O mistério das baleias desaparecidas do Alasca

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Esta história originalmente apareceu em Escuro e faz parte do Secretária Climatizada colaboração.

Quando Roswell Schaeffer Sr. tinha 8 anos, seu pai decidiu que já era hora de começar a aprender a caçar baleias beluga. Schaeffer era um garoto Iñupiaq que cresceu em Kotzebue, uma pequena cidade no noroeste do Alasca, onde um estoque saudável de carne de beluga fazia parte da sobrevivência no inverno. A cada verão, milhares dessas pequenas baleias brancas migravam para Kotzebue Sound, e as caçadas eram uma tradição anual. A pele e a gordura da baleia, ou muktuk, eram valorizadas não apenas como forma de sustento e mercadoria comercial, mas também por causa do valor espiritual de compartilhar a pesca com a comunidade.

Agora, quase sete décadas depois, Schaeffer é um dos poucos caçadores que ainda passa as últimas semanas da primavera, logo após o derretimento do gelo, em Kotzebue Sound, esperando a chegada das belugas. Muitas pessoas passaram a caçar focas barbudas, em parte por necessidade: simplesmente não há mais belugas suficientes para sustentar a comunidade.

Na década de 1980, a população beluga de Kotzebue Sound começou a diminuir, de milhares para centenas, e depois para dezenas ou menos que visitam a região agora. Kotzebue não está sozinho. Embora alguns estoques sejam saudáveis, os números de belugas caíram em cerca de meia dúzia de regiões nos últimos 50 anos. Décadas atrás, a caça, a caça comercial de baleias e outras influências levaram as baleias à beira do abismo. Agora, mesmo depois que a caça cessou em alguns lugares, estresses como mudança climática, aumento do tráfego de navios e poluentes químicos são uma tempestade que ameaça terminar o trabalho.

Mas alguns cientistas acham que entender como as baleias respondem a esses estresses pode acabar sendo tão importante quanto entender os próprios estresses. As belugas, assim como os chimpanzés, pássaros, humanos e muitos outros animais, criam culturas passando conhecimento e costumes de uma geração para outra. Com a mudança climática e outras atividades humanas remodelando o mundo em um ritmo alarmante, as belugas provavelmente terão que contar com práticas culturais inovadoras para se adaptar – a adaptação genética é simplesmente lenta demais para acompanhar.

No entanto, as práticas culturais podem se tornar rotineiras e, assim como os humanos, outros animais podem se apegar às tradições muito depois de terem parado de fazer sentido. Uma questão-chave, de acordo com Greg O’Corry-Crowe, ecologista comportamental da Florida Atlantic University, é: a cultura levará as baleias adiante?

“Quando a mudança é tão sísmica, talvez, e tão rápida, você está tentando procurar os inovadores e os pioneiros entre os conservadores sociais”, disse O’Corry-Crowe. Ao mesmo tempo, indígenas como Schaeffer estão enfrentando seu próprio dilema. Continuar a caçar belugas pode prejudicar a chance de recuperação das baleias, mas se os grupos indígenas desistirem da prática, eles podem perder o conhecimento que ajudou a sustentá-los no Ártico por milhares de anos.

Filósofos e cientistas há muito tempo sugerem que os animais podem aprender. Mas mesmo no início dos anos 2000, os cientistas debatiam a ideia de que os animais acumulam conhecimento ao longo de gerações. Um animal que ajudou a popularizar essa noção é a baleia assassina.



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