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Sábado, Agosto 13, 2022

Por que a Austrália tem algumas das criaturas mais mortais da Terra?

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A Austrália é o lar de algumas das criaturas mais mortais da Terra. De cobras a aranhas e criaturas marinhas assustadoras, este continente tem tudo. O taipan interior, por exemplo, é conhecido como a cobra mais venenosa do mundo. Um crocodilo de água salgada de 16 pés pode fazer com que mergulhar os dedos dos pés nas águas da costa norte da Austrália seja um evento arrepiante. E depois há a água-viva, o peixe-pedra, o polvo de anéis azuis, a aranha-teia-de-funil de Sydney e o grande tubarão branco, para citar apenas alguns. Por isso, questiona-se: como o menor continente do mundo acabou com tantos assassinos?

De acordo com Kristofer Helgen, biólogo e cientista-chefe do Museu Australiano, o continente reivindica tantas criaturas mortais parcialmente por causa da deriva continental. “É o continente mais isolado do planeta e vem se aproximando da Ásia desde que se separou da Antártida, há 30 milhões de anos”, diz Helgen.

Vários animais vieram de ilhas ao norte da Austrália há milhões de anos. Por exemplo, elapids – uma família de cobras venenosas famosas – nadou para o continente através dos arquipélagos de ilhas na Ásia, diz ele.

Além disso, muitas das espécies que já estavam presentes na Austrália, como marsupiais e ornitorrincos (o único mamífero que põe ovos), evoluíram isoladamente em alguns casos para se tornarem mais perigosas. O ornitorrinco macho é um dos poucos mamíferos venenosos na Terra. Suas glândulas de veneno abdominais liberam veneno através de um esporão em suas patas traseiras. O objetivo, segundo os cientistas, é afastar parceiros rivais durante a época de acasalamento.

Assassinos marítimos

Mas algumas das criaturas mais assustadoras da Austrália – incluindo o grande tubarão branco, o crocodilo de água salgada e o polvo de anéis azuis – não pertencem à Austrália, diz Helgen. “O crocodilo de água salgada e o grande tubarão branco aparecem como os animais que as pessoas mais temem na Austrália. Mas não temos nenhuma reivindicação exclusiva a eles”, diz ele.

Os crocodilos de água salgada podem ser encontrados em 15 outros países, incluindo Índia, Mianmar, Filipinas, Papua Nova Guiné e Ilhas Salomão. Da mesma forma, o grande tubarão branco é encontrado em águas de todo o mundo. E o mesmo vale para o polvo de anéis azuis, uma criatura pequena, mas mortal, capaz de matando 26 humanos com seu tonel de veneno do tamanho de uma bola de golfe. Mas não vive apenas na Austrália, vive em todo o Oceano Pacífico e também pode ser encontrado no Mar do Japão, nas Filipinas e em Vanuatu.

E enquanto os ataques de tubarões e crocodilos são muito divulgados na imprensa, na Austrália eles são extremamente raros. “Somos muito mais assustadores para os tubarões do que os tubarões são para nós e sua perseguição está causando uma queda drástica em seus números”, diz Helgen.

Sim, as criaturas mortais do australiano fazem uma boa história. Mas enquanto essas aranhas e cobras venenosas batem acima de seu peso em potência, elas não são as mais mortais ou agressivas. Embora o taipan interior seja a cobra mais venenosa do mundo, tende a ser mais dócil do que muitas outras, especialmente em comparação com espécies mortais como a mamba negra da África, que supostamente mata 20.000 pessoas por ano.

Uma densidade populacional muito menor e amplos tratamentos anti-veneno para quase todas as espécies venenosas do continente significam que as chances de ser gravemente ferido ou morto por uma cobra ou aranha australiana são minúsculas. Comparado com a Índia – onde as cobras matam mais de 50.000 pessoas por ano — matam um ou dois por ano na Austrália, diz Helgen.

Megamamíferos pré-históricos

Embora a Austrália possa reivindicar um número considerável de espécies venenosas, eles também têm alguns dos mamíferos menos ameaçadores da Terra. Dingos e coalas dificilmente são tão assustadores quanto elefantes africanos ou ursos pardos norte-americanos.

Mas, de acordo com Michael Archer, paleontólogo e professor da Universidade de New South Wales, uma janela para o passado evolutivo da Austrália mostra que os mamíferos pré-históricos do continente envergonhariam a maioria de nossas espécies atuais.

“O leão marsupial, extinto há 30.000 anos, era tão grande quanto um leão africano com um cérebro muito maior”, diz Archer. “Ele também tinha alguns dos mecanismos de morte mais especializados de qualquer um dos mamíferos que já evoluíram na Terra, com gigantescos dentes de corte em massa e garras de polegar semelhantes a abridores que podiam rasgar rapidamente a presa.”

O registro fóssil também mostra que havia um canguru carnívoro chamado Procoptodon goliah que era mais alto que um humano, bem como um vombate gigante que pesava até duas toneladas. Mas as mudanças climáticas, diz Archer, fizeram com que essas mega-feras fossem extintas na época em que os humanos chegaram ao continente.

“O arbusto australiano teria sido um lugar muito mais assustador há 50.000 anos”, diz Archer.



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