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Baleias barbatanas consomem três vezes mais do que se pensava anteriormente

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Por Ian Bongso-Seldrup, 5 de novembro de 2021 às 07:00 (EST)
Fonte: Ciência Viva

As baleias são os maiores animais do planeta e não há dúvida de que têm apetites gigantescos. Mas descobrir quanto eles consomem não é uma ciência exata. Um novo estudo, publicado no jornal Natureza, agora revelou que os boffins entenderam isso errado, muito errado: as baleias barbatanas comem até três vezes mais presas – zooplâncton, krill, peixes e lulas – do que o estimado anteriormente.

Por que isso importa, você pergunta? Em uma palavra, cocô. As baleias são os principais recicladores de nutrientes. Suas fezes ricas em ferro agem como fertilizante para o fitoplâncton – organismos microscópicos que extraem energia da luz solar para a fotossíntese – que são consumidos pelo krill, que por sua vez é devorado pelas baleias e assim por diante. Remova as baleias desse círculo e o ferro se depositaria no fundo do oceano nas fezes e carcaças de krill, por sua vez privando o fitoplâncton da superfície do ferro de que precisam.

Embora os cientistas entendam como as baleias se alimentam, descobrir o quanto elas consomem tem sido um desafio. No passado, os cientistas examinavam o conteúdo do estômago das baleias mortas, mas esses estudos não podiam dizer quanto uma determinada baleia comia em um dia, mês ou ano. Além disso, os modelos dos pesquisadores de quanto alimento uma baleia precisaria para sobreviver foram baseados nas taxas metabólicas de outros grandes animais marinhos, como os golfinhos em cativeiro.

No novo estudo, os pesquisadores liderados pelo primeiro autor Matthew Savoca, um pesquisador de pós-doutorado da National Science Foundation na Hopkins Marine Station da Universidade de Stanford, colocaram marcas em 321 baleias de sete espécies de barbatanas que vivem nos oceanos Atlântico, Pacífico e Sul entre 2010 e 2019. Cada tag foi equipada com GPS, câmera, microfone e acelerômetro. Protegida apenas por uma ventosa, a etiqueta fez medições por cerca de 5 a 20 horas antes de sair. Rastrear como cada baleia se movia no espaço 3D revelou quando as baleias estavam se engajando em comportamentos alimentares. Além disso, a equipe capturou imagens de drones de 105 baleias para calcular o comprimento e a massa do corpo, bem como a quantidade de água que poderiam capturar em um gole. Eles também visitaram locais de alimentação e usaram sondas de eco para medir o tamanho e a densidade da presa, a fim de estimar a quantidade de presa que cada bocado pode conter.

Combinando todos esses dados, os pesquisadores determinaram que uma baleia azul adulta do leste do Pacífico Norte come cerca de 17,6 toneladas de krill por dia de forrageamento, enquanto uma baleia-roxa consome cerca de 6,6 toneladas. Sabendo que as baleias de barbatanas se alimentam de 80 a 150 dias por ano, os cientistas puderam determinar quanto as baleias consumiam em uma única estação de alimentação. Por exemplo, as baleias de barbatanas que vivem no Ecossistema Atual da Califórnia, entre a Colúmbia Britânica e o México, deviam comer cerca de 2,2 milhões de toneladas de krill por ano, mas o novo estudo estima o número perto de 6,6 milhões de toneladas por ano – três vezes mais Muito de.

Dado que o número de baleias foi dizimado no século 20, a equipe foi capaz de estimar o quanto os ecossistemas históricos mais produtivos já foram – antes do advento da caça industrial às baleias. Eles concluíram que esses ecossistemas eram até 10 vezes mais produtivos do que são hoje. O trabalho enfatiza a importância da conservação das baleias por meio da expansão das áreas marinhas protegidas, estabelecendo limites de velocidade dos navios, regulamentando a pesca e assim por diante.





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