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Quinta-feira, Julho 7, 2022

Seguindo a trilha de laxantes mercuriais de Lewis e Clark

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Em maio de 1804, o capitão Meriwether Lewis, o tenente William Clark e o resto de seus 33 membros Corpo de Descoberta começou uma longa caminhada de St. Louis para o Oceano Pacífico. Objetivo deles? Para explorar o território desconhecido e estabelecer comércio com os nativos americanos.

“Há algo na psicologia da tentativa audaciosa de atravessar um continente, quando eles nem sabiam para onde estavam indo”, diz Julie Stein, geoarqueóloga da Universidade de Washington e diretora executiva do Museu Burke.

É verdade – a jornada histórica de Lewis e Clark conquistou inúmeras mentes por mais de 200 anos, muitas das quais desejam reconstruir essa jornada por conta própria. Para tentar exatamente isso, especialistas e entusiastas confiam no guia militar, diários, mapas e… cocô da dupla.

Medicina Sombria

O Corpo trouxe consigo dezenas de medicamentos, a maioria dos quais induzia suor, vômito ou defecação. Entre os mais eficazes que eles usaram, diz o médico aposentado David J. Peck, estavam o ópio e derivados do ópio, que foram misturados com uísque. “Naquela época, eles pensavam que o ópio era um forte estimulante para o sistema, sem perceber que era um potente depressor”, explica ele. “Eles deram a Sacagawea quando ela teve um problema abdominal significativo, o que provavelmente lhe fez bem, mas apenas em termos de alívio da dor.”

Antes da expedição, o então presidente Thomas Jefferson providenciou para que Lewis recebesse treinamento médico de seu bom amigo, o médico Benjamin Rush, da Filadélfia. Rush, no entanto, era um grande fã do uso de mercúrio para combater uma variedade de doenças. Seu “Dr. Rush’s Bilious Pills”, ou “trovões”, como ficaram conhecidos, continham uma quantidade chocante do mineral cloreto de mercúrio conhecido como calomelano, entre outros ingredientes laxantes fortes. De acordo com algumas contasas pílulas tinham 60% de mercúrio.

“Ele chamava isso de sua ‘terapia de esgotamento’, compreensivelmente, porque causaria uma diarréia muito profunda em alguém”, diz Peck, autor de Ou pereça na tentativa e Tão difícil de morrer. “O pensamento era que problemas gastrointestinais, principalmente constipação, causavam vários tipos de doenças. Então ele pensou: ‘bem, se pudermos nos livrar do que está dentro do seu trato gastrointestinal, estaremos tratando qualquer doença que você tenha’”.

Lewis e Clark trouxeram centenas dessas pílulas carregadas de mercúrio e as usaram bastante. Afinal, uma dieta constante de carne de caça trazida pela água do rio provavelmente resultou em problemas gastrointestinais frequentes. Sem mencionar os outros problemas que os atormentaram enquanto caminhavam por áreas desconhecidas, acrescenta Peck, como os abscessos em seus pés e pernas por serem picados por splines de pera espinhosa.

Às vezes eles dobravam suas doses. Um dos casos mais interessantes, diz Peck, é quando Clark teve um caso de dores no corpo, calafrios e febre – prováveis ​​sintomas da febre do carrapato do Colorado, uma doença viral rara transmitida por carrapatos infectados das Montanhas Rochosas. “Claro, eles não teriam nenhuma ideia sobre isso porque eles realmente não tinham nenhum conceito de bactérias ou doenças virais. Então Clark decide tomar cinco dessas pílulas biliosas do Dr. Rush”, diz ele, acrescentando que o laxante mercurial realmente funcionou como anunciado. “Essa é uma dose enorme de coisas que são basicamente tóxicas para o seu sistema.”

Se você está se perguntando sobre a segurança de ingerir mercúrio, não recomendamos tentar em casa. “A forma de mercúrio que estava sendo usada na época, sem o conhecimento de todos, era uma forma insolúvel de mercúrio”, diz Stein. “Estava tão fortemente ligado aos outros elementos [namely chlorine], que o sistema digestivo não poderia dissolvê-lo.” Isso foi sorte para o Corpo e todos os outros que tomaram as pílulas; eles estariam mortos em poucos dias se tivessem consumido mercúrio, ou mercúrio elementar, uma forma que passa facilmente pela barreira hematoencefálica.

