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Sábado, Julho 2, 2022

Protetores bucais “inteligentes” estão ajudando cientistas a estudar traumatismo craniano em jogadores de futebol

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É uma história cada vez mais comum no futebol: quando especialistas examinam os cérebros de ex-jogadores, eles descobrem que muitos têm um distúrbio chamado encefalopatia traumática crônica (CTE), um tipo de degeneração cerebral causada por anos de repetidas lesões na cabeça e concussões. O resultado é uma situação muitas vezes trágica que pode causar comportamento agressivo, perda de memória e função cognitiva e, em alguns casos, violência, depressão e suicídio.

Aaron Hernandez tinha apenas 27 anos quando morreu. O ex-New England Patriot foi condenado por assassinar um homem em um ataque de raiva antes de cometer suicídio em sua cela em 2017. Especialistas o diagnosticaram postumamente com CTE, juntamente com vários jogadores que caíram em circunstâncias igualmente trágicas. Os números, entretanto, são impressionantes. Um estudar descobriram quando os cérebros de ex-jogadores de futebol falecidos foram examinados, 87% dos jogadores universitários e 99% dos jogadores da NFL tinham CTE, uma condição que já foi considerada rara.

É por isso que os pesquisadores estão com pressa para proteger os jogadores da condição. Mais recentemente, os jogadores da Universidade da Carolina do Norte foram equipados com “protetores bucais inteligentes” com sensores integrados que registram dados do jogador, incluindo velocidade, direção, força, localização e gravidade dos golpes do jogo. Jason Mihalik, que lidera o programa de pesquisa de concussão da escola, diz que os dados coletados dos protetores bucais podem ser usados ​​para fazer mudanças importantes nas regras do futebol.

Para começar, eles podem ajudar os pesquisadores a ver onde os acertos mais perigosos estão acontecendo – e o que pode ser feito para reduzi-los.

O perigo no pontapé inicial

Mihalik e sua equipe já usaram capacetes com sensores embutidos para coletar dados epidemiológicos que ajudaram a motivar mudanças importantes nas regras de kickoff. Mas, recentemente, descobriu-se que esses protetores bucais mais novos lêem com ainda mais precisão como os acertos e os ataques afetam o cérebro. Os kickoffs têm sido cada vez mais criticados porque os jogadores correm diretamente um para o outro e podem aumentar a velocidade antes do impacto. UMA estudo de 2018 mostrou que, embora os kickoffs representem apenas 6% das jogadas, eles representam 21% de todas as concussões no futebol universitário. Em 2018, a regra foi alterada para que os recebedores de kickoff possam fazer um fair catch dentro da linha de 20 jardas, e os jogadores do time de chute não poderão receber uma largada. Dessa forma, os jogadores não estão cobrando uns aos outros a toda velocidade com tanta frequência.

Mas enquanto Mihalik diz que os protetores bucais podem nos dizer muito, eles ainda não podem nos dizer quando tirar alguém do jogo. Enquanto os pesquisadores podem projetar um protetor bucal que pode detectar praticamente qualquer coisa, analisar e interpretar esses dados é outra história. “Não sabemos ao certo por que um determinado jogador pode ser atingido com um certo impacto em uma determinada direção e sofrer uma concussão, enquanto outro jogador pode ser atingido exatamente da mesma maneira e não sofrer uma concussão”, diz Mihalik.

De acordo com Gregory W. Stewart, co-diretor do Programa de Gerenciamento de Concussão Esportiva da Tulane School of Medicine, protetores bucais inteligentes são simplesmente outra ferramenta para tentar nos ajudar a entender o que acontece com a lesão cerebral por impacto. Mas ainda há muito que não sabemos sobre as outras condições que aumentam a vulnerabilidade de um jogador a lesões na cabeça.

Ainda assim, Stewart diz que os protetores bucais podem ajudar a nos dar uma visão mais ampla do jogo. “Eles podem nos ajudar a analisar jogadas de corrida, jogadas de passe e certas posições às quais precisamos prestar atenção especial em termos de lesões na cabeça.”

Capacetes específicos da posição

Stewart diz que os protetores bucais também podem ajudar a construir dados em torno de outra ferramenta para prevenção de lesões. Pesquisadores como ele estão procurando capacetes específicos de posição que possam ser produzidos com preenchimento adicional em áreas onde o jogador tem maior probabilidade de sustentar golpes.

Alguns problemas são mais difíceis de resolver do que outros. Jogadas e kickoffs de equipes especiais permanecem perigosos mesmo após mudanças nas regras, o que significa que encontrar alternativas para kickoffs e punts pode ajudar bastante na prevenção de lesões. Os jogadores também são vulneráveis ​​a concussões quando sustentam dois golpes próximos um do outro. Por exemplo, quando um jogador leva um golpe forte e depois bate a cabeça no chão em poucos segundos. Isso, diz Stewart, é mais difícil de evitar com mudanças de regras porque ser abordado e ir para o chão está embutido na natureza do próprio jogo.

Não está claro o impacto desses protetores bucais inteligentes no futuro do futebol. Até agora, os Tar Heels os estão usando, assim como os jogadores da Universidade do Alabama, da Universidade de Wisconsin e da Universidade de Washington. Várias equipes da NFL também os têm usado.

Mas atualmente, lesões na cabeça ainda são um espectro constante que assola o jogo. Em tudo, 55 por cento das concussões nos esportes universitários ocorrem no futebol. Isso não muda o fato de que o futebol americano universitário e da NFL estão entre os mais esportes populares nos EUA., mesmo que essa popularidade tenha diminuído um pouco nos últimos anos. (Em 2017, 57% dos americanos se identificaram como fãs de futebol profissional, em comparação com 67% em 2012.) É por isso que, diz Stewart, “trata-se de modificar o jogo para proteger os atletas sem mudar fundamentalmente o esporte”.



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