% morreram na década de 1990.

Suas carcaças empilhadas ao longo da costa.

Peixes mortos espalhados pela costa do Mar Salton. Créditos de imagem Eric Gorski / Flickr.

A falta de peixes afetou gravemente as populações de pássaros que dependiam do mar para se alimentar. Além disso, os níveis surpreendentes de morte nas águas levaram a uma epidemia de botulismo que devastou os poucos estoques de peixes ainda presentes no Mar de Salton, que mais tarde se espalhou para as aves por volta de 1996. Durante um período de quatro meses durante aquele ano, durante 10.000 pássaros morreram no local; incineradores funcionavam sem parar durante esse período para eliminar os cadáveres infectados.

Após o ano 2000, várias políticas e melhorias no uso da água nas fazendas vizinhas levaram a uma redução adicional de cerca de 40% na quantidade de água que flui para a área. Isso agravou os problemas que o mar estava enfrentando, levando a um aumento ainda mais drástico na salinidade de suas águas e o impacto ambiental associado que isso estava tendo sobre a vida selvagem.

A emissão repetida de avisos de mau cheiro para o Mar Salton coloca em perspectiva o quanto as comunidades selvagens locais morreram aqui desde os anos 1970. Em 2012, depois que uma forte tempestade agitou as águas, o mau cheiro de matéria orgânica em decomposição pôde ser sentido até a Bacia de Los Angeles, a cerca de 240 quilômetros de distância.

A área hoje é atormentada por graves problemas de qualidade do ar, em grande parte devido à poeira tóxica levantada das grandes superfícies do leito agora exposto. Embora a composição exata dessa poeira não seja clara, é seguro presumir que consiste em uma combinação de matéria orgânica em decomposição, sais e compostos secos acumulados ao longo dos anos devido ao escoamento agrícola.

Vários projetos de recuperação e reabilitação foram propostos na área, mas rotineiramente enfrentam problemas de financiamento. Os problemas que assolam a área são enormes e, portanto, extremamente caros para resolver. Os fundos para isso simplesmente não estão disponíveis.

As escolas que atendem as várias comunidades ao redor do Mar Salton hoje empregam um sistema de bandeiras coloridas para manter os alunos em risco (como os que sofrem de asma) a salvo das partículas radioativas produzidas pelo mar seco. Nos dias bons, assinalados com uma bandeira verde, podem juntar-se aos amigos no parque infantil. Em dias ruins – bandeiras vermelhas – eles nem mesmo podem sair dos prédios da escola.

A área antes movimentada é, hoje, uma sombra do que era. Navios encalhados, semienterrados no solo do deserto, espalham-se pela antiga costa do Mar Salton. Casas móveis abandonadas ficam próximas ao Varner Harbour, agora fechado devido ao baixo nível da água.

“Puxar para cima um pouco antes do nascer do sol no Mar Salton, o maior lago da Califórnia, é uma experiência quase surreal. A esta hora do dia está assustadoramente quieto; apenas o som da água, alguns gritos desolados de pássaros acordando e o som de nossas câmeras Polaroid ”, escreve Nathalie Farigu para Nosso mundo, descrevendo a área como ela é agora. “Casas móveis abandonadas e parcialmente destruídas, uma cadeira na água, uma bota solitária, uma pia rosa e uma churrasqueira são apenas algumas das coisas que estão por aí.”

“Isso faz você se perguntar o que aconteceu aqui.”

O Mar Salton é uma história de casualidade e tragédia. É uma história do que poderia ter sido, mas não foi, e da falta de fundos para consertar. De incrível perda de vida selvagem e de pessoas que ainda lutam para viver sob seus efeitos. O que aconteceu aqui é, em suma, o maior desastre ambiental do estado da Califórnia – aquele cujas consequências ainda estão acontecendo.



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