Por que os humanos dormem menos que seus parentes primatas | Ciência

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Gorila dormindo

Um gorila dorme em uma floresta em Ruanda.
Daryl & Sharna Balfour / Gamma-Rapho via Getty Images

Nas noites secas, os caçadores-coletores San da Namíbia costumam dormir sob as estrelas. Eles não têm luzes elétricas ou novos lançamentos da Netflix para mantê-los acordados. No entanto, quando eles acordam de manhã, eles não dormem mais do que um típico morador de cidade ocidental que ficou acordado rolando em seu smartphone.

A pesquisa mostrou que as pessoas em sociedades não industriais – a coisa mais próxima do tipo de ambiente em que nossa espécie evoluiu – em média menos de sete horas por noite, diz o antropólogo evolucionista David Samson, da Universidade de Toronto Mississauga. Esse é um número surpreendente quando você considera nossos parentes animais mais próximos. Os humanos dormem menos do que qualquer macaco, macaco ou lêmure que os cientistas estudaram. Os chimpanzés dormem cerca de 9,5 horas em cada 24. Os micos de algodão dormem cerca de 13. Macacos noturnos de três listras são tecnicamente noturnos, embora na verdade quase nunca estejam acordados – eles dormem 17 horas por dia.

Sansão chama essa discrepância de paradoxo do sono humano. “Como isso é possível, que estamos dormindo o mínimo de qualquer primata?” ele diz. O sono é conhecido por ser importante para nossa memória, função imunológica e outros aspectos da saúde. Um modelo preditivo de sono primata com base em fatores como massa corporal, tamanho do cérebro e dieta, concluíram que os humanos deveriam dormir cerca de 9,5 horas em cada 24, não sete. “Algo estranho está acontecendo”, diz Samson.

Pesquisas de Sansão e outros em primatas e populações humanas não industriais revelaram as várias maneiras pelas quais o sono humano é incomum. Passamos menos horas dormindo do que nossos parentes mais próximos e mais da nossa noite na fase do sono conhecida como movimento rápido dos olhos, ou REM. As razões para nossos estranhos hábitos de sono ainda estão em debate, mas provavelmente podem ser encontradas na história de como nos tornamos humanos.

Gráfico de períodos de sono de primatas

Em um período de 24 horas, as pessoas passam menos tempo dormindo do que qualquer primata estudado. No entanto, pesquisas com primatas em cativeiro podem não fornecer uma imagem precisa de seus hábitos de sono na natureza.

CL Nunn & DR Samson / American Journal of Physical Anthropology 2018 / Revista Conhecida

De cama de dossel a concha de caracol

Milhões de anos atrás, nossos ancestrais viviam e provavelmente dormiam em árvores. Os chimpanzés de hoje e outros grandes símios ainda dormem em canteiros temporários ou plataformas. Eles dobram ou quebram galhos para criar uma forma de tigela, que podem ser alinhadas com galhos frondosos. (Macacos como gorilas às vezes também constroem camas no chão.)

Nossos ancestrais saíram das árvores para viver no chão e, em algum momento, começaram a dormir lá também. Isso significava abrir mão de todas as vantagens do sono arbóreo, incluindo a relativa segurança de predadores como leões.

Fósseis de nossos ancestrais não revelam quão bem descansados ​​eles estavam. Então, para aprender sobre como os humanos antigos dormiam, os antropólogos estudam o melhor substituto que eles têm: as sociedades não industriais contemporâneas.

“É uma grande honra e oportunidade trabalhar com essas comunidades”, diz Samson, que trabalhou com os caçadores-coletores hadza da Tanzânia, bem como com vários grupos em Madagascar, Guatemala e outros lugares. Os participantes do estudo geralmente usam um dispositivo chamado Actiwatch, que é semelhante a um Fitbit com um sensor de luz adicionado, para registrar seus padrões de sono.

Gandhi Yetish, um ecologista evolutivo humano e antropólogo da Universidade da Califórnia, em Los Angeles, também passou algum tempo com os Hadza, assim como os Tsimane na Bolívia e os San na Namíbia. Em um artigo de 2015, ele avaliou o sono em todos os três grupos e descobriu que eles tinham uma média entre apenas 5,7 e 7,1 horas.

