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Quinta-feira, Julho 7, 2022

Oceanos frios podem ter ajudado Megalodon a atingir proporções gigantescas

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Megalodon foi o predador marinho incontestável de seu tempo. Sendo do tamanho de um ônibus – o dobro do tamanho do segundo maior tubarão da história – esse monstro marinho feroz deve ter sido um espetáculo para ser visto. Mas de acordo com um novo estudo, as espécies extintas de tubarão, que viveram desde o início do Mioceno até o final do Plioceno, de 23 a 2,6 milhões de anos atrás, esses megalodontes realmente enormes podem ter sido encontrados apenas em latitudes mais altas, onde a água é muito mais frio. Ao redor do equador, o tamanho dos Megalodons era menos impressionante, embora ainda fossem uma força a ser considerada.

Esquema mostrando a distribuição geral do tamanho do corpo de Otodus megalodon, com o tamanho do corpo aumentando em direção às águas mais frias em latitudes mais altas. Crédito: Kenshu Shimada.

Como todos os tubarões, o esqueleto de Megalodon era feito principalmente de cartilagem. Isso significa que apenas seus dentes e vértebras sobreviveram no registro fóssil. Mas essa evidência fóssil aparentemente limitada pode revelar uma riqueza de informações sobre a vida íntima de tubarões antigos, como o que eles comiam, como se reproduziam e muito mais.

No início de 2021, Kenshu Shimada – professor de paleobiologia da Universidade DePaul em Chicago – analisou bandas de crescimento em espécimes de Megalodon, mostrando que os ferozes tubarões deram à luz os maiores bebês do mundo dos tubarões, medindo cerca de 2 metros (6,6 pés) de comprimento . Este estudo também estimou que Megalodon tinha uma expectativa de vida entre 88 e 100 anos.

Em um novo estudo publicado hoje na revista Biologia Históricao professor Shimada deu uma nova olhada nos dentes do Megalodon, reexaminando sua ocorrência geográfica e os tamanhos corporais estimados correspondentes para ver se a temperatura da água pode ter tido alguma influência notável no desenvolvimento dos antigos tubarões.

A ideia para este novo estudo surgiu enquanto Shimada estava em uma viagem de pesca em família para as Florida Keys com Martin Becker, professor de ciência ambiental na William Paterson University, em Nova Jersey.

“Depois da ‘grande pesca’ da minha filha, começamos a discutir onde vivem os peixes grandes, levando a uma conversa sobre diferentes populações de Megalodon”, disse Shimada. ZME Ciência.

Os pesquisadores empregaram dados publicados anteriormente, alguns dos quais ofereciam possíveis áreas de berçário de Megalodon, a julgar pela presença de dentes muito menores em relação a outros locais. Mas há outra explicação possível – o novo estudo descobriu que essas supostas áreas de berçário estavam concentradas perto do equador, e isso pode ter um grande impacto no tamanho desses tubarões pré-históricos.

O oceano recebe a maior parte de seu calor ao longo do equador, onde a radiação solar incidente é aproximadamente o dobro da recebida nos pólos. Assim, as superfícies do mar são muito mais quentes ao longo do equador do que nos pólos.

Animais maiores tendem a prosperar em climas mais frios – uma observação empírica conhecida como Regra de Bergmann — porque seu tamanho os ajuda a reter o calor com mais eficiência. Assim, dados os dados que tinham à sua disposição, os pesquisadores pensam que os dentes menores de Megalodon encontrados perto do equador podem não necessariamente vir de juvenis. Pode ser que os Megalodons nesta região tenham atingido um tamanho corporal individual muito menor como resultado da água mais quente – e as diferenças podem ter sido bastante impressionantes.

“De um modo geral, o novo estudo descobriu que as populações de Megalodon em direção ao equador eram pequenas, cerca de 6,5 metros (21 pés) em média, enquanto aquelas longe do equador mediam 11 metros (36 pés) em média. Embora os indivíduos que excederam 15 metros (50 pés) devam ser incomuns, o novo estudo sugere que aqueles que poderiam ter atingido 20 metros (65 pés) devem ter vivido mais comumente em ambientes mais frios, longe do equador”, disse Shimada.

Essas descobertas sugerem que os Megalodons mais ameaçadores estavam concentrados mais perto das regiões polares, embora sua distribuição geográfica deva ter evoluído dramaticamente ao longo dos tempos durante sua história de quase 20 milhões de anos. Se a propensão de Megalodon em seguir o governo de Bergmann teve ou não algum impacto em seu eventual desaparecimento, cerca de 2,5 milhões de anos atrás, ainda é uma questão em aberto, mas como as mudanças climáticas hoje estão empurrando os animais marinhos cada vez mais para os pólos, talvez haja um conto de advertência escondido nesses animais pré-históricos. padrões aos quais deveríamos estar atentos.

“Até onde sabemos, a regra de Bergmann nunca foi reconhecida para tubarões anteriormente, mas nossa equipe de pesquisa afirma que a falta de exemplos modernos não deve ser tomada como evidência de que nossa ideia é falsa, especialmente devido ao fato de que não há nada moderno comparável. tubarão para Megalodon.”

“A causa da extinção do Megalodon ainda é incerta, mas uma hipótese afirma que a competição com o crescente tubarão branco pode ser o motivo. Mesmo que seja esse o caso, onde as mudanças climáticas podem não ter sido a causa direta do desaparecimento do Megalodon, tais mudanças climáticas podem ter afetado a disponibilidade de fontes de alimentos para o Megalodon, bem como o sucesso de concorrentes que poderiam ter contribuído indiretamente para sua extinção”, concluiu o professor Shimada.



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