“Há muito desse tipo de pensamento médico bizarro naquela época”, acrescenta Peck. “A coisa mais incrível, eu sempre pensei, é que esses caras sobreviveram à prática médica que eles tinham.”

A busca por poços cheios de cocô

Aqui está a boa notícia: porque o mercúrio das Pílulas Biliosas do Dr. Rush não pode ser absorvido por seus corpos, ele é encontrado até hoje no cocô abundante que o Corpo deixou para trás enquanto viajavam. E isso é realmente uma boa notícia para a pesquisa, porque os arqueólogos têm poucas outras maneiras de refazer os passos de Lewis e Clark.

“Imagine que você está em uma viagem de canoa”, diz Stein. “Toda noite você sai em algum momento, faz um acampamento, arruma tudo, coloca de volta na canoa e vai embora. E toda vez que chove, toda vez que o rio sobe ou desce, seu acampamento é lavado com aquela água do rio. Onde você espera encontrar as evidências de Lewis e Clark?

Se uma fogueira permanecesse, não haveria como saber quem a criou em primeiro lugar – afinal, todo mundo constrói uma fogueira usando os mesmos materiais. Mesmo que os arqueólogos descubram um objeto conhecido por pertencer aos exploradores (digamos, uma de suas Medalhas da Paz Jefferson), sempre há a chance de que ele tenha sido negociado com um nativo americano e passado de geração em geração antes de ser jogado ou enterrado em outro lugar completamente diferente. .

Em suma, diz Stein, é muito difícil encontrar os acampamentos de Lewis e Clark. E ela fez seu quinhão de tentativas, tendo passado uma parte do início dos anos 2000 procurando as latrinas dos exploradores em um acampamento em potencial em Astoria, Oregon, chamado Forte Clatsop. “A lógica é que o mercúrio ficaria ali mesmo porque não poderia ser dissolvido pelo sistema digestivo, nem pela chuva, nem pela neve derretida ou pelas raízes das plantas. Ficaria ali no chão”, diz Stein.

O arqueólogo Dan Hall (à esquerda) e outros pesquisadores examinam uma potencial latrina no Travelers’ Rest State Park no início dos anos 2000. (Crédito: Travellers’ Rest State Park)

Para encontrar essas latrinas, os pesquisadores recorrem ao guia militar que o Corpo (afinal, antes de tudo uma expedição militar sancionada pelo governo federal) usou para organizar seus acampamentos. Manual de exercícios de guerra revolucionários do Barão Frederick von Steuben incentivou seus leitores a cavar latrinas (então chamadas de “pias”) sempre que parassem por mais de um certo número de dias e a cavar novas pelo menos a cada quatro dias. Para os membros do Corpo que comiam um pouco demais de caça e precisavam de alívio, as latrinas podiam ser encontradas a 300 pés na frente ou atrás do acampamento.

Infelizmente, muitas coisas podem criar uma fossa que lembra as usadas como latrinas. Alguns animais, por exemplo, cavam tocas que depois enchem com fezes ou restos de comida. No caso de Fort Clatsop, Stein e seus colegas encontraram centenas de covas – todas criadas pelos sistemas radiculares de árvores gigantes derrubadas há muito tempo. Em outras palavras, era um beco sem saída.

Se lá teve Sendo uma latrina de Lewis e Clark em Fort Clatsop, Stein suspeita que a primeira semente a pousar naquele tesouro de matéria orgânica e nitrogênio teria crescido duas vezes mais rápido que todas as sementes próximas. Se a sorte estivesse do seu lado, a enorme árvore poderia ter vivido por 200 anos, facilmente, e esperado que ela a encontrasse.

