Os transportadores longos COVID estão chamando a atenção para doenças crônicas

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Cuando a primeira onda de infecções por coronavírus atingiu os EUA em março de 2020, o que me manteve acordado à noite não foi apenas a tragédia da crise aguda, mas também a ideia de que em breve poderíamos estar enfrentando uma segunda crise – uma pandemia de doença crônica desencadeada por o vírus. Eu tinha acabado de relatar e escrever um livro sobre síndromes associadas a infecções e doenças crônicas contestadas, uma área da medicina há muito pouco pesquisada e descartada. A ciência médica tem entendido cada vez mais que as infecções podem desencadear sintomas físicos contínuos em um subconjunto de pessoas, mas o estabelecimento médico normalmente ignorou as experiências dessas pessoas. Tais condições incluem encefalomielite miálgica/síndrome da fadiga crônica (ME/CFS), a chamada doença de Lyme crônica e muito mais.

Com certeza, mais tarde naquela primavera, uma coorte de pacientes que pegaram o coronavírus em março começou a relatar que ainda não estavam melhores. Nos quadros de mensagens online, os pacientes começaram a compartilhar histórias do que chamavam de longo COVID. Grupos de “longos transportadores” se uniram para chamar mais atenção e pesquisar sobre sua situação.

O clamor, combinado com o escopo do problema, teve um impacto claro nas atitudes médicas, tornando o COVID longo visível de maneiras que o ME/CFS lutou por décadas para se tornar. Em questão de meses, centros dedicados ao tratamento prolongado de COVID surgiram em respeitados hospitais de pesquisa, como o Center for Post-COVID Care no Mount Sinai, em Nova York. Em si, este é um desenvolvimento esperançoso: quando adoeci com uma condição semelhante há uma década, ansiava por um lugar assim.

Os efeitos na pesquisa também foram dramáticos, com cientistas de vários centros médicos acadêmicos trabalhando para entender qual é a duração do COVID, como medi-lo e qual a melhor forma de tratá-lo ou gerenciá-lo. Akiko Iwasaki, imunologista e chefe de um laboratório da Escola de Medicina de Yale, é uma delas. “Eu costumava me concentrar principalmente em doenças infecciosas agudas, mas com o COVID longo em ascensão, grande parte do meu laboratório agora se concentra no COVID longo e outras síndromes de infecção pós-aguda”, diz ela. David Putrino, diretor de inovação em reabilitação do Mount Sinai Health System, diz que está “vendo um aumento acentuado de pesquisadores interessados”, em parte porque agências de financiamento como os Institutos Nacionais de Saúde “começaram a alocar mais recursos para o longo COVID”.

Dois anos após o início da pandemia, o COVID continua sendo uma das maiores ameaças que representa. As estimativas iniciais sugerem que de 10 a 50 por cento das pessoas não vacinadas infectadas com o vírus desenvolvem sintomas a longo prazo. As vacinas podem reduzir o risco em até 50%, mas, segundo Putrino, elas não o eliminam.

No entanto, o longo COVID raramente foi discutido nas mensagens de saúde pública durante as ondas Delta e Omicron; as autoridades se concentraram em doenças graves agudas e morte e ignoraram amplamente os efeitos de longo prazo debilitantes – e que alteram a vida – que o vírus tem em tantas pessoas. Tivemos ainda menos conversas sobre as responsabilidades sociais que temos em relação a uma geração crescente de pessoas doentes, muitas das quais têm entre 30 e 50 anos.

Essa falta de preocupação é ainda mais surpreendente, considerando que ainda entendemos pouco sobre a condição, incluindo o que a causa. Algumas teorias sugerem que o vírus desencadeia inflamação desenfreada ou doença autoimune, outras que o próprio vírus pode persistir nos tecidos do corpo. O que sabemos é que milhões de pessoas estão procurando atendimento para uma variedade impressionante de sintomas que incluem fadiga, confusão mental, coração acelerado, falta de ar, dor e muito mais. A tarefa de tratar todos esses pacientes está expondo algumas das fraquezas duradouras da medicina.

A medicina moderna é baseada na replicabilidade. Desde o advento da teoria dos germes no século 19, o campo adotou uma visão “se você não pode medir, não existe”, como a pesquisadora da Universidade de Harvard Susan D. Block me disse. A medicina tem uma longa história de estigmatização de doenças que ela não entende e ainda não pode medir prontamente. Os médicos gostam de poder tratar doenças que se resolvem. Quando os pacientes apresentam condições crônicas ou uma série de sintomas sistêmicos difíceis de quantificar, os médicos não têm soluções rápidas para oferecer. Esses pacientes são frequentemente descartados como fingidores ou como sofrendo de uma condição psicossomática – e ainda é com COVID longa.

Alguns pacientes relataram consultar médicos que querem ajudar, mas não têm as habilidades e a largura de banda para fazê-lo. No início da pandemia, a equipe do Center for Post-COVID Care at Mount Sinai passava horas com os pacientes durante as sessões de admissão. Compare isso com o sistema de saúde americano baseado em silos, que é projetado para maximizar a eficiência: seu bloco de construção básico é uma visita de 15 minutos com um médico. Para tratar o COVID de forma eficaz, Putrino acha que a medicina precisa de mais do que apenas uma infusão de juros e dinheiro. O financiamento adicional, diz ele, não “levará a uma mudança cultural significativa na pesquisa e no mundo clínico” até que os centros de pesquisa comecem a “envolver ativamente pessoas com essas condições” no processo de tomada de decisão.

O potencial de transformação vai muito além do longo COVID. Compreender o que causa essa condição pode iluminar os tratamentos para ME/CFS, doenças transmitidas por carrapatos e outras doenças que envolvem disfunção do sistema imunológico, muitas das quais estão em ascensão. “Acredito que entender a patogênese do COVID longo não apenas ajudará a revelar mecanismos paralelos para ME/CFS, mas também pode ser a chave para entender as doenças autoimunes, já que muitas doenças autoimunes ocorrem após a infecção”, diz Iwasaki.

É hora de pesquisadores médicos investigarem essas doenças há muito contestadas com toda a força do poder da ciência e de educadores médicos treinarem médicos sobre como efetivamente Cuidado para doentes crónicos. Se não o fizerem, estarão falhando não apenas nesta geração de pacientes, mas em muitos outros milhões por vir.



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