Terra tem um novo companheiro de asteroide, mas não por muito tempo

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Em 2020, os astrônomos pensaram ter encontrado algo incrível: o segundo asteroide chamado Terra Trojan já visto. Agora, uma nova equipe de pesquisadores confirmou que é real.

Cavalo de Troia asteróides são pequenas rochas espaciais que compartilham sua órbita com um planeta, circulando qualquer estrela hospedeira que o planeta faça em uma órbita estável. Embora tenhamos visto asteroides troianos ao redor de outros planetas em nossa sistema solar e outros, até agora apenas um desses objetos, chamado 2010 TK7, foi confirmado para orbitar ao longo do mesmo caminho que a Terra. Em um novo estudo, os pesquisadores confirmaram que um asteroide descoberto em 2020, chamado 2020 XL5, é o segundo objeto desse tipo, chamado de asteroide troiano da Terra. Pense nisso como um companheiro extra para a Terra, embora muito pequeno.

“A descoberta de 2020 XL5 como um Trojan da Terra, confirma que 2010 TK7 não é uma exceção rara e que provavelmente há mais”, o autor principal do estudo, Toni Santana-Ros, pesquisador da Universidade de Alicante e do Instituto de Ciências do Cosmos. ICCUB) na Universidade de Barcelona (IEEC-UB), ao Space.com. “Isso nos encoraja a continuar aprimorando nossas estratégias de pesquisa para encontrar, se existir, o primeiro Trojan da Terra primordial.”

Em dezembro de 2020, 2020 XL5 foi descoberto por astrônomos com o telescópio de pesquisa Pan-STARRS 1 no Havaí e adicionado à União Astronômica Internacional Banco de dados do Minor Planet Center. O astrônomo amador Tony Dunn passou a calcular a trajetória do objeto usando a NASA publicamente disponível Software do JPL-Horizon e descobriu que orbita L4, a quarta Terra-Sol Ponto de Lagrange, uma região gravitacionalmente equilibrada em torno do nosso planeta e estrela. 2010 TK7, o primeiro asteroide de Tróia terrestre confirmado também está em L4.

“Os resultados preliminares mostraram que estava em uma órbita de troia em torno do nosso ponto Lagrangeano L4”, disse Dunn ao Space.com. “Sua órbita era bastante incerta na época, então fiz uma análise mais cuidadosa, simulando 100 clones com órbitas semelhantes. Cada clone demonstrou comportamento de trojan também.”

Mas, na época, a órbita do 2020 XL5 ao redor do sol não era totalmente compreendida, então ainda não era certo se o objeto era apenas uma rocha espacial próxima cruzando a órbita da Terra ou se poderia ser um asteroide troiano real da Terra.

Para confirmar se é ou não um asteroide de Tróia da Terra, uma equipe liderada por Santana-Ros observou o objeto com o Telescópio SOAR (Southern Astrophysical Research) no Chile, juntamente com o Lowell Discovery Telescope no Arizona e a Estação Terrestre Óptica da Agência Espacial Européia em Tenerife nas Ilhas Canárias.

“Estas foram observações muito desafiadoras, exigindo que o telescópio rastreasse corretamente seu limite de elevação mais baixo, já que o objeto estava muito baixo no horizonte oeste ao amanhecer”, coautor Cesar Briceño, pesquisador do National Optical-Infrared da National Science Foundation. Laboratório de Pesquisa em Astronomia (NOIRLab), disse em um comunicado.

Santana-Ros ecoou como é difícil fazer essas observações da Terra. “É uma dor para os astrônomos apontar para os pontos L4 e L5 do sistema Sol-Terra enquanto estão em nosso planeta! Qualquer asteroide orbitando em torno desses pontos só será visível durante uma pequena janela de tempo perto do crepúsculo, em elevações muito baixas acima do horizonte”, disse Santana-Ros ao Space.com.

Para reforçar suas observações, a equipe também considerou dados de arquivo do SOAR para tentar entender completamente o objeto e sua órbita. No total, a equipe estava usando cerca de uma década de observações e dados, de acordo com a declaração do NOIRLab.

A equipe concluiu que, como se suspeitava inicialmente, 2020 XL5 é um asteroide de Tróia da Terra. Eles também descobriram que o objeto também é provavelmente um asteroide do tipo C, o tipo de asteroide mais comum no sistema solar que é rico em carbono e escuro.

“Os dados do SOAR nos permitiram fazer uma primeira análise fotométrica do objeto, revelando que 2020 XL5 é provavelmente um asteroide do tipo C”, disse Santana-Ros no mesmo comunicado. O estudo também revelou que este objeto é muito maior do que o primeiro asteroide terrestre de Tróia encontrado. O 2020 XL5 mede cerca de 0,73 milhas (1,2 km) de diâmetro, quase três vezes mais que o 2010 TK7, que se estende por apenas 0,25 milhas (0,4 km) de largura.

A equipe também descobriu que 2020 XL5 não será um asteroide de Tróia da Terra para sempre. Embora permaneça em sua posição atual por cerca de 4.000 anos, eventualmente escapará de sua localização limitada pela gravidade, de acordo com o comunicado.

“Temos plena certeza de que 2020 XL5 permanecerá em torno de L4 por pelo menos mais 3.500 anos”, disse Santana-Ros ao Space.com.

Briceño observou no comunicado que essa descoberta pode ser seguida por ainda mais e que, potencialmente, o futuro poderá ver humanos pisando nesses tipos de asteroides.

“Se formos capazes de descobrir mais troianos terrestres, e se alguns deles puderem ter órbitas com inclinações mais baixas, eles podem se tornar mais baratos de alcançar do que a nossa Lua”, disse Briceño. “Então, eles podem se tornar bases ideais para uma exploração avançada do sistema solar, ou podem até ser uma fonte de recursos.”

Mas, independentemente de enviarmos ou não humanos para andar sobre eles, a NASA lançou o robô Missão do asteroide Lucy em 2021 para estudar os asteroides troianos de Júpiter e estudá-los pode nos ajudar a entender melhor o universo em geral.

Asteroides troianos como o XL5 “podem nos fornecer informações sobre a formação de seu planeta hospedeiro e, por sua vez, chaves para entender melhor a evolução do Sistema Solar, adicionando restrições aos seus modelos de evolução”, disse Santana-Ros ao Space.com. “Estudamos os troianos primordiais de Júpiter por vários anos e em breve teremos a oportunidade de investigá-los com observações in situ feitas pela missão espacial Lucy da NASA.”

Esses achados foram descritos em um estudo publicado hoje (1 de fevereiro) no jornal Natureza.

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