Infelizmente, porém, os agricultores e madeireiros chegaram primeiro. “Eles vão limpar a terra e cortar as árvores e queimar os tocos. E quando queimam o toco, o fogo desce na cova criada pela árvore, e então eles arrancam o toco e perturbam toda a paisagem”, diz Stein, acrescentando que, provavelmente como resultado desse distúrbio, ela encontrou um nível equivalentemente médio de mercúrio em toda a paisagem.

Ouro impressionante

Dos mais de 600 locais potenciais em que Lewis e Clark pararam, apenas um foi verificado por análise de mercúrio: Descanso dos viajantes em Lolo, Montana. Sabemos por seus diários que o Corpo o visitou em duas ocasiões. A primeira foi em meados de setembro de 1805, depois de tentar passar pelas montanhas Bitterroot e ser forçado a recuar pela neve profunda. Então eles voltaram no final de junho e no início de julho de 1806, no caminho de volta para o leste.

“Foi definitivamente um clima mais frio naqueles anos em que eles estavam aqui em Bitterroot Valley”, diz Maci MacPherson, gerente de parque do Travelers’ Rest State Park. “No final de junho de 1806, eles viram a floração da planta amarga, que foi uma de suas ‘novas descobertas’ e que mais tarde se tornou a flor do estado de Montana. Hoje em dia … as flores de raiz amarga geralmente de meados a final de maio, um pouco mais cedo do que quando estavam aqui.”

Em 1960, o National Park Service nomeou o Travellers’ Rest um Marco Histórico Nacional – mas erroneamente colocou o acampamento a cerca de uma milha a leste de sua verdadeira localização. Então, no final dos anos 90, diz MacPherson, um grupo de voluntários e entusiastas locais começou a bisbilhotar e fazer observações celestes. Logo, os arqueólogos seguiram, magnetômetros e pás na mão.

Visitantes do Parque Estadual do Descanso dos Viajantes. (Crédito: Travellers’ Rest State Park)

No verão de 2002, Daniel Hall e seus colegas localizaram o que esperavam ser uma latrina e coletaram amostras de solo “a 10 centímetros abaixo da superfície, dentro da fossa, fora da fossa, aqui, ali, a parte mais profunda do poço, o topo do poço”, diz Stein. Como há quantidades naturais de mercúrio em todos os lugares – mesmo sendo lavados do ar pela chuva ácida em nossos córregos e lagos – nenhum pequeno vestígio do elemento seria suficiente.

Depois de executar uma análise estatística em todas as amostras coletadas, no entanto, os pesquisadores finalmente tiveram seu momento eureca: havia de fato porcentagens significativamente mais altas de mercúrio dentro do poço do que em qualquer outro lugar ao redor do acampamento de 4 acres. Evidências de Lewis e Clark foram encontradas.

Você deve se lembrar de que a inundação dos rios é a ruína da existência para aqueles que buscam evidências concretas da expedição. Mas, curiosamente, a inundação foi exatamente o que impediu os colonos posteriores de desenvolver a área de descanso dos viajantes e destruir suas latrinas. “Acho que tivemos muita sorte porque o local onde eles acamparam aqui nunca foi construído ou perturbado”, diz MacPherson, acrescentando que a área de planície normalmente inunda toda primavera. “Quando você anda pelo acampamento, parece muito com o que provavelmente parecia há mais de 200 anos.”

Visitantes do Parque Estadual do Descanso dos Viajantes. (Crédito: Travellers’ Rest State Park)

Hoje, os visitantes que desejam mergulhar na história podem fazê-lo durante todo o ano. Trilhas de cascalho e concreto serpenteiam pelo parque de 63 acres, e placas interpretativas explicam a localização das barracas e latrinas dos exploradores.

A área também era tradicionalmente usada como acampamento e junção de trilhas pela tribo Bitterroot Salish e Nez Perce, acrescenta MacPherson, que foram uma grande razão pela qual o Corpo permaneceu lá em primeiro lugar. Para uma maior compreensão das pessoas ligadas à paisagem bem antes de Lewis e Clark aparecerem, pare no Travelers’ Rest durante sua programação de verãoquando os contadores de histórias indígenas são convidados a dar vida à sua história, cultura e sociedade.



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