Se o Telescópio Espacial James Webb funcionar, ninguém ficará mais surpreso do que a NASA

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Com o Telescópio Espacial James Webb atingindo sua órbita final no espaço, as pessoas estão começando a expressar sua crença, e até mesmo descrença, de que tudo funcionou até agora.

Ninguém ficará mais surpreso do que a NASA. Quando este projeto começou como sucessor do Hubble, o nível de confiança conjunto era de apenas 50%. Eles conseguiram financiamento do Congresso em 1996 alegando que poderiam fazê-lo, mas para especialistas imparciais foi um cara ou coroa.

É por isso que os engenheiros da NASA que uma vez ficaram quietos, se não carregarem a bandeira da coisa, ficarão surpresos se funcionar. Algum só agora estão registrando que eles tinham dúvidas reais. Muitos jornalistas também ficam maravilhados. Ficarei surpreso se, em junho, acontecer como esperado. Tem muitas partes móveis e a NASA que o construiu não é a NASA da década de 1960, orientada por missões, é um programa de trabalho do governo que tem uma lista de verificação de questões políticas e culturais que deve obedecer para fazer qualquer coisa. Robôs fofos em Marte, sim, claro, esses foram ótimos, mas isso é Big Science e o governo há muito esqueceu como deixar ir e permitir que o setor privado os faça parecer inteligentes para financiá-lo.

Obviamente, muitos engenheiros e cientistas acreditaram que isso funcionaria o tempo todo, mas como aquelas pessoas do Greenpeace que você vê na rua que querem falar com você sobre a proibição de uma coisa ou outra, você sabe que eles acreditam nisso porque é sua causa maior. Um artigo de fé. Não porque eles pensaram nisso.

Pessoas que pensaram bem, como o US Government Accountability Office (GAO) têm a NASA em sua lista de alto risco desde 1990, devido à inflação de custos persistente e cronogramas perdidos por seus programas. Muito antes de os bancos de investimento serem “grandes demais para falir”, a NASA estava fazendo lobby por fundos para construir projetos gigantes usando tecnologia que não existia e esperando que, se fosse investido o suficiente, eles pudessem esperar que o setor privado os salvasse. Nesse caso, foram 19 anos de atrasos e inflação de custos. 1000% de inflação de custos.

Aqui está o problema. Depois de 25 anos de dinheiro e falando sobre isso, o sucessor do Hubble provavelmente durará apenas 10 anos. Pode ser mais longo, graças a um foguete não-NASA fazendo o melhor que poderia economizar combustível, mas o pouco tempo que tem pode marcar o último programa de Big Science da NASA em um futuro próximo. E ainda tem muita coisa que pode dar errado. O Hubble não funcionou corretamente por três anos após o lançamento, mas estava em órbita próxima e acessível por um ônibus espacial para que pudesse ser consertado. Nenhum humano jamais esteve onde o JWST está, e se o governo permanecer no comando do espaço, talvez nunca cheguemos lá.

Não quero nada disso, quero que seja impecável. Para o público é bastante esotérico – ver mais algumas centenas de milhões de anos mais perto do Big Bang é realmente “dentro do beisebol” – mas para a comunidade científica é emocionante. Mas eu odeio grandes decepções, então, enquanto os outros aplaudem cada marco, mantenho-me cautelosamente esperançoso.



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