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Domingo, Julho 3, 2022

O Telescópio Espacial James Webb está em posição. Agora está inicializando

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No Natal, os cientistas lançou o Telescópio Espacial James Webb e o enviou a cerca de um milhão de milhas da Terra. Neste verão, a maravilha tecnológica começará a coletar imagens nunca antes vistas do cosmos. Mas entre agora e então, os pesquisadores da NASA e seus colegas europeus e canadenses têm seu trabalho cortado para eles.

Eles têm um processo de muitas etapas para garantir que os instrumentos do poderoso e caro telescópio estejam prontos para coletar dados com sucesso sobre tudo, desde planetas fracos até o universo distante. “Tudo está dentro do cronograma, mas somos pessoas ocupadas pelos próximos seis meses. Há muito o que fazer”, diz John Mather, cientista sênior do projeto JWST no Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland.

A parte mais difícil já pode estar feita: o nave espacial lançada sem problemas, e nas semanas seguintes ele delicadamente desdobrou seu enorme, em forma de pipa escudo solar, projetado para bloquear o calor e a luz do sol, da lua e da Terra, e moveu seus 18 segmentos de espelho hexagonais para o lugar. “Estamos incrivelmente animados. Foi difícil no primeiro mês e, felizmente, as implantações foram muito tranquilas”, diz Analyn Schneider, gerente de projeto do Mid-Infrared Instrument (MIRI) do JWST no Jet Propulsion Laboratory da NASA em Pasadena, Califórnia.

Durante todo o tempo, o telescópio estava viajando para seu local de estacionamento especial na o ponto L2 Lagrange, onde equilibra a atração gravitacional do Sol e da Terra. (Outras espaçonaves, incluindo o Telescópio Planck da Agência Espacial Européia, foram enviadas para a mesma área.) Manter uma espaçonave nessa posição é gravitacionalmente instável, como equilibrar uma bola em uma tigela virada. Webb se afastará regularmente de L2, exigindo pequenas rajadas de combustível a cada poucas semanas para empurrá-lo de volta. Mas deve ter sobrado muito, porque os cientistas manobraram o telescópio para economizar combustível em sua viagem de ida. Agora, a equipe do JWST espera que ele dure muito mais do que sua missão planejada de 5 a 10 anos, talvez durando tanto quanto seus antecessores, o Hubble e Spitzer telescópios espaciais. “O estádio é provavelmente 20 anos de vida. Depende de quão bons somos em dirigir nosso carro instável”, diz Mather.

Como a espaçonave está agora tão longe, Mather, Schneider e sua equipe precisam enviar e receber sinais de rádio através da NASA. Rede do Espaço Profundo, uma matriz internacional de antenas gigantes gerenciadas pelo JPL. Quando um programador insere um comando e aguarda um reconhecimento da espaçonave, esse sinal pode ser retransmitido por meio de uma antena no deserto de Mojave, na Califórnia, ou no leste da Austrália, por exemplo. Mas há um pequeno atraso, por causa da distância. “Se algo ruim acontecer, não saberemos por cinco segundos”, diz Mather. (Isso ainda é muito rápido para transmissões espaciais. Por exemplo, mensagens para nossos embaixadores marcianos como o Rover Perseverança envolvem um atraso de cinco a 20 minutos.)

Agora que tudo está no lugar, a equipe do JWST iniciou o processo de “comissionamento” dos instrumentos, configurando as câmeras e detectores complexos e certificando-se de que eles funcionem como deveriam, diz Schneider. Na semana passada, eles realizaram seus primeiros testes com a Near-Infrared Camera (NIRCam), permitindo que os primeiros fótons atingissem a câmera. Na verdade, ainda não está capturando imagens, mas este é um passo para isso. Eventualmente, os cientistas usarão o NIRCam para descobrir novos planetas e vislumbrar algumas das primeiras galáxias.



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