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Quarta-feira, Maio 18, 2022

Os ‘assassinatos de Tylenol’ mudaram a maneira como tomamos remédios

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Em uma manhã de quinta-feira em 1982, uma menina de 12 anos no subúrbio de Chicago acordou sentindo-se mal. Seus pais decidiram mantê-la em casa longe da escola, e ela tomou uma dose de Tylenol extra-forte. Logo depois que ela engoliu as conhecidas pílulas vermelhas e azuis, seus pais a encontraram morta no chão do banheiro. Mais tarde naquela tarde em um subúrbio próximo, um homem de 27 anos sentiu uma dor muscular. Ele tomou vários Tylenols extra-fortes e desmaiou. Quando ele morreu naquela noite, sua família atordoada se reuniu em sua casa. Seu irmão mais novo tomou vários Tylenols e depois passou a garrafa para sua esposa. Ambos logo morreram.

Nos próximos dias, mais três mulheres na área de Chicago morreram depois de tomar Tylenol extra-forte. Uma das vítimas tinha acabado de dar à luz seu quarto filho e recorreu ao paracetamol para alívio. Outra era uma mãe solteira criando dois meninos. A última vítima foi uma comissária de bordo que havia acabado de voltar para Chicago e parou em uma farmácia a caminho de casa para comprar a garrafa.

Os socorristas perceberam imediatamente que o Tylenol era o elo sinistro entre as fatalidades. As autoridades coletaram as garrafas suspeitas das famílias enlutadas e enviaram o conteúdo para testes. Os resultados do laboratório revelaram que muitas das pílulas foram trocadas por comprimidos de cianeto de potássio. Na época, os medicamentos de venda livre não tinham selos de segurança ou embalagens à prova de violação. Alguém, as autoridades perceberam, pegou garrafas de Tylenol das prateleiras das lojas e as contaminou com cianeto de potássio antes de colocá-las de volta. Cinco a sete miligramas de cianeto de potássio podem matar uma pessoa, e as pílulas eram muito mais potentes, de 45 mg.

O envenenador estava determinado a matar, e os comprimidos tóxicos foram projetados para se assemelhar às conhecidas pílulas de Tylenol. O plano mortal funcionou e, embora as autoridades ainda não entendam a motivação dos assassinatos, eles sabem que o culpado pegou um veneno e entregou uma dose que nenhum antídoto poderia curar a tempo. Além disso, os assassinatos chocantes catalisaram grandes mudanças na maneira como tomamos pílulas que ainda existem hoje.

Naturalmente letal

O cianeto é um químico natural composto com uma composição molecular de um átomo de carbono triplamente ligado a um átomo de nitrogênio. Os compostos cianogênicos são produzidos por vários fungos, algas e plantas. E certas sementes de frutas, como sementes de maçã, caroços de frutas e caroços de pêssego, contêm compostos cianogênicos.

Mas o cianeto também pode ser fabricado em várias formas, incluindo o cianeto de hidrogênio (HCN), um líquido incolor, inodoro e altamente inflamável. Ele ferve à temperatura ambiente e, em seu estado gasoso, pode matar em um minuto. Cianeto de hidrogenio foi usado para matar mais de um milhão de pessoas nas câmaras de gás de Auschwitz. O cianeto de potássio e o cianeto de sódio, entretanto, são cristais solúveis e ingeríveis. Cianeto de potássio (KCN) foi notoriamente adicionado a um ponche com sabor e depois bebido por mais de 900 membros do culto de Jonestown em um assassinato-suicídio em massa em 1978.

Nem todos os usos de cianeto são tão nefastos. Os cianetos são usados diligentemente para mineração de ouro, controle de pragas e galvanoplastia, o processo de revestimento de um metal com uma fina camada de outro metal. Quando empregada como arma do crime, porém, não demora muito para que seus impactos devastadores sobre o corpo aconteçam.

Rápido mortal

O envenenador desconhecido nos assassinatos de Tylenol usou cianeto de potássio, que é 10 vezes mais solúvel do que o cianeto de sódio. Quando ingerido, o cianeto de potássio interage com os ácidos estomacais e converte ao cianeto de hidrogênio, o que permite que ele atravesse a membrana celular.

O cianeto interrompe a capacidade das mitocôndrias de produzir trifosfato de adenosina (ATP), que está presente em todos os tecidos vivos e na fonte de energia primária para funções corporais importantes, como a contração muscular. Sem ATP, o sistema nervoso central começa a se desligar. Dependendo da dosagem, os sintomas aparecerão em minutos ou horas. Com doses mais baixas, uma pessoa pode primeiro sentir dor de cabeça, tontura ou náusea antes que os indicadores fatais apareçam. As vítimas de uma dose maior apresentam sintomas mais chocantes em minutos, como arritmias, coma ou convulsão.

Normalmente, o envenenamento por cianeto geralmente mata dentro 45 minutos, e a maioria das vítimas sofre parada cardíaca. Isso significa que as vítimas normalmente já estão fora do tratamento quando chegam ao hospital, e os médicos precisam confiar em testes post-mortem para entender o que matou o paciente.

Uma resposta rápida

Os médicos do pronto-socorro que viram os três membros da família envenenados pelo Tylenol contaminado, notaram que todos tinham pupilas dilatadas, uma indicação de dano cerebral. Depois que os resultados do laboratório confirmaram que as pílulas estavam envenenadas, as autoridades agiram rapidamente para alertar o público. Os noticiários alertaram as pessoas para jogar fora todos os produtos Tylenol. O fabricante de Tylenol voluntariamente retirou todos os produtos em todo o país, e ofereceu uma recompensa por informações que levassem à captura do assaltante desconhecido.

As autoridades, no entanto, nunca souberam quem fez o envenenamento ou como o fizeram. Eles suspeitaram que o envenenador não funcionava em uma fábrica e, em vez disso, aproveitaram o fato de que os produtos de varejo na época não tinham selos de segurança ou embalagens à prova de violação.

Não demorou muito para que a Food and Drug Administration respondesse, mobilizando rapidamente os esforços para impedir a adulteração letal no futuro. Embalagem à prova de adulteração tornou-se obrigatóriae no ano seguinte, o Congresso dos Estados Unidos aprovou um ato tornando-o um crime federal adulterar produtos de consumo. A indústria farmacêutica também se afastou das cápsulas, pois eram mais fáceis de contaminar do que os comprimidos.

Essas medidas de segurança continuam importantes, mas a preocupação com o cianeto mudou para outra coisa nas últimas décadas. O governo dos EUA considera o cianeto um potencial agente de terrorismo químico por contaminar os suprimentos de comida e água. Em 2019, um artigo no Revista de Toxicologia Médica advertiu que o cianeto é “a arma química ideal” porque está prontamente disponível e fácil de usar. Mais preocupante, também é altamente letal.



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