O lixo eletrônico é uma fonte inexplorada de materiais de terras raras

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À medida que o mundo luta contra os problemas da cadeia de suprimentos e as preocupações geopolíticas interrompem o fluxo oportuno de materiais, fica cada vez mais claro que o fornecimento de muitos metais e materiais de terras raras é insustentável. Esses materiais são encontrados em todos os tipos de produtos, incluindo aqueles que descartamos todos os dias. O lixo eletrônico é uma excelente fonte de metais preciosos, e a reciclagem de lixo eletrônico precisa ser drasticamente aumentada.

o Sociedade Real de Química no Reino Unido (através de bbc.com) está realizando uma campanha destinada a aumentar a conscientização sobre a insustentabilidade da mineração dos materiais que compõem todos os incontáveis ​​milhões de peças de tecnologia de consumo. Esses metais e materiais muitas vezes acabam em aterros sanitários, criando contaminantes potencialmente tóxicos. Mas esses resíduos também são um recurso inexplorado dos próprios materiais que são usados ​​para produzi-los, daí a necessidade de reciclagem.

O professor Tom Welton, presidente da Royal Society of Chemistry, disse que “nossos hábitos de consumo de tecnologia permanecem altamente insustentáveis ​​e nos deixaram em risco de esgotar os elementos brutos de que precisamos”, enquanto “continuam a exacerbar os danos ambientais”. De acordo com um estudo citado pela BBC, a quantidade total de eletrônicos descartados no mundo foi de 57 milhões de toneladas somente em 2021 e crescendo a uma taxa de dois milhões de toneladas por ano.

Alguns exemplos de materiais que correm o risco de se esgotar nas próximas décadas incluem gálio, índio, ítrio e tântalo. Eles são usados ​​em tudo, desde dispositivos médicos a semicondutores, baterias e painéis solares. Estes são apenas alguns exemplos das coisas que tomamos como certas e são produtos que só vão aumentar a demanda. Escusado será dizer que o fornecimento desses materiais é fundamental para garantir uma sociedade futura sustentável livre de combustíveis fósseis.

A necessidade de fabricação sustentável também está se tornando cada vez mais evidente. Elizabeth Ratcliffe, da Royal Society of Chemistry, disse Inside Science da BBC Radio 4 que há uma ‘mina’ inexplorada de metais preciosos nas gavetas e armazenamento de quase todas as casas.”

Muitos consumidores não sabem o que fazer com seus aparelhos antigos. Muitos acabam em aterros sanitários, mas se houvesse um esforço global para facilitar a reciclagem de dispositivos antigos, muitas pessoas certamente fariam uso da opção. Coisas como caixas de entrega ou centros de reciclagem de lixo eletrônico teriam o duplo efeito de reduzir aterros potencialmente tóxicos, ao mesmo tempo em que forneceriam às empresas fontes alternativas de metais preciosos finitos.

A guerra na Ucrânia destaca o quão frágeis são as cadeias de suprimentos. O fornecimento de níquel, um componente valioso das baterias de veículos, está passando por uma crise de oferta à medida que a produção ucraniana para. Suprimentos de néon também foram afetados. Mas e se você pudesse extrair níquel de baterias descartadas? Parece que há uma oportunidade para as empresas adquirirem materiais que só vão ficar mais raros e mais caros para minerar.

Como consumidores de tecnologia, também podemos fazer nossa parte. Da próxima vez que você atualizar seu telefone ou comprar um novo componente de PC, pense em como você pode reciclar o antigo, em vez de simplesmente jogá-lo no lixo. Você estaria fazendo um favor ao planeta, além de contribuir para a fabricação sustentável que pode levar diretamente a produtos mais acessíveis nos próximos anos, graças à melhor disponibilidade do material de que é feito. Ganha ganha.



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