Paleontólogos podem ter resolvido o mistério por trás de um cemitério pré-histórico de répteis | Ciência

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Ilustração de Shonisaurus

Uma reconstrução de ictiossauros triássicos adultos e recém-nascidos Shonisaurus
Gabriel Ugueto

Ninguém sabia por que tantos répteis imensos estavam agrupados. No meio do deserto de Nevada, em rochas que datam de mais de 225 milhões de anos, os paleontólogos descobriram os restos de pelo menos sete imensos répteis marinhos chamados ictiossauros em um só lugar. As explicações para a morte das criaturas vão desde um encalhe em massa nas costas do Triássico até uma proliferação de algas tóxicas, mas uma nova análise publicada na segunda-feira em biologia atual oferece uma teoria convincente de por que eles estavam juntos em primeiro lugar. O engavetamento do ictiossauro ocorreu nas águas onde os grandes sáurios se reuniam para dar à luz.

Muitos ossos e esqueletos do ictiossauro Shonisaurus foram encontrados no Parque Estadual Berlin-Ichthyosaur de Nevada ao longo de mais de um século, mas o mais famoso de todos é o que o paleontólogo do século 20 Charles Camp chamou simplesmente de “pedreira 2”. Os paleontólogos não sabem por que os répteis marinhos – que podem atingir tamanhos comparáveis ​​às atuais baleias jubarte – foram encontrados em uma abundância tão surpreendente. Mas, ao vasculhar a pedreira, bem como os fósseis nas camadas rochosas mais amplas ao seu redor, o paleontólogo do Museu Nacional de História Natural Smithsonian, Nicholas Pyenson, e seus colegas propuseram uma nova interpretação deste local. Centenas de milhões de anos atrás, Shonisaurus viajaram para este lugar como parte de seu ciclo de vida.

A chave para desvendar o mistério está na demografia fossilífera do Shonisaurus preservados na pedreira 2. Quase todos os espécimes documentados dentro da pedreira são adultos. Quase. Mas fósseis de embriões Shonisaurus assim como aqueles que apenas começaram a nadar sozinhos também estavam na área. “O material embrionário foi mencionado na localidade em uma monografia de 1980, mas não foi figurado e nenhum detalhe foi fornecido na publicação”, diz Erin Maxwell, paleontóloga do Museu Estadual de História Natural de Stuttgart, Alemanha, que não esteve envolvida no novo estudo.

O novo artigo finalmente documenta esses fósseis, interpretando-os como evidência de que Shonisaurus vinham a este lugar para dar à luz. “Encontramos um domínio de tamanho adulto Shonisaurus e, em seguida, uma protuberância menor de espécimes embrionários a neonatais”, diz Pyenson. Nenhum fóssil de juvenil Shonisaurus foram encontrados pela equipe, o que os especialistas esperariam se o depósito representasse um ecossistema atingido por um desastre inesperado, como atividade vulcânica ou plâncton tóxico.

dente de ictiossauro

Uma mão segura um dente de ictiossauro.

Museu de História Natural de Utah

A nova pesquisa é uma extensão do que Pyenson e outros pesquisadores estudaram em lugares como Cerro Ballena no deserto do Atacama, no Chile. Lá, os paleontólogos encontraram dezenas de esqueletos de baleias pré-históricas e outros mamíferos marinhos que parecem ter morrido durante a proliferação de algas tóxicas e levados para uma planície de maré. Pyenson e seus colegas queriam ver se algo semelhante havia acontecido em Berlin-Ichthyosaur e aplicaram algumas das mesmas técnicas de pesquisa. “Aplicamos fluxos de trabalho de digitalização a laser, fotogrametria e visão computacional da mesma maneira”, diz Pyenson. O esforço de vários anos criou um conjunto de dados digitais do site que permitiu uma análise mais ampla do que simplesmente olhar para os espécimes do museu.

“É um local realmente fascinante e emocionante ver novas pesquisas sendo focadas neste importante cemitério de ictiossauros”, diz o paleontólogo Dean Lomax, da Universidade de Manchester, que não participou do novo estudo.

Estudos anteriores propuseram que Shonisaurus carecia de dentes e era um gigante gentil, filtrando a alimentação ou sugando cefalópodes antigos. Mas essa interpretação ignorou algumas das descobertas de Camp da década de 1950. Shonisaurus tinha dentes grandes e afiados, indicando que este ictiossauro era um membro da “guilda cortada”, relatam Pyenson e seus colegas, e era mais como uma imensa baleia assassina.

Shonisaurus parece quase fora de lugar onde a maioria dos fósseis foi encontrada. O problema é que não parece haver nenhuma presa grande o suficiente para tal carnívoro nas mesmas rochas além de Shonisaurus em si. “Estou surpreso com a falta deShonisaurus permanece na localidade, especialmente a aparente escassez de peixes ósseos”, diz Maxwell. Na falta de evidências de canibalismo, portanto, os paleontólogos propõem que Shonisaurus caçavam e se alimentavam em outro lugar e depositavam seus bebês nas águas quentes e relativamente livres de predadores do que eventualmente se tornou o ictiossauro de Berlim. “Nós inferimos Shonisaurus reuniram-se perto do que era então a costa do Triássico, embora fossem águas bastante profundas”, diz Pyenson. O padrão é semelhante ao das baleias que viajam para dar à luz em lugares como a Baía de Monterey, apenas em um ambiente oceânico diferente.

Se a hipótese migratória dos paleontólogos estiver correta, então Shonisaurus voltou à mesma área várias vezes para dar à luz durante um período de mais de 100.000 anos.

Justamente por que tantos Shonisaurus pereceram e foram enterrados nesta área geográfica relativamente pequena não está claro. “Seria justo dizer que Berlin-Ichthyosaur representa dois mistérios”, diz Lomax, “por que tantos Shonisaurus foram encontrados juntos, e o que os matou.” O novo estudo aborda a primeira questão, mas a segunda permanece em aberto, um quebra-cabeça cujas pistas ainda residem na rocha triássica. Os especialistas não sabem por que vários répteis marinhos podem ter morrido ao mesmo tempo, mas agora temos uma ideia melhor de por que eles se reuniram em primeiro lugar – para deixar seus filhotes no local onde provavelmente começaram suas vidas.



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