Os humanos, então, parecem ter evoluído para precisar de menos sono do que nossos parentes primatas. Sansão mostrou em um análise de 2018 que fizemos isso cortando o tempo não REM. REM é a fase do sono mais associada a sonhos vívidos. Isso significa que, assumindo que outros primatas sonham da mesma forma, podemos passar uma proporção maior de nossa noite sonhando do que eles. Também somos flexíveis sobre quando conseguimos essas horas de sono.

Para unir a história de como o sono humano evoluiu, Sansão expôs o que ele chama de seu hipótese do sono social em 2021 Revisão Anual de Antropologia. Ele acha que a evolução do sono humano é uma história sobre segurança – especificamente, segurança em números. O sono REM-denso breve e flexível provavelmente evoluiu por causa da ameaça de predação quando os humanos começaram a dormir no chão, diz Samson. E ele acha que outra chave para dormir com segurança em terra era cochilar em grupo.

“Devemos pensar nos primeiros acampamentos e bandos humanos como uma concha de caracol”, diz ele. Grupos de humanos podem ter compartilhado abrigos simples. Um incêndio poderia manter as pessoas aquecidas e os insetos afastados. Alguns membros do grupo podiam dormir enquanto outros vigiavam.

“Dentro da segurança desta concha social, você pode voltar e tirar uma soneca a qualquer momento”, imagina Samson. (Ele e Yetish diferem, no entanto, sobre a prevalência de cochilos nos grupos não-industriais de hoje. Samson relata cochilos frequentes entre os Hadza e uma população em Madagascar. Yetish diz que, com base em suas próprias experiências no campo, cochilar é pouco frequente. )

Sansão também acha que essas conchas de sono teriam facilitado a jornada de nossos ancestrais para fora da África e para climas mais frios. Dessa forma, ele vê o sono como uma subtrama crucial na história da evolução humana.

Tão especial quanto parecemos?

Faz sentido que a ameaça de predadores possa ter levado os humanos a dormir menos do que os primatas que vivem nas árvores, diz Isabella Capellini, ecologista evolutiva da Queen’s University Belfast, na Irlanda do Norte. Em um estudo de 2008, ela e seus colegas descobriram que os mamíferos com maior risco de predação durma menosna média.

Mas Capellini não tem certeza de que o sono humano seja tão diferente do de outros primatas quanto parece. Ela ressalta que os dados existentes sobre o sono em primatas vêm de animais cativos. “Ainda não sabemos muito sobre como os animais dormem na natureza”, diz ela.

Em um zoológico ou laboratório, os animais podem dormir menos do que o natural, por causa do estresse. Ou eles podem dormir mais, diz Capellini, “só porque os animais estão tão entediados”. E as condições padrão de laboratório – 12 horas de luz, 12 horas de escuridão – podem não corresponder ao que um animal experimenta na natureza ao longo do ano.

O neurocientista Niels Rattenborg, que estuda o sono dos pássaros no Instituto Max Planck de Ornitologia, na Alemanha, concorda que a narrativa de Sansão sobre a evolução do sono humano é interessante. Mas, diz ele, “acho que depende muito se medimos o sono em outros primatas com precisão”.

E há motivos para suspeitar que não. Em um estudo de 2008, Rattenborg e colegas conectaram dispositivos de EEG a três preguiças selvagens e descobriram que os animais dormiam cerca de 9,5 horas por dia. Um estudo anterior de preguiças em cativeiro, por outro lado, registrou quase 16 horas diárias de sono.

Ter dados de mais animais selvagens ajudaria os pesquisadores do sono. “Mas é tecnicamente desafiador fazer isso”, diz Rattenborg. “Embora as preguiças estivessem em conformidade com o procedimento, tenho a sensação de que os primatas gastariam muito tempo tentando tirar o equipamento”.

Se os cientistas tivessem uma imagem mais clara do sono dos primatas na natureza, poderia acontecer que o sono humano não seja tão excepcionalmente curto quanto parece. “Toda vez que há uma afirmação de que os humanos são especiais em relação a algo, quando começamos a ter mais dados, percebemos que eles não são tão especiais”, diz Capellini.

