Visto do espaço: enormes vazamentos de metano

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Se o mundo vai diminuir as emissões de metano, um potente gás que aquece o planeta, visando os maiores emissores provavelmente seria o mais econômico. Mas há um problema básico: como encontrá-los.

Um novo estudo mostrou um caminho. Usando dados de um satélite europeu, os pesquisadores identificaram locais em todo o mundo onde grandes quantidades de metano estão sendo lançadas no ar. A maioria desses “ultra emissores” faz parte da indústria do petróleo e está em grandes bacias produtoras de petróleo e gás nos Estados Unidos, Rússia, Ásia Central e outras regiões.

“Não ficamos surpresos ao ver vazamentos”, disse Thomas Lauvaux, pesquisador do Laboratório de Ciências do Clima e Meio Ambiente perto de Paris e principal autor do estudo, publicado na Science. “Mas esses foram vazamentos gigantes. É um problema bastante sistêmico.”

Entre os gases liberados pelas atividades humanas, o metano é mais potente em seu efeito sobre o aquecimento do que o dióxido de carbono, embora suas emissões sejam menores e se decomponha na atmosfera mais cedo. Ao longo de 20 anos, pode resultar em 80 vezes o aquecimento da mesma quantidade de CO2.

Por causa disso, a redução das emissões de metano tem sido cada vez mais vista como uma forma de limitar mais rapidamente o aquecimento global neste século.

“Se você fizer algo para mitigar as emissões de metano, verá o impacto mais rapidamente”, disse Felix Vogel, pesquisador do Environment and Climate Change Canada em Toronto, que não participou do estudo.

Entre as quase 400 milhões de toneladas de emissões de metano ligadas ao homem a cada ano, estima-se que a produção de petróleo e gás represente cerca de um terço. E, ao contrário do dióxido de carbono, que é liberado quando os combustíveis fósseis são deliberadamente queimados para energia, grande parte do metano do petróleo e do gás é liberado intencionalmente ou vazado acidentalmente de poços, oleodutos e instalações de produção.

“O metano normalmente é algo que você não quer perder”, disse o Dr. Vogel. Ele pode ser capturado e usado – por um lado, é o principal componente do gás natural. “Portanto, é muito mais fácil trabalhar para reduzir as emissões”, disse ele.

Até recentemente, a identificação dos principais emissores de metano era realizada em grande parte por meio de sensoriamento remoto por aviões, drones ou equipamentos de superfície, que só podem detectar emissões em áreas relativamente pequenas, geralmente por períodos relativamente curtos. Esses métodos podem ser reveladores – um Investigação do New York Times de 2019 o uso de sensores aéreos, por exemplo, mostrou grandes vazamentos de instalações na Bacia do Permiano, no oeste do Texas, uma importante área de produção de petróleo e gás.

Os satélites podem fornecer uma cobertura muito mais ampla e contínua, mas com uma resolução mais baixa, o que dificulta a identificação das fontes de emissão.

Dr. Lauvaux e seus colegas descobriram, no entanto, que podiam detectar emissores extremamente grandes – aqueles que liberam mais de 25 toneladas por hora – em dados de um sensor a bordo de um satélite europeu, Sentinel 5. Usando dados de 2019 e 2020, eles localizaram cerca de 1.200 desses ultraemissores, grande parte deles da Rússia, Turcomenistão, Estados Unidos, Oriente Médio e Argélia.

As emissões totais desses locais foram estimadas em cerca de 9 milhões de toneladas por ano. Em termos de seu potencial para aquecer o planeta, essa quantidade de metano equivale a cerca de 275 milhões de toneladas de dióxido de carbono, que é a pegada de carbono total de 40 milhões de pessoas, com base na média global per capita.

A quantidade relatada de metano não inclui quantidades de algumas regiões, incluindo a Bacia do Permiano e áreas produtoras de petróleo no Canadá e na China, onde as emissões globais foram tão altas que não foi possível distinguir grandes fontes individuais. O Dr. Lauvaux estimou que, se os ultraemissores dessas regiões fossem incluídos, o total anual de metano seria aproximadamente o dobro.

Isso representaria mais de 10% das emissões de metano da indústria como um todo. Exigir que as empresas consertem esses grandes vazamentos ou outros problemas provavelmente ajudaria a reduzir as emissões mais rapidamente e com menor custo líquido do que detectar e reparar incontáveis ​​milhares de vazamentos muito menores.

Mesmo que os pesquisadores tenham sido capazes de detectar enormes plumas de emissão, a resolução do satélite, cerca de 15 milhas quadradas, não é alta o suficiente para fornecer a localização exata da fonte – a bomba específica ou a seção da tubulação que está vazando, por exemplo.

Portanto, a pesquisa aponta para a necessidade de usar vários métodos para detectar fontes de emissões, disse Riley Duren, pesquisador da Universidade do Arizona e um dos autores do estudo. Sensores aéreos ou terrestres podem ser usados ​​para acompanhar em locais detectados por satélites como o Sentinel 5.

Em breve também haverá uma nova geração de satélites de detecção de metano com resolução muito mais alta, capazes de identificar fontes com mais precisão.

Satélites como o Sentinel 5 “agem como lentes grande angulares nas câmeras”, disse Duren. “Eles fornecem uma boa consciência situacional global de área ampla de onde estão os pontos quentes.”

Dr. Duren também é o presidente-executivo da Carbon Mapper, uma parceria público-privada por trás de um projeto que usará uma constelação de satélites. Ele e outro satélite, o MethaneSAT, um projeto do Fundo de Defesa Ambiental, “agirão mais como uma lente telefoto”, disse ele.

“Vamos ver avanços dramáticos no monitoramento espacial do metano”, disse Dr. Duren. “Isso vai diminuir os limites de detecção.”



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