Preguiça dormindo

A preguiça de dois dedos de um Hoffmann dormindo.

Education Images / Universal Images Group via Getty Images

Bate-papos Fireside

Yetish, que estuda o sono em sociedades de pequena escala, colaborou com Samson na pesquisa. “Acho que o sono social, como ele descreve, é uma solução para o problema de manter a segurança à noite”, diz Yetish. No entanto, ele acrescenta: “Não acho que seja a única solução”.

Ele observa que os Tsimane às vezes têm paredes em suas casas, por exemplo, o que daria alguma segurança sem um vigia humano. E Yetish fez com que as pessoas nos grupos que ele estudasse lhe dissessem pela manhã exatamente quais animais ouviram durante a noite. Os sons acordam a maioria das pessoas à noite, oferecendo outra possível camada de proteção.

Dormir em grupos, ameaças de predadores ou não, também é uma extensão natural do modo como as pessoas em sociedades de pequena escala vivem durante o dia, diz Yetish. “Na minha opinião, as pessoas quase nunca estão sozinhas nesses tipos de comunidades.”

Yetish descreve uma noite típica com os Tsimane: Depois de passar o dia trabalhando em várias tarefas, um grupo se reúne ao redor de uma fogueira enquanto a comida é cozida. Eles compartilham uma refeição, depois ficam perto do fogo no escuro. As crianças e as mães gradualmente se afastam para dormir, enquanto outras ficam acordadas, conversando e contando histórias.

E assim Yetish sugere que os humanos antigos podem ter trocado algumas horas de sono por compartilhar informações e cultura em torno de um fogo cada vez menor. “Você de repente tornou essas horas de escuridão bastante produtivas”, diz ele. Nossos ancestrais podem ter reduzido o sono em um período mais curto porque tinham coisas mais importantes para fazer à noite do que descansar.

Dormentes insatisfeitos

O quanto dormimos é uma questão diferente, é claro, de quanto desejamos ter dormido. Samson e outros perguntaram aos participantes do estudo Hadza como eles se sentiam em relação ao seu próprio sono. De 37 pessoas, 35 disseram que dormiam “apenas o suficiente”, relatou a equipe em 2017. A quantidade média de sono nesse estudo foi de cerca de 6,25 horas por noite. Mas eles acordavam com frequência, precisando de mais de 9 horas na cama para conseguir essas 6,25 horas de sono.

Por outro lado, um estudo de 2016 com quase 500 pessoas em Chicago descobriram que passavam quase todo o tempo na cama dormindo, e dormiam pelo menos tanto quanto os Hadza. No entanto, quase 87% dos entrevistados em 2020 pesquisa dos adultos norte-americanos disseram que, em pelo menos um dia por semana, não se sentiam descansados.

Por que não? Samson e Yetish dizem que nossos problemas de sono podem ter a ver com estresse ou ritmos circadianos fora de sintonia. Ou talvez estejamos perdendo a multidão com a qual evoluímos para dormir, diz Samson. Quando lutamos para dormir, podemos estar experimentando uma incompatibilidade entre como evoluímos e como vivemos agora. “Basicamente estamos isolados, e isso pode estar influenciando nosso sono”, diz ele.

Uma melhor compreensão de como o sono humano evoluiu pode ajudar as pessoas a descansar melhor, diz Samson, ou ajudá-las a se sentirem melhor com o descanso que já têm.

“Muitas pessoas no norte e no oeste globais gostam de problematizar o sono”, diz ele. Mas talvez a insônia, por exemplo, seja realmente hipervigilância – uma superpotência evolutiva. “Provavelmente isso foi realmente adaptativo quando nossos ancestrais estavam dormindo na savana.”

Yetish diz que estudar o sono em sociedades de pequena escala mudou “completamente” sua própria perspectiva.

“Há muito esforço consciente e atenção no sono no Ocidente que não é o mesmo nesses ambientes”, diz ele. “As pessoas não estão tentando dormir uma certa quantidade. Eles apenas dormem.”

Conhecível

Revista Conhecida é um empreendimento jornalístico independente da Annual Reviews.




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